Les Allemands introduisent des gaz toxiques

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Le 22 avril 1915, les forces allemandes choquent les soldats alliés le long du front occidental en tirant plus de 150 tonnes de chlore gazeux mortel contre deux divisions coloniales françaises à Ypres, en Belgique. Il s'agissait de la première grande attaque au gaz des Allemands, et elle a dévasté la ligne alliée.

La fumée toxique a été utilisée occasionnellement dans la guerre depuis l'Antiquité, et en 1912, les Français ont utilisé de petites quantités de gaz lacrymogène dans les opérations de police. Au début de la Première Guerre mondiale, les Allemands ont commencé activement à développer des armes chimiques. En octobre 1914, les Allemands ont placé quelques petites bombes lacrymogènes dans des obus qui ont été tirés sur Neuve Chapelle, en France, mais les troupes alliées n'ont pas été exposées. En janvier 1915, les Allemands ont tiré des obus chargés de bromure de xylyle, un gaz plus mortel, sur les troupes russes à Bolimov sur le front oriental. En raison du froid hivernal, la majeure partie du gaz a gelé, mais les Russes ont néanmoins signalé plus de 1 000 morts à cause de la nouvelle arme.

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Le 22 avril 1915, les Allemands lancent leur première et unique offensive de l'année. Connue sous le nom de deuxième bataille d'Ypres, l'offensive a commencé par le bombardement d'artillerie habituel de la ligne ennemie. Lorsque les bombardements se sont tus, les défenseurs alliés ont attendu la première vague de troupes d'attaque allemandes, mais ont été plongés dans la panique lorsque du chlore gazeux a traversé le no man's land et s'est enfoncé dans leurs tranchées. Les Allemands ont ciblé quatre milles du front avec le gaz toxique soufflé par le vent et ont décimé deux divisions des troupes coloniales françaises et algériennes. La ligne alliée a été percée, mais les Allemands, peut-être aussi choqués que les Alliés par les effets dévastateurs des gaz toxiques, n'ont pas réussi à en tirer pleinement parti et les Alliés ont tenu la plupart de leurs positions.

Une deuxième attaque au gaz, contre une division canadienne, le 24 avril, repoussa les Alliés plus loin et, en mai, ils s'étaient retirés dans la ville d'Ypres. La deuxième bataille d'Ypres s'est terminée le 25 mai, avec des gains insignifiants pour les Allemands. L'introduction de gaz toxiques, cependant, aurait une grande importance dans la Première Guerre mondiale.

Immédiatement après l'attaque au gaz allemande à Ypres, la France et la Grande-Bretagne ont commencé à développer leurs propres armes chimiques et masques à gaz. Avec les Allemands en tête, un grand nombre de projectiles remplis de substances mortelles ont pollué les tranchées de la Première Guerre mondiale. Le gaz moutarde, introduit par les Allemands en 1917, a provoqué des cloques sur la peau, les yeux et les poumons et a tué des milliers de personnes. Les stratèges militaires ont défendu l'utilisation des gaz toxiques en affirmant qu'ils réduisaient la capacité de réponse de l'ennemi et sauvaient ainsi des vies lors d'offensives. En réalité, les défenses contre les gaz toxiques suivaient généralement le rythme des développements offensifs, et les deux parties utilisaient des masques à gaz sophistiqués et des vêtements de protection qui niaient essentiellement l'importance stratégique des armes chimiques.

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Les États-Unis, qui sont entrés dans la Première Guerre mondiale en 1917, ont également développé et utilisé des armes chimiques. Le futur président Harry S. Truman était le capitaine d'une unité d'artillerie de campagne américaine qui a tiré des gaz toxiques contre les Allemands en 1918. Au total, plus de 100 000 tonnes d'agents d'armes chimiques ont été utilisées pendant la Première Guerre mondiale, quelque 500 000 soldats ont été blessés, et près de 30 000 morts, dont 2 000 Américains.

Dans les années qui ont suivi la Première Guerre mondiale, la Grande-Bretagne, la France et l'Espagne ont utilisé des armes chimiques dans diverses luttes coloniales, malgré la critique internationale croissante de la guerre chimique. En 1925, le Protocole de Genève de 1925 interdit l'utilisation d'armes chimiques en temps de guerre mais n'interdit pas leur développement ou leur stockage. La plupart des grandes puissances ont constitué d'importantes réserves d'armes chimiques. Dans les années 1930, l'Italie a utilisé des armes chimiques contre l'Éthiopie et le Japon les a utilisées contre la Chine.

Pendant la Seconde Guerre mondiale, la guerre chimique n'a pas eu lieu, principalement parce que tous les principaux belligérants possédaient à la fois des armes chimiques et des moyens de défense - tels que des masques à gaz, des vêtements de protection et des détecteurs - qui les rendaient inefficaces. De plus, dans une guerre caractérisée par des mouvements militaires rapides comme l'éclair, les stratèges se sont opposés à l'utilisation de tout ce qui retarderait les opérations. L'Allemagne, cependant, a utilisé des gaz toxiques pour assassiner des millions de personnes dans ses camps d'extermination.

Depuis la Seconde Guerre mondiale, les armes chimiques n'ont été utilisées que dans une poignée de conflits - le conflit yéménite de 1966-67, la guerre Iran-Irak de 1980-88 - et toujours contre des forces dépourvues de masques à gaz ou d'autres défenses simples. En 1990, les États-Unis et l'Union soviétique ont signé un accord visant à réduire de 80 % leurs arsenaux d'armes chimiques dans le but de décourager les petites nations de stocker des armes. En 1993, un traité international a été signé interdisant la production, le stockage (après 2007) et l'utilisation d'armes chimiques. Il est entré en vigueur en 1997.


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