Des dinosaures et des crocodiles vivaient à Guadalajara il y a 95 millions d'années

Des dinosaures et des crocodiles vivaient à Guadalajara il y a 95 millions d'années

Un peu plus de 100 km de Madrid, non loin de l'autoroute A-2, il est difficile d'imaginer ce grand pâturage dinosaures les sauropodes et les reptiles marins primitifs et les crocodiles nageaient dans les eaux côtières tropicales. Ils l'ont fait il y a environ 95 millions d'années, début du Crétacé supérieur, dans ce qui est aujourd'hui Algora, Guadalajara.

Lors d'une excursion d'étudiants en géologie dans les environs du site, il y a plus de 25 ans, l'un des étudiants a trouvé un petite dent de dinosaure carnivore. Malgré la découverte exceptionnelle, l'intérêt pour ce fossile est passé inaperçu jusqu'à il y a six ans, lorsqu'un chercheur de l'Université nationale d'enseignement à distance (UNED) a remarqué cette découverte.

Depuis lors, le Groupe de Biologie Évolutionnaire de l'UNED a réalisé une première intervention paléontologique en 2016, avec d'autres experts espagnols et étrangers, et une seconde campagne vient de se terminer dans laquelle plus de 400 fossiles de crocodiles, poissons, plésiosaures, tortues et titanosaures, dont plusieurs pourraient être de nouvelles espèces pour la science.

«La faune d'Algora était très mal connue, car elle a vécu à une période pour laquelle peu d'informations sont disponibles pour toute l'Europe, mais qui est essentielle pour savoir comment s'est déroulée l'implantation des dernières faunes avec des dinosaures et autres reptiles contemporains. sur ce continent », déclare Adán Pérez García, chercheur principal du projet.

Le site unique complète non seulement les informations sur les derniers écosystèmes dominés par les dinosaures en Europe, mais aussi se distingue par l'abondance de ses fossiles, leur préservation et permet l'identification d'espèces mal connues ou de nouveaux vertébrés terrestres, d'animaux d'eau douce, marins côtiers et de haute mer.

Les scientifiques soulignent spécifiquement le présence de tortues du genre Algorachelus, dont il reste encore beaucoup à savoir et qui a en partie motivé le projet promu par le vice-ministère de la Culture du ministère de l'Éducation, de la Culture et des Sports de Castilla-La Mancha.

La faune crétacée de Guadalajara

«Les connaissances sur Algorachelus peuvent être radicalement améliorées, grâce à la découverte de nombreuses coquilles complètes, à la fois des individus juvéniles et adultes, mais aussi la plus grande collection de crânes de toute l'Europe et l'une des plus importantes au monde du groupe auquel elle appartient tortue », détaille Pérez García.

Outre les tortues, la campagne a mis en lumière les représentants d'autres lignées jusque-là mal connues. «Nous avons identifié une diversité de poissons plus grande que ce qui était envisagé jusqu'à présent», explique le scientifique qui a pu reconnaître des restes de poissons d'origine africaine.

Cette constatation soutient le hypothèse du remplacement de divers vertébrés européens par la faune de la masse continentale méridionale, appelé Gondwana et formé par l'Afrique et l'Amérique du Sud. Le premier exemple de cette dispersion était la tortue Algorachelus peregrina, originaire de ce qui était maintenant l'Afrique et dont les restes ont été retrouvés lors de la première campagne d'Algora.

Les fouilles réussies montrent également la présence de diverses formes de crocodiles, dont très peu d'informations étaient disponibles. «Le nouveau matériel nous permet de reconnaître que certains lignées de crocodiles primitifs ils ont survécu encore au début du Crétacé supérieur, ainsi que des formes attribuables à des lignées plus modernes, qui ont fini par les remplacer complètement plusieurs millions d'années plus tard », explique le paléontologue.

Un squelette partiel de titanosaure

L'environnement d'Algora il y a 95 millions d'années était aussi le habitat des dinosaures herbivores. Loin d'être un environnement désertique comme on le pensait auparavant, la région était en fait une zone côtière tropicale, avec de grandes forêts, selon la grande biodiversité des espèces découvertes.

Le groupe a en effet découvert un squelette partiel - vertèbres, éléments des ceintures et des membres - d'un herbivore relativement petit, qui pourrait correspondre à un nouvelle espèce de sauropode.

"Ce serait le le plus ancien représentant européen des titanosaures, qui étaient l'un des groupes de dinosaures les plus abondants et les plus diversifiés dans les gisements de la dernière partie du Crétacé de ce continent », indique Adán Pérez García.

L'analyse des fossiles va maintenant nous permettre de connaître la origine des membres européens de cette lignée de sauropodes, très fréquent à la fin de la période dominée par les dinosaures. "La possibilité que le sauropode Algora soit une nouvelle espèce est élevée, et la même chose peut se produire avec des représentants d'autres groupes trouvés lors de cette fouille", conclut le chercheur.


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