Le cratère sous la glace du Groenland peut avoir surgi à l'époque humaine

Le cratère sous la glace du Groenland peut avoir surgi à l'époque humaine

Pour la première fois, une équipe internationale de scientifiques, dirigée du Muséum d'histoire naturelle du Danemark (Université de Copenhague), a découvert un cratère, produit par l'impact d'une météorite, sous la glace continentale de la Terre.

Il est situé au nord-ouest de Groenland, caché par le glacier Hiawatha.

La découverte a eu lieu en 2015 et pendant trois ans les chercheurs ont travaillé pour vérifier leur découverte, qu'ils viennent de publier dans la revue Progrès scientifiques.

Dans l'étude, ils expliquent que le cratère mesure plus de 31 km de diamètre, qui correspond à une zone aussi grande que toute la zone métropolitaine de Madrid, et la place entre les 25 plus grands cratères d'impact de notre planète.

Le cratère s'est formé lorsque une météorite de fer, environ un kilomètre ou 1,5 km de large s'est écrasé dans cette région du GroenlandMais depuis, il a été caché sous près d'un kilomètre de glace.

"Il est exceptionnellement bien conservé et c'est surprenant, car la glace du glacier est un agent érosif incroyablement efficace qui aurait rapidement éliminé les traces d'impact, mais cela signifie que ce cratère doit être assez jeune d'un point de vue géologique", explique le Professeur Kurt H. Kjær du Centre de GéoGénétique du Musée d'Histoire Naturelle du Danemark.

Entre trois millions d'années et 12000 ans

Jusqu'à maintenant il n'a pas été possible de dater directement le cratère, mais ses caractéristiques indiquent qu'il s'est formé après que les calottes glaciaires ont commencé à couvrir le Groenland. Cela indique qu'il n'a que trois millions d'années et il y a aussi près de 12 000 ans, vers la fin de la dernière période glaciaire.

«Nous sommes enclins à penser que l'impact s'est produit dans la partie la plus récente de cette période», souligne Kjær à Sinc, ajoutant: «Les humains n'ont peut-être pas vu l'impact, mais en ont ressenti les conséquences, comme un changement. climat. Des vents d'ouragan et des tremblements de terre se produiraient dans un rayon de 500 km autour.

L'enseignant reconnaît avoir essayé diverses méthodes radiométriques pour tenter de dater le cratère, "mais malheureusement les grains utilisés étaient contaminés".

Son équipe, avec d'autres experts, continuera d'étudier et de débattre de cette question, ainsi que des liens possibles entre la collision de météorites et certains changements évolutifs qui pourraient être détectés dans les anciennes populations humaines grâce à l'ADN.

Le cratère a été découvert pour la première fois en juillet 2015 lorsque les chercheurs inspectaient la topographie derrière la calotte glaciaire du Groenland.

C'était alors que remarqué une énorme dépression circulaire sous le glacier Hiawatha«Nous avons immédiatement su que c'était quelque chose de spécial, mais en même temps, il est devenu clair qu'il serait difficile de confirmer son origine», se souvient le professeur Kjær.

Dans la cour du musée géologique de Copenhague, à côté des fenêtres du Center for GeoGenetics, une météorite ferreuse de 20 tonnes a été retrouvée dans le nord du Groenland, non loin du glacier Hiawatha. «Il n'a pas été très difficile de déduire que la dépression pouvait être un cratère de météorite non décrit précédemment, même si au départ nous n'avions aucune preuve», explique le co-auteur Nicolaj K. Larsen, professeur à l'Université d'Aarhus.

Le puissant radar de glace d'un avion

Pour confirmer leurs soupçons, l'équipe a dépêché un avion de recherche allemand du Institut Alfred Wegener, pour survolez le glacier Hiawatha et cartographiez le cratère et la glace qui le recouvrait, avec un nouveau radar de glace puissant.

Joseph MacGregor, un glaciologue de la NASA impliqué dans l'étude, commente: «Les mesures radar précédentes de ce glacier faisaient partie d'une étude à long terme de la NASA visant à cartographier l'évolution de la couverture de glace du Groenland. Ce dont nous avions vraiment besoin pour tester notre hypothèse, c'était un levé radar exhaustif concentré sur cet endroit. "

"Nos collègues de l'Institut Alfred Wegener et de l'Université du Kansas ont fait exactement cela", ajoute-t-il, "avec un système radar de pointe qui a dépassé toutes les attentes et a enregistré la dépression avec des détails étonnants. Un bord distinctement circulaire, un renflement central, des calottes glaciaires altérées et non perturbées et des débris basaux. Tout était là ».

Au cours des étés 2016 et 2017, l'équipe est retournée dans la région pour cartographier les structures tectoniques dans la roche près du pied du glacier et recueillir des échantillons de sédiments lavés de la dépression à travers un canal d'eau de fonte.

«Une partie du sable de quartz 'lavé' du cratère avait des caractéristiques de déformation plane (plans disposés en parallèle dans des matériaux vitreux) indiquant un impact violent, et ceci est une preuve concluante que la concavité sous le glacier Hiawatha est un cratère météorite », souligne le professeur Larsen.

Des études antérieures ont montré que de grands impacts peuvent affecter profondément le climat de la Terre, avec des conséquences importantes pour la vie sur notre planète après la collision. Un exemple est celui qui a anéanti les dinosaures. Par conséquent, les auteurs considèrent qu'il est important d'étudier quand et comment ce cratère s'est produit.

La prochaine étape sera de le dater exactement»Insiste Kjær, qui conclut:« Ce sera tout un défi, car il sera probablement nécessaire de récupérer le matériau qui a fondu dans la partie inférieure de la structure, mais les résultats seront cruciaux pour comprendre comment l'impact de Hiawatha a affecté la vie sur Terre”.

Référence bibliographique:

Kurt H. Kjær, Nicolaj K. Larsen, Joseph MacGregor et al. "Un grand cratère d'impact sous le glacier Hiawatha au nord-ouest du Groenland". Science Advances, novembre 2018. DOI: 10.1126 / sciadv.aar8173

Via Sync


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