Preuve de la vie microbienne découverte sur Vénus

Preuve de la vie microbienne découverte sur Vénus

L'atmosphère de Vénus contient des traces d'une molécule que seules les activités microbiennes et humaines génèrent sur notre planète, et qu'il sent pourri en association avec d'autres composés. La découverte, faite avec les télescopes James Clerk Maxwell et ALMA, indique l'existence de processus géologiques ou chimiques inconnus sur notre planète voisine, même si une source biologique possible n'est pas exclue non plus.

La phosphine ou phosphane o Le trihydrure de phosphore (PH3) est un gaz incolore, inflammable, toxique et inodore à l'état pur, bien qu'il sent souvent l'ail ou le poisson pourri lorsqu'il est présenté avec d'autres composés similaires. Cette substance se trouve dans des environnements tels que les tourbières ou les excréments.

Sur Terre, seuls certains micro-organismes anaérobies produisent de la phosphine, en plus de celle qui est générée artificiellement dans les processus industriels. Il est utilisé, par exemple, dans la fabrication de semi-conducteurs pour introduire du phosphore dans des cristaux de silicium.

Mais cette semaine, une équipe internationale de chercheurs dirigée par le professeurJane Greaves de l'Université de Cardiff (Royaume-Uni) rapporte dans le magazineAstronomie de la nature qui ont détecté de la phosphine dans un endroit inattendu: leatmosphère de vénus.

La découverte a suscité des attentes quant à savoir si une forme de vie était à l'origine de l'existence de ce gaz sur notre planète voisine, bien que les auteurs soulignent d'autres possibilités: «PH3 pourrait provenir de processus photochimiques ou géochimiques inconnus ou, par analogie avec sa production biologique sur Terre, due à la présence de la vie ».

Dans l'atmosphère terrestre (avec une abondance de parties par billion à l'échelle mondiale), cette molécule est exclusivement associée à l'activité anthropique ou microbienne, et dans le système solaire, elle ne se trouve que dans leréduire les atmosphères des planètes géantes, où il se produit dans les couches atmosphériques profondes à des pressions et des températures élevées, puis monte vers le haut par convection.

Cependant, les surfaces solides duplanètes rocheusesComme Vénus, ils présentent une barrière à leur intérieur et la phosphine devrait être rapidement détruite dans leurs croûtes et atmosphères hautement oxydantes.

Un marqueur de vie possible

En fait, PH3 a été proposé comme une biosignature dont la détection pourrait indiquer l'existence potentielle d'une certaine forme de vie sur ces planètes, bien que son observation soit compliquée puisque nombre de ses caractéristiques spectrales sont fortement absorbées par l'atmosphère terrestre.

Pour résoudre ce problème, Greaves et ses collègues ont observé Vénus avec deux des télescopes les mieux équipés pour enregistrer le rayonnement submillimétrique: leTélescope James Clerk Maxwell et le Large Millimeter / submillimeter Array Atacama (ÂME), respectivement en 2017 et 2019.

De cette façon, ils ont détecté une signature spectrale propre à la phosphine et ont estimé une abondance de 20 parties par milliard dans les nuages ​​de Vénus.

En principe, les conditions à la surface de Vénus sonthostile à la vie, mais l'environnement de sa couche nuageuse supérieure, à environ 53 à 62 km au-dessus de la surface, est tempéré. Cependant, la composition des masses nuageuses esttrès acide et, dans ces conditions, la phosphine doit également être détruite très rapidement; mais là, il apparaît.

Des microbes «aéroportés» sur Vénus?

Les astronomes ont spéculé pendant des décennies sur l'existence possible de microbes dans les hauts nuages ​​de Vénus, des micro-organismes qui flotteraient à l'abri de la surface brûlante mais auraient besoin d'une très haute tolérance à l'acidité. La détection de la phosphine pourrait indiquer une telle vie extraterrestre «aéroportée» comme une possibilité.

Les auteurs ont analysé différentes façons dont le PH3 pourrait être produit, y compris les sources possibles à la surface de la planète, le volcanisme, les micrométéorites, la foudre ou les processus chimiques qui se produisent dans les nuages. Pour le moment, ils n'ont pas pu déterminer ce qui génère les traces de phosphine.

Bien qu'ils ne l'excluent pas totalement dans leur étude, les auteurs soutiennent que sa détectionne constitue pas une preuve solide de la vie microbienne et cela indique seulement que des processus géologiques ou chimiques potentiellement inconnus se produisent chez notre voisin.

L'équipe souligne que davantage d'observations et de modèles sont nécessaires pour étudier l'origine de ce gaz dans l'atmosphère de Vénus et que d'autres caractéristiques spectrales de PH3 devraient être recherchées, en plus de suggérer qu'un échantillonnagein situ dans ses nuages ​​et sa surface permettrait d'examiner de près les sources de ce gaz et de résoudre le mystère.

Bibliographie:

Jane Graves et coll. "Gaz de phosphine dans les ponts de nuage de Vénus".Astronomie de la nature, 14 septembre 2020.


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