Nanotyrannus n'existait pas, c'étaient des tyrannosaures juvéniles

Nanotyrannus n'existait pas, c'étaient des tyrannosaures juvéniles

Comment savoir si un fossile appartient à un nouveau-né ou à un adulte? La réponse n'est pas simple si l'on considère que la forme de nombreux animaux change à mesure qu'ils grandissent. La découverte d'un étrange petit crâne de tyrannosaure en 1942 a conduit certains paléontologues à penser qu'il s'agissait d'une espèce pygmée, qui s'appelait Nanotyrannus. Une étude publiée aujourd'hui dans la revue Science Advances assure que ces spécimens n'étaient rien de plus que Tyrannosaurus rex adolescents.

Des soupçons sur Existence de Nanotyrannus ils ne sont pas nouveaux. «Dès 1965, il a été proposé que le crâne appartienne à un jeune T. rex», explique Holly Woodward, chercheuse à l'Oklahoma State University et co-auteur du travail à Sinc. D'autres études en 2004 ont conduit au tyrannosaure pygmée «promu» au rang de roi.

"Aujourd'hui, la plupart des experts s'accordent à dire que Nanotyrannus est un T. rexjuvenil", précise Woodward, "mais certains défenseurs [de l'existence d'une espèce naine] ont continué à publier des arguments basés sur la forme des os."

Pour régler l'affaire, le paléontologue a examiné les fossiles de deux spécimens supposés de Nanotyrannus sous un microscope, qui s'appelaient Jane et Petey, trouvés dans l'État du Montana au début du siècle.

Les os suivent la croissance d'un animal et peuvent nous dire à quelle vitesse il a grandi tout au long de sa vie et son âge au moment de sa mort.”.

Un examen microscopique a révélé que Jane et Petey - respectivement 13 et 15 ans - ils grandissaient vite quand ils sont morts, ils n'avaient donc pas encore atteint leur taille adulte. "Cela suggère que c'étaient des spécimens juvénileset comme T. rex est le seul tyrannosaure connu dans les sédiments de la formation Hell Creerk, il est très plausible qu'ils appartenaient à cette espèce ».

Le 'T. rex 'a eu besoin d'environ 20 ans pour atteindre sa taille adulte. Avec un crâne de 1,5 mètre et des mâchoires puissantes, ils étaient capables d'écraser les os d'une seule bouchée. Un petit spécimen serait incapable de réaliser cet exploit, donc son crâne était quelque peu différent.

«Aujourd'hui, de nombreux animaux sont très différents des jeunes aux adultes, et il peut en être de même pour les dinosaures». L'étude de Woodward suggère que les jeunes T. rex occupaient et dominaient une niche écologique différente de celle de leurs parents.

«C'est quelque chose que nous voyons avec alligators aujourd'hui: les nouveau-nés mangent des insectes et des petits poissons; adultes, vaches, cerfs et tout ce qu'ils veulent », dit Woodward. Le chercheur considère que quelque chose de similaire se produirait avec les jeunes tyrannosaures, qui, par conséquent, «occuperaient des rôles différents dans l'écosystème».

L'étude a également déterminé, grâce aux os de Jane et Petey, que les jeunes tyrannosaures poussaient beaucoup lorsque la nourriture était abondante, mais qu'ils étaient capables de ralentir leur croissance si elle était rare.

Point final à des décennies de doute

Le débat sur Nanotyrannus a persisté parce que nous avions un très mauvais enregistrement des nouveau-nés et des juvéniles de T. rex.»Explique Woodward. "Pendant longtemps, seuls les plus gros fossiles ont été sélectionnés pour être exposés dans les musées, nous n'avions donc aucune idée de ce à quoi ressemblaient les jeunes spécimens."

A ce facteur, le paléontologue ajoute le fait que dans le passé, les espèces de dinosaures étaient nommées, entre autres facteurs, «par leur taille». En d'autres termes, les petits spécimens étaient considérés comme des espèces différentes des grands.

"Nos recherches soutiennent les preuves osseuses déjà abondantes que Nanotyrannus est un simple T. rex juvénile." La chercheuse souligne que son travail "soutient indépendamment" cette hypothèse en se basant sur des preuves microscopiques et non sur la forme des os.

Cela signifie-t-il que nous devrions oublier Nanotyrannus? "Maintenant même les preuves disponibles excluent l'hypothèse selon laquelle il y avait un petit tyrannosaure vivant à côté de T.rexMais en science, il n'y a jamais un dernier mot. Cela pourrait changer si un jour un petit spécimen avec des os adultes est trouvé », conclut Woodward.

Référence bibliographique:

Holly N. Woodward, Katie Tremaine, Scott A. Williams, Lindsay E. Zanno, John R. Horner et Nathan Myhrvold. "Grandir Tyrannosaurus rex: L'ostéohistologie réfute le pygmée" Nanotyrannus "et soutient la partition ontogénétique des niches chez les jeunes Tyrannosaurus. Science Advances (1er janvier 2020). DOI: 10.1126 / sciadv.aax6250

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