Des dents fossiles révèlent comment l'Australopithecus allaitait

Des dents fossiles révèlent comment l'Australopithecus allaitait

L'être humain allaite généralement exclusivement pendant six à douze mois, et vous pouvez continuer à allaiter avec d'autres aliments dans les années suivantes. Les bébés de l'espèce éteinte Australopithecus africanus ont suivi un schéma similaire et ils pourraient même l'allonger à certains moments.

Une équipe internationale dirigée par les National Institutes of Health (NIH) des États-Unis est parvenue à cette conclusion. L'étude, publiée dans le dernier numéro de la revue La nature, indique que ces hominidés, qui vivaient il y a environ trois millions d'années en Afrique du Sud, allaité leurs petits pour assurer la nourriture en période de pénurie.

Cette recherche est "la première indication de la durée de l'allaitement chez l'un de nos plus anciens ancêtres", déclare Renaud Joannes-Boyau, scientifique à l'Université de Southern Cross en Nouvelle-Galles du Sud, en Australie et l'un des auteurs. de l’étude.

Pour arriver à ces conclusions, les scientifiques analysé la composition de cinq dents fossiles d'Australopithecus africanus, entre 2,6 et 2,1 millions d'années et trouvé dans la grotte de Sterkfontein, à la périphérie de Johannesburg.

«Comme les arbres, les dents contiennent des anneaux de croissance qui peuvent être comptés pour estimer l'âge. Ils ont des couches d'émail accumulées au cours du développement et comportent des signes chimiques qui reflètent les aliments que nous mangeons et les environnements dans lesquels nous vivons », explique le chercheur.

Les scientifiques ont pu déterminer le régime alimentaire de ces australopithèques grâce à une méthode, développée par Christine Austin, chercheuse à la Icahn School of Medicine de New York (USA), qui utilise le spectromètre de masse à plasma inductif par ablation laser. Cette technique est peu invasive, "quelque chose de crucial dans les spécimens rares comme ceux d'A. Africanus", explique Joannes-Boyau.

Le lait maternel comme complément alimentaire

Les résultats ont révélé des modèles d'accumulation de baryum, un minéral présent dans le lait maternel, qui a suggéré que les chiots aient été nourris uniquement avec du lait pendant six et neuf mois, suivi d'un introduction progressive d'aliments solides. «Nous avons vu qu'après l'âge d'un an, les individus d'A. Africanus ont recommencé à consommer du lait maternel régulièrement pendant des années après le sevrage initial», détaille-t-il.

Selon le chercheur, «l'allaitement maternel actuel dure environ un an dans les pays industrialisés, bien qu'il semble être plus long dans les groupes humains moins développés technologiquement. Les Néandertaliens montrent un schéma similaire. En revanche, les grands singes comme les chimpanzés tètent beaucoup plus longtemps, environ cinq ans. Avec Australopithecus africanus, nous voyons un modèle de mélange ».

Les auteurs suggèrent que cela pourrait être dû à la pénurie alimentaire saisonnière subie par A. africanus. Leur régime alimentaire était très varié, comme le révèle l'énorme diversité de la morphologie dentaire, et comprenait des fruits, des feuilles, des herbes et des racines. Cependant, il vivait dans des savanes, où les hivers sont secs et les ressources rares.

Les accumulations cycliques de lithium dans les dents analysées révèlent que l'espèce n'avait pas toujours de nourriture disponible pendant la saison sèche et que les bébés étaient allaités pendant ces périodes, bien qu’ils aient déjà plus d’un an.

Ce modèle a des implications importantes pour les connaissances sur cette espèce. On pourrait savoir "combien d'enfants une mère pourrait avoir dans sa vie, les interactions sociales au sein de l'espèce ou même les raisons de leur extinction", souligne Joannes-Boyau.

Cette recherche montre également que les dents fossiles «ont au moins deux millions d'années garder une trace de leurs premiers épisodes de vie grâce à votre signature chimique. Il est possible de tester cette méthode avec d'autres espèces d'hominidés », ajoute-t-il.

Cependant, le scientifique reconnaît que dans le cas d'espèces antérieures telles que Australopithecus afarensis ou Ardipithecus ramidus, l'étude nécessitera plus de travail. «Il faudra veiller à ce que ces signatures chimiques soient préservées dans des dents âgées de plusieurs millions d'années», conclut-il.

Référence bibliographique:

Joannes-Boyau, R et coll. "Les signatures élémentaires des dents d'Australopithecus africanus révèlent un stress alimentaire saisonnier». Nature (15 juillet 2019). DOI: 2018-09-13492E


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