Sally Hemings

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Sally Hemings (ou Hemmings) s'appelait peut-être à l'origine Sarah. On pense qu'elle était la fille d'un esclave et de John Wayles, le beau-père de Thomas Jefferson. Hemings a été hérité par Jefferson et sa femme en 1774 et a apparemment servi d'infirmière et de compagnon aux enfants de Jefferson. En 1787, Hemings, 14 ans, a accompagné la fille de Jefferson, Mary, en France pour rejoindre son père en mission diplomatique. Certains ont émis l'hypothèse qu'une relation entre Hemings et Jefferson a commencé à cette époque. Deux descriptions existantes de Sally Hemings s'accordent sur son teint et sa beauté : Thomas J. Randolph, le petit-fils de Jefferson, l'a décrite comme étant "de couleur claire et décidément belle". l'esclave résidente se souvenait d'elle comme "puissante, presque blanche. très beau, de longs cheveux raides dans le dos." Hemings a continué à servir la famille Jefferson et n'a jamais été légalement libéré. Hemings a eu au moins quatre enfants; les accusations de complicité de Jefferson ont d'abord été avancées par un ancien employé aigri. La nature (5 novembre 1998) a rapporté que des échantillons d'ADN prélevés sur les descendants de Jefferson ont été comparés aux descendants de Hemings et ont conclu que Jefferson pouvait avoir engendré l'un des fils de Sally Hemings. à proximité de la maison Monticello et l'un d'eux aurait pu être le père de l'enfant ou des enfants en question. Deux des enfants d'Hemings, Madison et Eston, ont laissé savoir qu'ils avaient pour père Thomas Jefferson et les descendants d'un Thomas C Cependant, contrairement à Madison et Eston, Woodson n'apparaît pas dans les dossiers de Jefferson.


Voir Femmes importantes et célèbres en Amérique.


Sally Hemings

Sally Hemings était la fille d'Elizabeth Hemings et, prétendument, de John Wayles, le beau-père de Thomas Jefferson, Elizabeth Hemings et ses enfants ont vécu à la plantation John Wayles de son vivant. Dans la Virginie du XVIIIe siècle, les enfants nés de mères esclaves héritaient de leur statut juridique. Par conséquent, Elizabeth et Sally Hemings et tous leurs enfants étaient légalement des esclaves, même lorsque les pères étaient leurs maîtres blancs.

Si le père de Sally Hemings était John Wayles, elle aurait été la demi-soeur de la femme de Thomas Jefferson, Martha Wayles Jefferson. Après la mort de Wayles en 1773, Martha a hérité de la famille Hemings à la mort de Martha en 1782, elle a laissé la famille Hemings à Thomas Jefferson.

Sally est venue avec sa mère à Monticello en 1776. Les esclaves de l'âge de six ou huit ans étaient des baby-sitters et des assistantes d'infirmières en chef dans les plantations du sud. À partir de 1784, Sally a apparemment servi de femme de chambre et de compagne à Mary Jefferson, la plus jeune fille de Jefferson.

Sally Hemings et Mary Jefferson vivaient à Eppington, la résidence de la tante et de l'oncle de Mary, en 1787, lorsque Jefferson a demandé à sa fille Mary de le rejoindre à Paris. Sally, quatorze ans, et Mary, huit ans, ont traversé l'océan Atlantique pour se rendre à Londres cet été-là. Ils ont été reçus à Londres par John et Abigail Adams, qui ont écrit que Sally semble aimer l'enfant et semble de bonne humeur. Le majordome français de Jefferson, Adrien Petit, a escorté les deux filles de Londres à Paris.

On ne sait pas si Sally Hemings vivait à la résidence de Jefferson, à l'hôtel de Langeac, ou à l'abbaye de Panthemont, où les filles de Jefferson, Martha et Mary, étaient en pension. Quels que soient les arrangements en semaine, Sally passait les week-ends avec Jefferson dans sa villa. Pendant son séjour à Paris, Sally a sans aucun doute reçu une formation qui lui convienne pour son poste de femme de chambre pour les filles de Jefferson. Selon la loi française, Sally était libre.

Sally est restée en France pendant 26 mois. Jefferson a payé son salaire à Paris, l'équivalent de 2 $ par mois. Selon les mémoires de son fils Madison en 1873, Sally est tombée enceinte de Jefferson et a refusé de retourner aux États-Unis à moins qu'il n'accepte de libérer ses enfants, et que Jefferson a accepté cette condition.

Ce qui est allégué, et non connu, sauf par implication, est que Thomas Jefferson et Sally Hemings ont commencé une relation intime à Paris. Après le retour de la famille en Virginie en 1789, Sally semble être restée à Monticello, où elle a exercé les fonctions de domestique et de femme de chambre.

Il n'y a que deux descriptions connues de Sally Hemings. L'esclave Isaac Jefferson s'est souvenu qu'elle était presque blanche. . . très beau, de longs cheveux raides dans le dos. Le biographe de Jefferson, Henry S. Randall, se souvient du petit-fils de Jefferson, Thomas Jefferson Randolph, la décrivant comme "de couleur claire et décidément belle".

Sally Hemings a eu six enfants, qui auraient maintenant été engendrés par Thomas Jefferson, et leurs dates de naissance sont enregistrées dans le livre de ferme de Jefferson ou dans des lettres qu'il a écrites. Il n'a pas enregistré le nom du père pour les enfants de Sally.

Quatre enfants ont survécu jusqu'à l'âge adulte :
Beverly (né en 1798), charpentier et violoneux, a été autorisé à quitter la plantation en 1821 et, selon son frère, est passé dans la société blanche à Washington, D.C.

Harriet (née en 1801), une fileuse dans la boutique textile de Jefferson, quitta également Monticello en 1821, probablement avec son frère Beverly, et passa pour blanche.

Madison Hemings (né en 1805), charpentier et menuisier, a obtenu sa liberté dans les années Jefferson, il s'est réinstallé dans le sud de l'Ohio en 1836, où il a exercé son métier et possédait une ferme.

Eston Hemings (né en 1808), un menuisier qui a également obtenu sa liberté dans le testament de Jefferson, a déménagé à Chillicothe, Ohio, dans les années 1830. Il était un musicien professionnel bien connu avant de déménager en 1852 dans le Wisconsin, où il a changé son nom en Eston Jefferson avec son identité raciale. Madison et Eston Hemings ont fait connaître leur conviction qu'ils étaient fils de Jefferson.

Image: Monticello
Plantation de Virginie de Jefferson

Thomas Jefferson était à Monticello au moment de la conception probable des six enfants connus de Sally Hemings. Il n'y a aucun enregistrement suggérant qu'elle était ailleurs à ces moments-là, ou des enregistrements de naissances à des moments qui excluraient la paternité de Jefferson. Il n'y a aucune indication dans les récits contemporains de personnes familières avec Monticello que les enfants de Sally Hemings aient eu des pères différents. De nombreux contemporains ont déclaré que les enfants de Sally Hemings ressemblaient fortement à Thomas Jefferson.

Les enfants de Sally Hemings avaient la peau claire et trois d'entre eux (la fille Harriet et les fils Beverly et Eston) vivaient en tant que membres de la société blanche à l'âge adulte, cachant leurs origines. Les personnes libres qui étaient blanches aux sept huitièmes, comme l'étaient les enfants de Sally avec Jefferson, étaient légalement blanches en vertu de la loi de Virginie.

Sally ne s'est jamais mariée. En tant qu'esclave, elle ne pouvait pas faire reconnaître un mariage en vertu de la loi de Virginie, mais de nombreux esclaves prenaient des partenaires dans des mariages de fait. Alors que Sally travaillait à Monticello, elle avait ses enfants à proximité. Selon son fils Madison, ils "étaient autorisés à rester dans la "grande maison" et n'avaient qu'à faire des travaux légers comme faire des courses. » À 14 ans, les enfants ont commencé leur formation, les frères comme charpentiers et Harriet comme fileuse et tisserande. Beverly, Madison et Eston ont tous appris à jouer du violon (Jefferson jouait du violon).

Le nom de Sally est devenu publiquement lié à Jefferson en 1802, lors du premier mandat de Jefferson en tant que président, lorsqu'un journal de Richmond a publié l'allégation selon laquelle elle était la maîtresse de Jefferson et lui avait donné un certain nombre d'enfants. Bien qu'il y ait eu des rumeurs avant 1802, cet article a largement diffusé l'histoire et a été publié dans de nombreux journaux pendant le reste de la présidence de Jefferson.

La politique de Jefferson était de n'offrir aucune réponse publique aux attaques personnelles, et il n'a apparemment fait aucun commentaire public ou privé explicite sur cette question. Sa fille Martha Jefferson Randolph a nié en privé les rapports publiés, et ses enfants ont soutenu de nombreuses années plus tard qu'une telle liaison n'était pas possible, pour des raisons à la fois morales et pratiques. Ils ont également déclaré que les neveux de Jefferson, Peter et Samuel Carr, étaient les pères des esclaves Monticello à la peau claire.

Lorsque les évaluateurs sont arrivés à Monticello après la mort de Jefferson en 1826 pour évaluer sa succession, ils ont décrit Sally Hemings, 56 ans, comme une vieille femme d'une valeur de 50 $. La fille de Jefferson, Martha Jefferson Randolph, a ensuite donné à Sally 8220son temps, une forme de liberté officieuse qui lui permettrait de rester en Virginie (les lois de l'époque obligeaient les esclaves affranchis à quitter l'État dans un délai d'un an). Sally a vécu ses neuf dernières années avec ses fils Madison et Eston à Charlottesville, en Virginie.

Sally Hemings est décédée en 1835 à Charlottesville. L'emplacement de sa tombe est inconnu.

Qu'une relation Jefferson-Hemings ne puisse être ni réfutée ni étayée a été contestée en 1998 par des tests ADN qui ont établi qu'un individu porteur du chromosome Y masculin de Jefferson avait engendré Eston Hemings (né en 1808), le dernier enfant connu né de Sally Hemings. Il y avait environ 25 Jeffersons mâles adultes qui portaient ce chromosome vivant en Virginie à cette époque, et certains d'entre eux sont connus pour avoir visité Monticello. Cependant, les auteurs de l'étude ont déclaré que la conclusion la plus simple et la plus probable était que Thomas Jefferson avait engendré Eston Hemings.

Peu de temps après la publication des résultats des tests ADN en novembre 1998, la Fondation Thomas Jefferson a formé un comité de recherche composé de neuf membres du personnel de la fondation. En janvier 2000, le comité a rapporté ses conclusions selon lesquelles le poids de toutes les preuves connues - provenant de l'étude ADN, des documents originaux, des récits historiques écrits et oraux et des données statistiques - indiquait une forte probabilité que Thomas Jefferson soit peut-être le père. des six enfants de Sally Hemings répertoriés dans les dossiers de Monticello.


. qui épouse Thomas Jefferson, et.

. dont la mère métisse et esclave a été violée par John Wayles
pendant une douzaine d'années.

Juste pour être clair (parce que les choses deviennent un peu confuses), John Wayles est le père de BOTH.

Martha Wayles Jefferson et Sally Hemings sont des demi-sœurs.

Sally est 3/4 Blanc et 1/4 Noir.

À la mort de John Wayles, Martha a hérité de Sally Hemings.

Quand Martha a épousé Thomas Jefferson,
sa propriété est devenue sa propriété,
il est donc devenu l'esclavagiste de Sally Hemings.

Encore une fois, Martha et Sally ont le même père
-- ce sont des demi-sœurs --
mais maintenant l'un d'eux est marié à un père fondateur, et l'autre est réduit en esclavage par lui.

Martha et Thomas Jefferson ont plusieurs enfants avant la mort de Martha.

Après la mort de Marthe,
Thomas emmène sa fille aînée en France avec lui pendant qu'il y travaille pour le compte de
le gouvernement américain nouvellement formé.

En 1787, il fait venir sa fille de 9 ans Polly
venir en France sous la garde de Sally, 14 ans.

Sally Hemings sert la famille Jefferson
en France pendant deux ans.

À un moment donné au cours de ces deux années,
Thomas Jefferson commence à violer Sally Hemings.

Elle tombe enceinte à 16 ans.

Selon la loi française, Sally aurait pu
pour sa liberté et est resté en France.

Au lieu de cela, elle est retournée en Amérique
comme la propriété de son violeur,
avec sa promesse qu'il libérerait leur enfant
quand l'enfant a eu 21 ans.

Sally allait avoir six enfants
(qui étaient chacun seulement 1/8 Noir)
par Thomas Jefferson.

Alors que tous ces enfants ont été libérés à 21 ans,
Sally n'a jamais gagné sa liberté.

Ses enfants ont surtout choisi de vivre leur vie
en tant que Blancs après avoir obtenu leur liberté.

Si vous souhaitez en savoir plus
sur Sally Hemings et sa famille,
lis le livre
Les Hemings de Monticello : une famille américaine
par Annette Gordon-Reed.

Le travail de Gordon-Reed sur ce texte
fourni des preuves ADN
prouver la « relation » entre
Thomas Jefferson et Sally Hemings.


Femmes importantes de l'histoire

Virginie:
Né en 1773,
Mort en 1835.
Une histoire racontée parmi tant d'autres.

L'histoire commence il y a quelques générations. Il y avait cette femme africaine, Susannah Eppes, s'appelait-elle, qui s'est retrouvée sur le navire d'un capitaine anglais nommé John Hemings. Il a couché avec elle. Elle est tombée enceinte. Peu de temps après, elle s'est retrouvée à vivre en Virginie, esclave du propriétaire terrien Francis Eppes IV, où elle a eu son bébé.

Le bébé était une fille : Elizabeth Hemings, un immigrant africain de première génération à moitié blanc.

La mère et la fille travaillèrent pour le vieux M. Eppes jusqu'à ce que sa propre fille, Miss Martha, se marie. À ce stade, Martha Eppes a reçu Elizabeth Hemings pour son esclave personnel, faisant partie du forfait nuptial.

Ainsi, Hemings a déménagé et est devenu domestique de la mariée et de son nouveau mari, John Wayles, avocat et marchand d'esclaves. Elle est également devenue mère : elle a rencontré un homme également réduit en esclavage et a eu quatre enfants avec lui.

Le fait est que les femmes de John Wayles n'arrêtaient pas de mourir. D'abord Martha Eppes, puis deux autres. Après le troisième, il a décidé de prendre Elizabeth Hemings comme concubine. À ce stade, Hemings était déjà mère de quatre enfants et avait déjà une relation à long terme avec un autre homme. Néanmoins Wayles a engendré six autres enfants par elle. Ces enfants Hemings n'étaient pas seulement les siens par le sang (il était leur père), ils étaient aussi sa propriété légale (il était leur propriétaire d'esclaves). Le plus jeune était Sally Hemings.

John a également eu des enfants qui n'étaient pas esclaves, bien sûr. Entre Martha Wayles, sa fille : c'est elle qui épousera plus tard Thomas Jefferson.

J'ai compris? Maintenant, arrêtez-vous un instant. Déjà, les liens familiaux entre les femmes Hemings et, dirons-nous, les Marthas sont étrangement liés. Le grand-père de Martha appartenait à la grand-mère de Sally. La mère de Martha possédait la mère de Sally. Martha et Sally sont sœurs.

Martha est blanche – une future Première Dame.

Sally est aux trois quarts blanche et est une immigrante africaine de deuxième génération.

C'est ici que ça devient bizarre. À la mort de John Wayles, Martha et Thomas Jefferson ont beaucoup hérité. Beaucoup de terres, beaucoup de dettes, aussi beaucoup d'esclaves. Parmi eux se trouvaient les enfants Hemings : Sally et ses frères et sœurs. Ce qui signifie qu'à la mort de John Wayles, Martha a hérité de ses frères et sœurs. (Jefferson, sa belle-famille.)

Ces enfants Hemings n'ont apparemment jamais fait de travail sur le terrain alors qu'ils étaient esclaves des Jefferson, pour ce que cela vaut. Mais le schéma a continué : après la mort de Martha et que Thomas se soit remis de sa dévastation, il a commencé à avoir des relations sexuelles avec Sally Hemings.

Cela a commencé alors qu'il était à l'étranger, travaillant comme envoyé américain en France. Ses deux plus jeunes filles étaient restées chez des amis aux États-Unis, mais lorsque la petite Lucy est décédée de la coqueluche, Thomas a appelé Polly, neuf ans, pour le rejoindre à l'étranger. Il s'est arrangé pour qu'une femme plus âgée l'accompagne et s'occupe d'elle, mais quand ils sont arrivés, l'infirmière s'est avérée être Sally.

Abigail Adams, qui les a reçus à Londres, n'était pas trop ravie. Sally n'avait que 15 ans environ, et selon Abigail, elle n'était pas vraiment une infirmière. Mais Sally est restée, rejoignant Jefferson à Paris cet été-là, où il a trouvé d'autres raisons de l'apprécier.

De peur que cela ne soit pas dit, il y a des allégations selon lesquelles toute cette affaire de "consort" est l'affaire de la légende " que Thomas Jefferson, qui a parlé avec tant d'enthousiasme de la dignité humaine des Noirs asservis, n'aurait jamais couché avec sa défunte épouse". #8217s esclave demi-soeur.

“Rien n'est plus certainement écrit dans le livre du destin que le fait que ces gens doivent être libres.”

“Je tremble pour mon pays quand je pense que Dieu est juste et que sa justice ne peut dormir éternellement.”

L'ADN des enfants de Sally n'est pas d'accord. Quoi qu'il en soit, qu'y a-t-il de si surprenant ? Jefferson était un homme puissant qui a vécu à une époque où des hommes puissants asservissaient les personnes de couleur et avaient souvent des relations sexuelles avec elles. Malgré ses valeurs apparentes, c'était une époque de dissonance cognitive. Ainsi est notre propre temps. Il en va de même à chaque fois.

Mais ne dévions pas. Hemings a appris un peu de français à Paris. Plus important encore, elle était considérée comme légalement libre tant qu'elle y restait, car l'esclavage y était illégal. Elle aurait pu partir. Cependant, Jefferson l'a mise enceinte et a promis de libérer ses enfants si elle rentrait à la maison, alors elle l'a fait à la place.

Le bébé est mort, mais Hemings a eu six autres enfants par la suite, dont Jefferson a écrit les noms dans son livre d'esclaves avec une seule particularité. Contrairement à toutes les autres naissances d'esclaves qu'il a enregistrées, il n'a pas écrit qui était leur père.

Jefferson n'a jamais libéré Sally Hemings ni tous ses enfants, comme il l'avait promis. De son vivant, Jefferson n'a libéré que deux esclaves. Dans son testament, il a libéré cinq autres, tous des hommes d'Hemings, ses propres enfants. La seule femme esclave à être libérée sous sa garde était la fille en fuite de Sally, que Thomas a choisi de ne pas poursuivre.

Après la mort de Thomas, la nièce de Sally, Martha Jefferson (la troisième Martha de la lignée), a choisi de garder sa tante hors de la vente aux enchères après avoir libéré Sally de manière informelle, bien que cela ne se soit jamais produit sur papier. Pendant neuf ans, Hemings a vécu en Virginie avec ses deux plus jeunes fils et en 1833, ils ont tous été inscrits au recensement comme blancs libres.

IMPORTANCE

Selon une ligne de pensée, Sally Hemings n'est significative que parce que Thomas Jefferson est significatif. Hemings n'a pas écrit la Déclaration d'indépendance, après tout, elle a plutôt été obligée de coucher avec son auteur. Ce qui est vraiment important, c'est la façon dont la liaison de Jefferson avec elle change ce que nous pensons lui.

En d'autres termes, elle n'est pas importante pour qui elle était ou ce qu'elle a fait, mais pour ce qui lui a été fait.

C'est la signification que James Thomson Callendar a vocalisée en 1802, suggérant dans le Richmond Enregistreur ce nom d'Hemings souille Jefferson qu'elle souille en quelque sorte l'histoire américaine en en faisant partie.

Certes, la seule raison pour laquelle nous connaissons Hemings est qu'elle s'est retrouvée mêlée aux affaires d'un archétype patriotique. Pourtant, il y avait d'innombrables autres femmes qui ont vécu la même histoire, dont nous ne connaissons pas les noms, et il est important de se rappeler que l'histoire les contient aussi : les nombreuses invisibles, non signalées. Ce sont les histoires que la vie d'Hemings contribue à éclairer.

Sally Hemings n'était pas unique. Elle vivait un modèle matrilinéaire déjà profond de plusieurs générations au moment où cela lui arrivait : sa grand-mère Susannah Eppes, poussée par John Hemings, sa mère Elizabeth Hemings, poussée par John Wayles elle-même, poussée par Thomas Jefferson.

Le mot “impulsé” est choisi consciemment. Nous ne savons pas ce que ces femmes pensaient de leurs partenaires sexuels, mais nous savons que leurs partenaires avaient un contrôle total sur leur situation. Là où un “non” n'a aucun poids, un “oui” ne peut pas exister. Le mot “consent” ne le décrit pas.

Il y a une autre raison pour laquelle l'histoire d'Hemings est importante : pour les questions qu'elle soulève. Où le consentement sexuel existe-t-il aujourd'hui, où n'existe-t-il pas ? Combien de poids donnons-nous cela? De quelles manières les modèles d'il y a seulement 200 ans se répercutent-ils encore ? De quelles manières continuons-nous à déterminer les droits et privilèges des personnes en fonction de la race, du sexe et d'autres identifiants ?

De plus, en quoi la perspective de l'histoire des femmes sur l'histoire d'Hemings diffère-t-elle d'un récit plus traditionnel ? Pour cette dernière question, creusez dans cet article.


Sally Hemings et sa place dans l'histoire américaine

En troisième année, Annette Gordon-Reed se souvient avoir lu sa première biographie de Thomas Jefferson. Sa fascination pour cet ancien président s'est poursuivie tout au long de son adolescence et de son âge adulte, l'inspirant à devenir finalement une historienne et écrivaine distinguée. Cependant, c'est Jefferson lui-même qui a le plus enflammé son imagination, mais son esclave de longue date, Sally Hemings (1773-1835).

Tout au long de sa célèbre carrière, la professeure Gordon-Reed, professeure de l'Université Carl M. Loeb à la faculté de droit de Harvard et professeure d'histoire à l'Université de Harvard, a consacré une grande partie de sa bourse de transformation à raconter l'histoire remarquable de Mme Hemings, en se concentrant non seulement sur elle. relation de plusieurs décennies avec Jefferson, mais sur qui elle était en tant que femme complexe façonnée par la race, le sexe, le statut et les circonstances.

Le 26 janvier, la communauté Chapin a eu le privilège de passer une soirée virtuelle avec cet éminent universitaire. En tant que conférencière du Gilder Lehrman Institute en 2021, elle a centré son discours captivant sur son livre lauréat du prix Pulitzer, &ldquoThe Hemingses of Monticello: An American Family&rdquo (2008), une suite à son travail précédent, &ldquoThomas Jefferson et Sally Hemings&rdquo (1997).

Inaugurée en 2006, la conférence annuelle de Chapin&rsquos est le résultat du merveilleux partenariat de l'école avec le Gilder Lehrman Institute of American History, qui promeut la compréhension de l'histoire des États-Unis à travers des programmes éducatifs. Les élèves des classes 7 et 11 se sont connectés au webinaire virtuel, ainsi que les parents actuels et passés, les membres de la communauté professionnelle, les anciens élèves, les grands-parents et les amis.

En plus du prix Pulitzer d'histoire, le professeur Gordon-Reed a reçu une multitude de distinctions, notamment un National Book Award, la National Humanities Medal, une bourse Guggenheim et une bourse MacArthur &ldquogenius&rdquo. Auteure de nombreux volumes, elle a été avocate avant de s'orienter vers une carrière d'écrivain et d'universitaire.

« Ce livre signifie beaucoup pour moi », s'est exclamé le professeur Gordon-Reed après l'accueil chaleureux de la directrice de l'école Suzanne Fogarty et une introduction de James Basker, président du Gilder Lehrman Institute.

&ldquoJ'étais mécontent du licenciement de la famille Hemings en lien avec Jefferson, alors je me suis demandé : &lsquoQue puis-je faire ?&rsquo&rdquo

Le &ldquodismissal&rdquo auquel faisait référence le professeur Gordon-Reed était le retrait systématique de Sally Hemings et de sa famille des archives historiques. Pendant 150 ans, les historiens ont nié que Jefferson ait eu une relation intime avec son esclave et ait engendré ses six enfants, malgré des preuves convaincantes à l'appui de cette affirmation. Bien que la plupart des historiens modernes croient que la relation existait bel et bien, ce n'est qu'en 1998 que les tests ADN ont prouvé la paternité de Jefferson.

Grâce à ses recherches novatrices et minutieuses, la professeure Gordon-Reed jette un nouvel éclairage sur ce débat historique qui mijote depuis longtemps, aidant à restaurer la place qui revient à Hemingse dans le récit américain. En examinant les archives abondantes de Jefferson &ndash, il était &ldquoan invétérée recorder &ndash &rdquo &ndash, l'oratrice a décrit comment elle a pu reconstituer une chronologie qui a retracé la famille Hemings des années 1700 en Virginie aux années qui ont suivi la mort de Thomas Jefferson&rsquos en 1826.

Le professeur Gordon-Reed&rsquo, un livre de 800 pages, qu'elle a qualifié de "saga générationnelle d'une famille asservie", a également bénéficié du fait que les Hemings ont vécu à Monticello, Jefferson&rsquos, en Virginie, pendant plus d'un demi-siècle. « Je pouvais suivre leur vie contrairement aux familles [esclaves] séparées par la vente », a-t-elle déclaré. Elle a également noté que Sally Hemings était la demi-soeur de l'épouse décédée de Jefferson, Martha Wayles Jefferson, ce qui a peut-être contribué au traitement préférentiel de Jefferson.

Avec Sally Hemings, le livre comprend des sections importantes sur sa mère, Elizabeth Hemings, ses frères et sœurs et quatre de ses enfants avec Jefferson qui ont vécu (deux sont décédés en bas âge): les fils Beverly, Madison et Eston, et sa fille Harriet. "Je voulais aller au-delà de Sally Hemings", a-t-elle déclaré, ajoutant que les souvenirs de Madison Hemings avaient joué un rôle important dans ses recherches.

À un moment donné, le professeur Gordon-Reed a partagé une histoire révélatrice sur la jeune Sally Hemings et le temps qu'elle et son frère, James, ont passé à Paris, où Jefferson servait en mission diplomatique. Mme Hemings a accompagné la fille de Jefferson lors du voyage en 1787 et est devenue avec le temps Jefferson & ldquoconcubine, a expliqué le professeur.

Apprenant qu'elle était enceinte, Mme Hemings a voulu rester à Paris, où elle savait que l'esclavage était illégal selon la loi française. Cependant, Jefferson lui a fait une sorte d'offre. Si elle retournait en Virginie, il promettait de libérer son enfant, et tous les futurs enfants, une fois qu'ils auraient atteint l'âge adulte.

« Sally décide de revenir avec Jefferson », a déclaré le professeur Gordon-Reed. &ldquoPourquoi a-t-elle fait ça ? les gens me demandent. Pensez-y. Il aurait été très difficile de quitter sa famille. C'est le dilemme de tous les esclaves. Prenez-vous la liberté et laissez votre famille derrière vous ?&rdquo

En fin de compte, Jefferson a tenu sa promesse. Comme le professeur l'a répété, Sally Hemings et sa famille ont été élevés au-dessus des autres esclaves, probablement en raison de leur lien biologique avec sa défunte épouse. Ainsi, les enfants Hemings ont occupé des emplois domestiques et n'ont jamais eu à travailler comme domestiques. De plus, &ldquothey a pris une longueur d'avance sur l'émancipation.&rdquo

« Certains y ont vu une histoire de survie », a souligné le professeur Gordon-Reed, réfléchissant aux choix compliqués auxquels Mme Hemings a été confrontée. &ldquoDes gens comme Sally ont utilisé n'importe quelle agence pour améliorer leur vie et celle de leur famille.&rdquo

Au cours des dernières minutes de sa conférence captivante, la professeure Gordon-Reed a gracieusement répondu à un certain nombre de questions déjà soumises, dont l'une portait sur les défis de son processus de recherche.

&ldquoC&rsquo&rsquo est difficile lorsque vous traitez de petites bribes d&informations. C'est comme un puzzle. Vous devez penser de manière créative et large et vous préparer à des trous secs qui ne mènent nulle part », a-t-elle déclaré, ajoutant « Vous devez croire en votre projet et savourer chaque victoire. Et il faut l'aimer !&rdquo

Dans ses remarques de clôture, le Dr Basker a félicité la professeure Gordon-Reed pour son discours compatissant et stimulant. "Ce que vous avez fait pour ces étudiants est vraiment d'ouvrir un monde de personnes différentes et de circonstances différentes et de nous aider à les comprendre en tant qu'êtres humains", a-t-il déclaré.

&ldquoL'autre chose que vous avez faite est de modéliser une possibilité. J'espère qu'il y a des étudiants de Chapin qui ont eu la chance de vous entendre ce soir et qui peuvent voir en vous quelque chose auquel ils pourraient aspirer et devenir.


John Adams a-t-il sorti Thomas Jefferson et Sally Hemings ?

Les huit premiers mois de 1802 furent heureusement ennuyeux pour le président Jefferson. La France et l'Angleterre ont signé un traité de paix, rouvrant les ports européens et caribéens au commerce américain. La Marine progressait contre les pirates barbaresques en Méditerranée. West Point a été créé. L'une des principales préoccupations était le remboursement de la dette nationale. L'élection amère de 1800 s'effaçait de mémoire.

De cette histoire

Thomas Jefferson et Sally Hemings : une controverse américaine

Contenu connexe

Puis, dans le numéro du 1er septembre du Flûte à bec Richmond, James Callender, un journaliste notoire, a rapporté que le président des États-Unis avait une maîtresse esclave noire qui lui avait donné un certain nombre d'enfants. “Il est bien connu que l'homme, qu'il plaît au peuple d'honorer, garde, et depuis de nombreuses années a gardé, comme sa concubine, l'un de ses propres esclaves, l'histoire a commencé. “Elle s'appelle SALLY.”

Les journaux fédéralistes du Maine à la Géorgie ont réimprimé l'histoire. Des poèmes racistes ont été publiés sur le président et "Dusky Sally". Les défenseurs de Jefferson étaient plus silencieux, attendant en vain le démenti qui n'est jamais venu de l'Executive Mansion. Le scandale a secoué la nation naissante.

Dans quelle mesure la relation entre Jefferson et Hemings était-elle bien connue ? Callender a écrit qu'il avait été évoqué une ou deux fois dans les journaux, comme c'était effectivement le cas en 1800 et 1801. Gazette des États-Unis a déclaré qu'il avait entendu parler librement du même sujet en Virginie et par Virginia Gentlemen. Mais si les chercheurs ont passé au peigne fin les sources, ils n'ont identifié aucune référence écrite spécifique à la liaison Jefferson-Hemings avant l'apparition de Callender & Rapport scandaleux #8217.

Je crois avoir trouvé deux de ces références. Ils précèdent les expositions de plus de huit ans et proviennent de la plume de nul autre que le vieil ami et rival politique de Jefferson, John Adams. Dans des lettres à ses fils Charles et John Quincy en janvier 1794, Adams souligne la relation entre le sage de Monticello et la belle jeune femme connue dans la plantation sous le nom de " Dashing Sally ". Les références ont échappé à l'attention jusqu'à présent parce que Adams a utilisé une allusion classique dont les historiens et les biographes n'ont pas réussi à apprécier la signification.

Les lettres d'Adams offrent des preuves tangibles qu'au moins une des principales familles politiques du pays était au courant de la relation Jefferson-Hemings bien avant que le scandale n'éclate. Les documents jettent un nouvel éclairage sur la question de la sensibilisation des élites à la relation, sur la nature de la presse au début de la république et sur Adams lui-même.

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Cet article est une sélection du numéro de novembre du magazine Smithsonian

Jefferson resigned as George Washington’s secretary of state on the last day of 1793. It had not been a good year. His efforts to force his hated rival Alexander Hamilton out of the cabinet for financial misconduct failed miserably. Continuing to support the French Revolution despite the guillotining of the king and queen and the blossoming of the Terror, he alienated Adams and was disappointed by Washington’s proclamation of American neutrality in France’s latest war with England. At 50 years old, he was eager to return to his beloved Virginia estate to live as a gentleman farmer and philosopher.

Adams, the vice president, refused to believe that his estranged friend was really done with public life. In letters to his two eldest sons, he sourly assessed the man he was convinced would challenge him to succeed Washington as president. On January 2 he wrote to Charles:

Mr Jefferson is going to Montecello to Spend his Days in Retirement, in Rural Amusements and Philosophical Meditations—Untill the President dies or resigns, when I suppose he is to be invited from his Conversations with Egeria in the Groves, to take the Reins of the State, and conduct it forty Years in Piety and Peace.

On January 3 he wrote to John Quincy at greater length, enumerating seven possible motives for Jefferson’s resignation.

5. Ambition is the Subtlest Beast of the Intellectual and Moral Field. It is wonderfully adroit in concealing itself from its owner, I had almost said from itself. Jefferson thinks he shall by this step get a Reputation of an humble, modest, meek Man, wholly without ambition or Vanity. He may even have deceived himself into this Belief. But if a Prospect opens, The World will see and he will feel, that he is as ambitious as Oliver Cromwell though no soldier. 6. At other Moments he may meditate the gratification of his Ambition Numa was called from the Forrests to be King of Rome. And if Jefferson, after the Death or Resignation of the President should be summoned from the familiar Society of Egeria, to govern the Country forty Years in Peace and Piety, So be it.

In the vernacular of the time, “conversation” was a synonym for sexual intercourse and “familiar” was a synonym for “intimate.” The obvious candidate for the person whose conversation and familiar society Jefferson would supposedly be enjoying at his bucolic home is Sally Hemings.

But who was Egeria, and how confident can we be that Adams intended Hemings when he invoked her name?

Egeria is a figure of some importance in the mythical early history of ancient Rome. According to Livy and Plutarch, after the death of the warlike Romulus, the senators invited a pious and intellectual Sabine named Numa Pompilius to become their king. Accepting the job with some reluctance, Numa set about establishing laws and a state religion.

To persuade his unruly subjects that he had supernatural warrant for his innovations, Numa claimed that he was under the tutelage of Egeria, a divine nymph or goddess whom he would meet in a sacred grove. The stories say she was not just his instructor but also his spouse, his Sabine wife having died some years before. “Egeria is believed to have slept with Numa the just,” Ovid wrote in his Amours.

Age 40 when he became king, Numa reigned for 43 years—a golden age of peace for Rome during which, in Livy’s words, “the neighboring peoples also, who had hitherto considered that it was no city but a bivouac that had been set up in their midst, as a menace to the general peace, came to feel such reverence for them, that they thought it sacrilege to injure a nation so wholly bent upon the worship of the gods.”

Numa Pompilius converses with the nymph Egeria in a 1792 sculpture by the Danish artist Bertel Thorvaldsen. (Bibliothèque du Congrès)

Adams, who was well versed in Latin and Greek literature, had every reason to feel pleased with his comparison. Like Rome at the end of Romulus’ reign, the United States was a new nation getting ready for its second leader. Jefferson would be the American Numa, a philosophical successor to the military man who had won his country’s independence. Like Numa, Jefferson was a widower (his wife, Martha, died in 1782) who would prepare himself for the job by consorting with a nymph, his second wife, in a grove that was sacred to him.

I asked Annette Gordon-Reed, the Harvard scholar and author of Thomas Jefferson and Sally Hemings: An American Controversy, what she made of the Adams references. “While the two letters to his sons do not definitively prove that Adams knew about the Jefferson-Hemings liaison in early 1794,” Gordon-Reed said in an email, “this elucidation of the allusion to Egeria makes that an intriguing possibility.”

One didn’t require a classical education to grasp the Egeria allusion in the early 1790s. In 1786, the French writer Jean-Pierre Claris de Florian had published Numa Pompilius, Second Roi de Rome, a romantic novel dedicated to Marie Antoinette—she liked it—and intended as a guide for an enlightened monarchy in France. (“People will believe I’ve written the story / Of you, of Louis, and of the French,” Florian’s dedicatory poem declares.) Soon translated into English, Spanish and German, the novel became a runaway best seller in the North Atlantic world.

It was while researching a novel of my own about the life and afterlife of Numa and Egeria that I happened upon the allusions in the two Adams letters. As a student of religion in public life, I have long been interested in Numa as an exemplary figure in the history of Western political thought from Cicero and St. Augustine to Machiavelli and Rousseau.

In fact, John Adams had made a point of invoking Numa and his divine consort in the three-volume Defence of the Constitutions of Government of the United States of America, which he published while serving as minister to Eng­land in 1787. “It was the general opinion of ancient nations, that the divinity alone was adequate to the important office of giving laws to men,” he writes in the preface. “Among the Romans, Numa was indebted for those laws which procured the prosperity of his country to his conversations with Egeria.” Later in the work he explains, “Numa was chosen, a man of peace, piety, and humanity, who had address enough to make the nobles and people believe that he was married to the goddess Egeria, and received from his celestial consort all his laws and measures.”

In the Defence, Adams was at pains to inform the world that, unlike other nations past and present, the recently united American states “have exhibited, perhaps, the first example of governments erected on the simple principles of nature.” In other words, no Egerias need apply: “It will never be pretended that any persons employed in that service had any interviews with the gods, or were in any degree under the inspiration of heaven, any more than those at work upon ships or houses, or labouring in merchandize or agriculture: it will for ever be acknowledged that these governments were contrived merely by the use of reason and the senses.”

In a 1794 letter, John Adams gossiped slyly to son Charles about Jefferson’s “Conversations with Egeria." (Collection of the Massachusetts Historical Society) The second page of Adams' letter to Charles (Collection of the Massachusetts Historical Society) The third page of Adams' letter to Charles (Collection of the Massachusetts Historical Society) The letter written by John Adams to his son John Quincy Adams likely on January 3, 1794 (Collection of the Massachusetts Historical Society) The second page of Adams' letter to his son John Quincy (Collection of the Massachusetts Historical Society)

Jefferson was the American avatar of Enlightenment rationality, a staunch opponent of the government establishment of religion, and the Washington administration’s foremost advocate of war with the Barbary pirates. Adams’ portrayal of him consulting with a goddess in order to govern “in Piety and Peace” was sharply pointed on all counts. But did he intend the goddess in question to refer to Sally Hemings?

There’s good reason to think so. Seven years earlier, Jefferson had arranged for his 8-year-old daughter, Mary, to join him and his elder daughter, Martha, in Paris. Hemings, a slave who was also a half-sister of Jefferson’s late wife, accompanied Mary on the trans-Atlantic passage to England upon their arrival, the two girls went to stay with the Adamses in London. Hemings was then 14 years old but, tellingly, Abigail Adams thought she was 15 or 16.

Writing Jefferson that the two had arrived, Abigail Adams took them under her wing until an emissary showed up two weeks later to convey them to Paris, where Jefferson almost certainly began having sex with Hemings. So in 1787 John Adams had seen for himself that Jefferson had a nubile beauty in his possession. By the end of 1793, John Quincy and Charles presumably would have been aware of it, too. Otherwise, the sexual allusion to Egeria would have been lost on them.

Significantly, John Adams did not allude to the matter when he wrote to Abigail at around the same time. She and Jefferson had something of a mutual admiration society, after all. “My Love to Thomas,” she wrote her husband on the very day that Jefferson resigned as secretary of state (though she wasn’t yet aware of that). Despite the two men’s political rivalry, she maintained a high regard for Jefferson through the 1790s, describing him as a man of “probity” in a letter to her sister. So while John Adams, in Philadelphia, did not refrain from criticizing Jefferson in his January 6, 1794, letter to Abigail, in Massachusetts, he did so with care.

Jefferson went off Yesterday, and a good riddance of bad ware. I hope his Temper will be more cool and his Principles more reasonable in Retirement than they have been in office. I am almost tempted to wish he may be chosen Vice President at the next Election for there if he could do no good, he could do no harm. He has Talents I know, and Integrity I believe: but his mind is now poisoned with Passion Prejudice and Faction.

There was no mention of Numa and Egeria. As I see it, John knew that his wife would not be amused by the insinuation that Jefferson was retiring to an intimate relationship with the maidservant she had cared for in London seven years earlier. That joke was reserved for the boys.

Among the African-Americans enslaved at Monticello were up to 70 members of the Hemings family over 5 generations. (Bibliothèque du Congrès) A photograph of Jefferson’s Monticello, circa 1920 (Library of Congress)

A political eon passed between the vice president’s private joke and the presidential scandal. In 1796, Jefferson was narrowly defeated for the presidency by Adams and, under Article II of the Constitution (changed in 1804), indeed became vice president, having received the second-largest number of electoral votes. Four years later, he returned the favor, besting Adams in perhaps the ugliest presidential election in American history.

By then, Callender had won his muckraking spurs by publishing the story of Alexander Hamilton’s affair with a married woman and subsequent illicit financial arrangement with the woman’s husband. Jefferson was sufficiently impressed to provide the journalist with financial support to keep up his anti-Federalist work. But in May of 1800, Callender was convicted and sentenced to nine months in prison under the Sedition Act for “The Prospect Before Us,” a tract alleging pervasive corruption in the Adams administration. After his release, he approached Jefferson and asked to be appointed postmaster of Richmond. Jefferson refused. Callender traveled to Charlottesville and ferreted out the Hemings story, published under the headline “The President, Again.”

One of the more scurrilous commentaries on the story came from John Quincy Adams. On October 5, he sent his youngest brother, Thomas Boylston, a letter with an imitation of Horace’s famous ode to a friend who had fallen in love with his servant girl that begins: “Dear Thomas, deem it no disgrace / With slaves to mend thy breed / Nor let the wench’s smutty face / Deter thee from the deed.”

In his letter John Quincy writes that he had been going through books of Horace to track down the context of a quotation when what should drop out but this poem by, of all people, Jefferson’s ideological comrade in arms Tom Paine, then living in France. John Quincy professed bafflement that “the tender tale of Sally” could have traveled across the Atlantic, and the poem back again, within just a few weeks. “But indeed,” he wrote, “Pain being so much in the philosopher’s confidence may have been acquainted with the facts earlier than the American public in general.”

Historians have assumed that John Quincy, an amateur poet, composed the imitation ode in the weeks after Callender’s revelation hit the press. But in light of his father’s letters, it is not impossible that he had written it before, as his arch little story of its discovery implied. Thomas Boylston arranged to have his brother’s poem published in the prominent Federalist magazine The Port-Folio, where it did in fact appear under Paine’s name.

The Adamses never dismissed Callender’s story as untrue. No direct comment from Abigail Adams has come to light, but Gordon-Reed argues in The Hemingses of Monticello that the scandal deepened her estrangement from Jefferson after the bitter 1800 election. When Mary Jefferson died in 1804, Abigail wrote Thomas a chilly condolence letter in which she described herself as one “who once took pleasure in subscribing herself your friend.”

John Adams, in an 1810 letter to Joseph Ward, refers to James Callender in such a way as to imply that he did not consider the Hemings story credible. “Mr Jeffersons ‘Charities’ as he calls them to Callender, are a blot in his Escutchion,” he writes. “But I believe nothing that Callender Said, any more than if it had been Said by an infernal Spirit.” In the next paragraph, however, he appears more than prepared to suspend any such disbelief.

Callender and Sally will be remembered as long as Jefferson as Blotts in his Character. The story of the latter, is a natural and almost unavoidable Consequence of that foul contagion (pox) in the human Character Negro Slavery. In the West Indies and the Southern States it has the Same Effect. A great Lady has Said She did not believe there was a Planter in Virginia who could not reckon among his Slaves a Number of his Children. But is it Sound Policy will it promote Morality, to keep up the Cry of such disgracefull Stories, now the Man is voluntarily retired from the World. The more the Subject is canvassed will not the horror of the Infamy be diminished? and this black Licentiousness be encouraged?

Adams goes on to ask whether it will serve the public good to bring up the old story of Jefferson’s attempted seduction of a friend’s wife at the age of 25, “which is acknowledged to have happened.” His concern is not with the truth of such stories but with the desirability of continuing to harp on them (now that there is no political utility in doing so). He does not reject the idea that Jefferson behaved like other Virginia planters.

Adams’ sly joke in his 1794 letters shows him as less of a prude than is often thought. It also supports Callender’s assertion that the Jefferson-Hemings relationship was “well known,” but kept under wraps. It may be time to moderate the received view that journalism in the early republic was no-holds-barred. In reality, reporters did not rush into print with scandalous accusations of sexual misconduct by public figures. Compared with today’s partisan websites and social media, they were restrained. It took a James Callender to get the ball rolling.

John Adams’ reference to Jefferson’s Egeria put him on the cusp of recognizing a new role for women in Western society. Thanks largely to Florian’s 1786 best seller, the female mentor of a politician, writer or artist came to be called his Egeria. That was the case with Napoleon, Beethoven, Mark Twain, Andrew Johnson and William Butler Yeats, to name a few. In Abigail, Adams had his own—though so far as I know she was never referred to as such. It was a halfway house on the road to women’s equality, an authoritative position for those whose social status was still subordinate.

Gordon-Reed has criticized biographers who insist that it is “ridiculous even to consider the notion that Thomas Jefferson could ever have been under the positive influence of an insignificant black slave woman.” Ironically, Adams’ sarcastic allusion conjures up the possibility. Did Sally Hemings, Jefferson’s French-speaking bedmate and well-organized keeper of his private chambers, also serve as his guide and counselor—his Egeria? The question is, from the evidence we have, unanswerable.

In the last book of his Métamorphoses, Ovid portrays Egeria as so inconsolable after the death of Numa that the goddess Diana turns her into a spring of running water. When Jefferson died in 1826, he and Hemings, like Numa and Egeria, had to all intents and purposes been married for four decades. Not long afterward, his daughter Martha freed Hemings from slavery, as her children had been freed before her.

We do not know if, as she celebrated her liberation, she also mourned her loss. But we can be confident that her name, like Egeria’s, will forever be linked with her eminent spouse, as John Adams predicted.

About Mark Silk

Mark Silk is a professor and the director of the Leonard E. Greenberg Center for the Study of Religion in Public Life at Trinity College. A former reporter and editorial writer at the Atlanta Journal-Constitution, he is the author of several books on religion in contemporary America and is a senior columnist for the Religion News Service.


Sally Hemings

Nos rédacteurs examineront ce que vous avez soumis et détermineront s'il faut réviser l'article.

Sally Hemings, (born 1773, Charles City county, Virginia [U.S.]—died 1835, Charlottesville, Virginia, U.S.), American slave who was owned by U.S. Pres. Thomas Jefferson and is widely believed to have had a relationship with him that resulted in several children.

Hemings, known as Sally but who was likely named Sarah, was born into slavery to a white father, John Wayles, and his mulatto slave, Elizabeth Hemings. According to oral history passed down through the Hemings family, Elizabeth was the daughter of a white sea captain named Hemings and an African slave owned by Wayles. Sally was thus three-fourths white. When Wayles died in 1773, Elizabeth and her children were inherited by Martha Jefferson, who was Wayles’s daughter by Martha Eppes Wayles and the wife of Thomas Jefferson. The Hemings family was sent to Monticello, Jefferson’s farm and estate in Virginia, where they were given positions as house slaves.

Two years after Martha’s death in 1782, Jefferson went to France to serve as a diplomat. In 1787 he sent for his youngest daughter, Maria, who was escorted by Hemings, then 14 years old. It was during that time that an intimate relationship between Hemings and Jefferson is thought to have begun. In 1789 Jefferson and Hemings returned to the United States. She resumed her work at Monticello, and Jefferson’s records noted that, over the next two decades, she gave birth to six children. Harriet was born in 1795 but lived only two years. Hemings gave birth to a son, Beverly, in 1798 and another daughter named Harriet, in 1801. An unnamed daughter was born in 1799 but died in infancy. Hemings later had two sons, Madison and Eston, who were born in 1805 and 1808, respectively. Some have claimed that Hemings’s first child was Thomas C. Woodson, born in 1790. However, there is no evidence that Hemings had a child that year—notably, Jefferson never noted the birth—and later DNA tests revealed that he was not the father.

In Jefferson’s records from 1822, Harriet and Beverly were listed as runaways, but they actually were allowed to leave freely. Their light-coloured skin helped them blend into the white world of Washington, D.C. Madison and Eston were freed in 1826 at the time of Jefferson’s death. Hemings was not mentioned in Jefferson’s will. In 1827 she was listed as a slave on the official slave inventory of the Jefferson estate and valued at $50. It later appears that she received unofficial freedom from Jefferson’s daughter Martha, and Hemings lived the rest of her life with her sons Madison and Eston in Charlottesville, Virginia.

The first public mention of Hemings came in 1802, when The Recorder newspaper published an article by James Callender, an adversary of Jefferson, who claimed a relationship between her and Jefferson. Jefferson never responded to the allegations, which became the source of much debate and speculation. Although some of his white descendants later denied the claims—Peter Carr, a nephew of Jefferson, was often cited as the father of Hemings’s children—Hemings’s descendants argued, on the basis of oral history and an 1873 memoir by Madison Hemings, that Jefferson was the father. With conflicting and inconclusive evidence, the majority of scholars found the allegations unlikely. In 1998, however, DNA samples were gathered from living descendants of Jefferson and Hemings, and the subsequent tests revealed that Jefferson was almost certainly the father of some of Hemings’s children Carr was ruled out. Although the scholarly consensus became that Jefferson and Hemings were sexual partners, some, citing the lack of scientific certainty, continued to contest Jefferson’s paternity. (Voir “Tom and Sally”: the Jefferson-Hemings paternity debate.)

This article was most recently revised and updated by Amy Tikkanen, Corrections Manager.


Did Sally Hemings and Thomas Jefferson Love Each Other?

In the years since the publication of my book Thomas Jefferson and Sally Hemings: An American Controversy, I have traveled throughout the United States and overseas talking about them—and life and slavery at Monticello. Writers are, in the main, solitary creatures. Or, at least, the process of writing forces us into solitude for long stretches of time I find it refreshing and gratifying to meet people who have read one’s work (or plan to) and have questions, observations, and opinions about it. In all the venues I have visited, from Houston to Stockholm, one question always arises: Did they love each other?

To call this a loaded question does not begin to do justice to the matter, given America’s tortured racial history and its haunting legacy. To be on the receiving end of that question is to be thrown into a large minefield. It is even worse for someone who is considered an expert on Hemings and Jefferson. You wrote the book about them, didn’t you?

Part of a historian’s job is to try to navigate the gap stretching between those who lived in the past and those who live today, especially pointing out the important differences. At the same time, it remains equally important to recognize and give due consideration to those points of commonality that the past the present share. While there’s truth in the old saying that the past is a foreign country, anyone visiting a foreign land also encounters many familiar sights, rituals, and behaviors, because the basic realities of the human condition remain the same.

See the essay in the June 1972 American Heritage, "The Great Jefferson Taboo" by Fawn Brody, which reignited the controversy over Jefferson and Hemings

What does this mean for Sally and Thomas, the enslaved woman and the man who owned her? Their legal relationship to one another—and the world they shared—is strange to us today. Certainly people suffer oppression today: many work for little or no pay, while countless women and children are forced into prostitution. Yet this cannot match the horrific nature of America’s racially-based chattel slavery, in which a person’s children were enslaved in perpetuity unless an owner decided to give up his or her ownership of that person. What love could exist between a man and a woman enmeshed in—and negotiation the rules of—that world? And what difference does it make if they “loved” each other? Why are members of my audience so intent on knowing that?

The question about Hemings and Jefferson, of course, does not arise from a vacuum. We modern people have a history, so to speak, with love, especially of the romantic kind. Not other human emotion excites such passionate interest and longing or gives rise to such high expectations at all levels of society. Songs tell us that “love” is “the answer” to almost everything that ails us: war, famine, disease, and racial prejudice. Love is all we need.

Indeed, I suspect that love’s supposed capacity to heal lies at the heart of people’s interest in Hemings and Jefferson. And he is the prime focus of the inquiry. My impression from talking with people and reading the letters they writing to me, not to mention the many operas, plays, screenplays, and proposals for novels they send, is that Jefferson’s love for Hemings could somehow redeem and heal him. Thomas Jefferson—in need of redemption?

As much as we admire the author of the Declaration of Independence and the two-term U.S. president, a man who doubled the size of the nation, sent Lewis and Clark west, founded the University of Virginia, championed religious freedom, and acted as an all-around renaissance man, Jefferson the slaveholder poses a great challenge. He publicly aired his suspicions that the mental capacity of blacks was inferior to whites’, not exactly as a popular believe in a society that claims (note the operative word “claims”) to find such notions completely abhorrent. For some, the knowledge that Jefferson had loved the enslaved African American woman with whom he had seven children would rescue him from the depravity of having been a slave owner who made disparaging comments about blacks—perhaps not totally exonerating him, but in some small but important way moderating the disturbing facts. That much-longed for human connection would have worked its magic.

Love, which remains extremely difficult to capture and define today or in the past, poses a major hurdle in sorting out the nature of their relationship. Speaking of love in the context of a master-slave relationship is even more difficult, given the moral and political implications. After all, the idea of “love” was used during the antebellum period and afterward as a defense of slavery. Apologists for the peculiar institution claimed that a genuine “love” existed between the races during slavery, putting the lie to northern abolitionists’ claim that the institution was evil and exploitative. Southern slaveholders often pointed to their affection for their individual “mammies” and the supposedly deep ties they formed with their enslaved playmates (of the same sex, of course) on the plantation. Significantly, they never spoke about the possibility of love and regular heterosexual relationships between males and females of mixed races. That type of love was taboo then, and it has remained discomfiting to many Americans even into the 21st century.

Then there’s the question of consent and rape. While Martha Jefferson had given her perpetual consent to sexual relations with her husband by the act of marrying him—there was no such thing as marital rape—Jefferson owned his wife’s half sister, Sally, in a completely different way. Being a man’s wife was not the same thing as being a man’s slave, even if Sally and Thomas’s relationship had begun under unusual circumstances. They became involved while Jefferson was serving as the American minister to France. Under French law, Hemings would have had a clear route to freedom had she chosen it. Instead, she agreed to return to America with him, placing herself entirely under his power. At any time, Jefferson had the right to sell her and their children if he wanted to.

White males, not just slave owners—exercised inordinate power over black women during slavery. Rape and the threat of it blighted the lives of countless enslaved women. At the same time, some black women and white men did form bonds quite different in character than from those resulting from sexual coercion. No social system can ever stamp out all the constitutive aspects of the human character. Heterosexual men and women thrown together in intimate circumstances will become attracted to one another.

Consider how Hemings and Jefferson lived at the Hôtel de Langeac in Paris between 1787 and 1789. What parents would send their pretty teenaged daughter to live in a house with a lonely, middle-aged widower whose daughters spent all week away at boarding school—and place him in charge of her well-being? Jefferson would never have allowed his daughters Patsy and Polly to live under such a situation unless a female chaperone was present. The question of appropriateness never came up with Sally Hemings, because she was a slave. Her mother, Elizabeth Hemings, had no say in the matter, just another of the countless reasons why slavery was an inhumane institution.

Suggesting that their possible feelings for one another made a difference is a romantic notion

So what do I say to people about Hemings, Jefferson, and love? I am ever mindful of the dangers of romanticizing the pair. Apologists for slavery have not all gone away, and they will fasten onto any story that appears to “soften” the harsh contours of that institution and mitigate southern slaveholder guilt. I believe, however, that saying that they may have loved each other is not romantic. Suggesting that their possible feelings for one another made a difference is a romantic notion. I am not one who believes that “love” is the answer to everything. Strong emotions that two individuals may have had cannot mitigate the problem of slavery or Jefferson’s specific role as a slave owner.

Other factors make it difficult to determine the nature of their relationship. Neither spoke publicly about it, leaving us only to draw inferences. We do know that Jefferson bargained intensely with Hemings to return to America, promising her a good life at Monticello and freedom for her children when they became adults. Was that merely in-the-moment lust? While lust can last minutes, months, or even a few years, it cannot typically span the decades during which they were involved. It simply takes more than lust to sustain an interest in another person over such an extended time period.

In addition, Jefferson had access to many other women at Monticello who could have satisfied his carnal interests. Yet, so far as the record shows, he remained fixated on Sally Hemings, arranging her life at Monticello so that she interacted with him on a daily basis for almost four decades. Despite the brutal public attention focused on the pair after James Callender exposed their relationship in 1802, Jefferson continued to have children with Hemings. Their children—James Madison, Thomas Eston, William Beverly, and Harriet—were named for people important to him. His white daughter was said to have wanted Jefferson to send Hemings and their children away so as to spare him further embarrassment. He declined.

Judging Hemings’s feelings about Jefferson proves more difficult, because she exercised no legal power over him. While she did abandon her plan to stay in France and then came home to live and have children with him, Hemings may well have had second thoughts about leaving her large and intensely connected family back home. Several of their great-grandchildren explain that Hemings returned to America because Jefferson “loved her dearly,” as if that meant something to her. Upon their return, Hemings’s relatives, both enslaved and free, behaved as if Jefferson was an in-law of sorts. After he died in 1826, Hemings left Monticello with several of Jefferson’s personal items, including pairs of his glasses, an inkwell, and shoe buckles, which she gave to her children as mementos.

While marriage is generally taken as a proof of love between a given man and woman, the quality of the relationship between couples who are not married, or cannot marry because of legal restrictions, may be better than that of men and women whose unions are recognized by law.

The most that can be said is that Hemings and Jefferson lived together over many years and had seven children, four of whom lived to adulthood. Jefferson kept his promises to Hemings, and their offspring got a four-decade head start on emancipation, making the most of it by leading prosperous and stable lives. That, I think, is about as much as one can expect from love in the context of life during American slavery.


2 thoughts on &ldquo Sally Hemmings &rdquo

I am not sure that we can say that it was outstanding for Hemings to return to the U.S. with Jefferson. I feel like it is always better to be free than enslaved and she could have had a better life had she stayed in Paris, where she would have been given greater rights. While she may have consensually entered a relationship with Jefferson, I find it puzzling that he did not free her. If he really respected her and valued her, then he wouldn’t have continued to hold her as his slave after they had been in a relationship.

I am beyond fascinated with this blog post. I find it so interesting considering that my maternal grandmother was born in France but she was forced to come to america as a teenager and married a black man so my mother and my aunts and uncles are all mixed. Also that my paternal grandmother owned slaves and my grandfather happen to be one of her family’s slaves. So this kind of hit home for me.


Children

Of the seven children born to Hemings over the next two decades, only four (five, according to Woodson&aposs descendants) lived to adulthood. Her second child, Harriet, died after only two years. Beverly (a son), born in 1798, left Monticello in 1822 and moved to Washington, D.C., where he lived as a white man. A second, unnamed daughter died in infancy. Harriet, born in 1801 and named for the first lost daughter, moved away near the same time as Beverly and also entered white society. Hemings&apos youngest children, Madison and Eston (born in 1805 and 1808,  respectively) were freed by order of Jefferson’s will in 1826. While Madison Hemings lived as a Black man (first in Virginia and later in Ohio) all his life, his brother Eston changed his name to Jefferson and began living as a white man in Wisconsin at the age of 44.

Jefferson, in fact, freed all of Hemings&apos children ironically, however, he never freed Hemings herself. After Jefferson&aposs death, she remained at Monticello for two years, after which Martha Jefferson (acting on her father&aposs wishes) gave her "her time," a form of unofficial freedom that allowed her to remain in Virginia (freed enslaved people were required by Virginia law to leave the state after a year). Before his death, Jefferson had also arranged for Madison and Eston Hemings to be allowed to stay in Virginia. After leaving Monticello, Hemings moved with her two youngest sons to nearby Charlottesville, Virginia, where she died in 1835.


Sally Hemings wasn’t Thomas Jefferson’s mistress. She was his property.


The room at Monticello where Sally Hemings is believed to have lived. (Norm Shafer/For The Washington Post)

Archaeologists at Thomas Jefferson’s Virginia plantation, Monticello, are unearthing the room where Sally Hemings is believed to have lived, allowing for a new way to tell the story of the enslaved people who served our third president. The excavation has once again reminded us that 241 years after the United States was founded, many Americans still don’t know how to reconcile one of our nation’s original sins with the story of its Founding Fathers.

Just before the Fourth of July, NBC News ran a feature on the room, setting off a spate of coverage about the dig. Many of these stories described Hemings, the mother of six children with Jefferson, as the former president’s “mistress.” The Inquisitr, the Daily Mail, AOL and Cox Media Group all used the word (though Cox later updated its wording). So did an NBC News tweet that drew scathing criticism, though its story accurately called her “the enslaved woman who, historians believe, gave birth to six of Jefferson’s children.” The Washington Post also used “mistress” in a headline and a tweet about Hemings’s room in February.

Language like that elides the true nature of their relationship, which is believed to have begun when Hemings, then 14 years old, accompanied Jefferson’s daughter to live with Jefferson, then 44, in Paris. She wasn’t Jefferson’s mistress she was his property. And he raped her.

Such revisionist history about slavery is, unfortunately, still quite common. In 2015, Texas rolled out what many saw as a “whitewashed ” version of its social studies curriculum that referred to enslaved Africans as “immigrants” and “workers” and minimized slavery’s impact on the Civil War. One concerned parent spoke out, forcing a textbook publisher to revise some of the teaching materials.

In a speech at the Democratic National Convention last year, Michelle Obama reminded Americans that no less a symbol of our government than the White House was built by those in bondage. In response, then-Fox News host Bill O’Reilly offered a softer, gentler take: Those enslaved workers were “well fed and had decent lodgings provided by the government,” he said. That they had no choice in their food, lodging or whether they even wanted to do the backbreaking work of building Washington by hand was nowhere to be found in O’Reilly’s version.

That same sanitization of history happened again with the Hemings news. On Twitter, some users defended the “mistress” label, suggesting, essentially, that Jefferson and his slave may have truly loved each other. One person even went so far as to wonder whether “Hemings’s exalted wisdom and beauty compelled Jefferson’s love” and whether “she was perhaps not a victim but an agent of change?”

Jefferson could have forced Hemings into a sexual relationship no matter what she wanted, though. And it’s impossible to know what Hemings thought of Jefferson. As with many enslaved people, her thoughts, feelings and emotions were not documented. According to Monticello.org, there are only four known descriptions of the woman who first came to Jefferson’s plantation as a baby on the hip of her mother, Elizabeth Hemings, whom Jefferson also owned.

Jefferson, an avid writer, never mentioned Hemings in his work. He did, however, grapple with issues of emancipation throughout his life. In his “Notes on the State of Virginia,” Jefferson spent a substantial section attempting to answer the question, “Why not retain and incorporate the blacks into the state, and thus save the expence [sic] of supplying, by importation of white settlers, the vacancies they will leave?” Despite fathering Hemings’s children, Jefferson argued against race mixing because black people were “inferior to the whites in the endowments both of body and mind.”

Other slave-owning founders rose above the times to change their minds about the dreadful institution — including Ben Franklin, who became an outspoken abolitionist later in life, and George Washington, who freed his enslaved servants in his will. But Jefferson did no such thing. He owned 607 men, women and children at Monticello, and though some argue that he “loved” Hemings, he granted freedom to only two people while he was alive and five people in his will — and never to her.

Romanticizing Hemings and Jefferson’s so-called relationship minimizes the deadly imbalance of power that black people suffered under before the Civil War. It also obscures our collective history as a nation that moved from being built on the blood, bones and backs of enslaved African Americans and indigenous people, to being the imperfect, hopeful and yet still unequal country we are today.


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