Sibylles : prophétie et pouvoir dans le monde antique

Sibylles : prophétie et pouvoir dans le monde antique

celui de Jorge Guillermo sibylles examine le phénomène fascinant des oracles et des prophétesses dans le monde antique. En commençant par un aperçu de la prophétie des temps anciens et de la fascination de l'humanité pour la prédiction des événements futurs, le livre passe à l'examen de l'association particulière que les femmes avaient avec la prophétie. Le corps principal du livre couvre une histoire approfondie de quatre oracles prophétesse : les sibylles érythréennes, cumées, delphiques et tiburtines. Le livre se termine par un examen de la façon dont ces anciennes institutions ont été fusionnées avec la tradition chrétienne ultérieure. Rempli de faits intéressants et d'anecdotes, et comprenant des références à l'art ultérieur, il s'agit d'un ajout très intéressant à toute bibliothèque générale sur la Grèce et la Rome antiques. Elle est d'autant plus bienvenue qu'il s'agit d'un sujet très souvent négligé dans les ouvrages généraux, et cela malgré l'importance évidente des Sibylles pour les anciens eux-mêmes. Cette édition comprend 10 photographies en couleurs, une bibliographie sélectionnée et un index.

À propos de l'examinateur

Mark est un écrivain d'histoire basé en Italie. Ses intérêts particuliers incluent la poterie, l'architecture, la mythologie mondiale et la découverte des idées que toutes les civilisations partagent. Il est titulaire d'une maîtrise en philosophie politique et est directeur de publication à WHE.


Sibylle

Les sibylles étaient des femmes prophètes [1] [2] ou des oracles dans la Grèce antique. Les premières sibylles, selon la légende, [3] ont prophétisé sur des lieux saints. Leurs prophéties ont été influencées par l'inspiration divine d'une divinité, à l'origine à Delphes et Pessinos. Dans l'Antiquité tardive, divers écrivains attestent l'existence de sibylles en Grèce, en Italie, au Levant et en Asie Mineure.

Le mot anglais sibylle ( / ˈ s ɪ b əl / ou /ˈsɪbɪl/ ) vient — via l'ancien français frère et le latin sibylle-du grec ancien Σίβυλλα (Sibylle). [4] [5] Varro a dérivé le nom de théobule (« conseil divin »), mais les philologues modernes proposent surtout un vieil italique [6] ou encore une étymologie sémitique. [7]


La prophétie de la Sibylle ? La malédiction ? – La grande énigme de la Rome antique (partie 2)

“Pas des envahisseurs étrangers, l'Italie, mais tes propres fils te violeront, un viol collectif brutal et interminable, te punissant, pays célèbre, pour toutes tes nombreuses dépravations, te laissant prosterné, étendu parmi les cendres ardentes. Autodidacte ! Non plus la mère des hommes intègres, mais plutôt la nourrice des bêtes sauvages et voraces !” [1] « Un empire s'élèvera d'au-delà de la mer occidentale, blanc et à plusieurs têtes, et son influence sera sans mesure, apportant la ruine et la terreur aux rois, pillant l'or et l'argent de ville après ville. [2]

L'intrusion violente d'Apollon et la "naissance" d'une sibylle

Les Sibylles ou, du moins, les femmes frénétiques dont parle le dieu, sont répertoriées bien plus tôt au Proche-Orient, comme à Mari au IIe millénaire et en Assyrie au Ier millénaire. En 5 avant JC, l'écrivain grec Héraclite est devenu le premier écrivain connu à mentionner la Sibylle lorsqu'il a écrit : l'aide du dieu.

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Image du haut : Sibylle de Cumes, au plafond de la chapelle Carafa ( Domaine public )


L'empire néo-sumérien : 23e - 21e siècles avant JC

La Mésopotamie est le berceau du progrès humain, remontant à 10 000 ans avant JC. Les traces de pratiques divinatoires de cette région sont en corrélation avec l'empire akkad et l'empire néo-sumérien, ou la troisième dynastie d'Ur ("Ur III"). La légende de Cuthéen et le poème ancien La malédiction d'Akkad parler du légendaire souverain akkadien Naram-Sin, qui s'est déclaré une divinité.

Malgré son succès en tant que souverain, les textes racontent que ce dieu-roi a refusé l'aide de prêtres et de diseurs de bonne aventure lors d'une invasion qui a finalement conduit à sa chute. La littérature semble déformer la vérité sur les événements historiques afin de renforcer l'autorité des devins et des chefs spirituels.

Le royaume d'Akkad est tombé en 2198 avant JC, et le peuple Gutian a pris le relais jusqu'au début de la troisième dynastie d'Ur en 2100 avant JC. Au sein de cette dynastie, Gudea, ensi (ou « Seigneur ») de Lagash a émergé comme un nouvel empereur-dieu. Gudea s'est placé au centre d'une religion organisée et prophétique que certains érudits croient liée aux origines de la littérature biblique.

Le prochain roi d'Ur III était Shulgi. Il déclara sa divinité pour renforcer l'autorité politique, alors que son culte dieu-roi s'étendait à travers les temples de son empire. La littérature sectaire de cette période reflète les descriptions des prophètes hébreux et décrit l'ascension de Shulgi dans l'au-delà, le décrivant comme une figure prototypique du messie.


Une ancienne prophétie païenne du Christ ?

Toutes les sociétés anciennes - pas seulement les Hébreux bibliques - se sont tournées vers la prophétie et la divination pour s'assurer que leurs croyances et leurs activités étaient compatibles avec la volonté de Dieu ou des dieux.

Chez les Romains, aucune prophétesse n'était plus importante ou célèbre que la Sibylle, le titre d'une fonction prophétique toujours détenue par une femme. Dans le monde antique à différentes époques, de nombreuses femmes auraient été des Sibylles, y compris une légendaire Sibylle juive, la belle-fille de Noé qui vivait à l'époque de la Tour de Babel.

Pour les Romains, cependant, la Sibylle la plus vénérée prophétisait depuis un temple-grotte sacré à Cumes, près de la ville moderne de Naples.

L'importance des oracles sibyllins dans la société romaine remonte aux tout débuts de l'histoire romaine.

Selon la légende, le roi Tarquinius Priscus (début du VIe siècle av. J.-C.) aurait été approché par une vieille femme qui avait apporté neuf rouleaux. Ces rouleaux contenaient les prophéties de la Sibylle, pour lesquelles la vieille femme demandait 300 pièces d'or. Tarquinius, considérant la femme comme une fraude et méprisant ce don des dieux, refusa de payer la somme scandaleuse.

Là-dessus, la vieille femme brûla trois des rouleaux dans un feu à proximité, puis se tourna de nouveau vers le roi et demanda 300 pièces d'or pour les six autres. Convaincu que la vieille femme était folle, Tarquinius refusa à nouveau, sur quoi la vieille femme brûla trois autres rouleaux, exigeant à nouveau les mêmes 300 pièces d'or pour les trois derniers. Réalisant soudain que la femme était la Sibylle elle-même, Tarquinius accepta de payer la somme.

Les trois rouleaux survivants de la Sibylle ont ensuite été soigneusement conservés dans le temple du Capitole de Rome comme les livres les plus sacrés des Romains.

Ces oracles étaient régulièrement consultés pour des conseils prophétiques dans les décisions politiques majeures par un quorum de 10 prêtres spéciaux. Cependant, les Romains ont toujours réalisé qu'il leur manquait la collection complète d'oracles d'origine et que leurs interprétations étaient donc potentiellement faillibles.

La Sibylle païenne de Cumes aurait prophétisé sous l'inspiration d'Apollon, le dieu de la divination, dont elle était la prêtresse. Elle a continué à prophétiser à Cumes pendant de nombreux siècles - de toute évidence, il s'agissait d'une succession de prêtresses - et des collections de ses derniers oracles ont été ajoutées aux trois anciens parchemins originaux achetés par Tarquinius.

La description la plus célèbre de l'oracle de la Sibylle vient de "l'Énéide" de Virgile (6.35ff). Après avoir demandé au héros Énée le sacrifice de sept taureaux et sept brebis, Sibyl entra dans un état d'extase.

"Alors qu'elle parlait, ni son visage ni sa teinte ne sont restés inchangés, ni ses cheveux ne sont restés soigneusement attachés: sa poitrine se souleva, son cœur sauvage s'agrandit de passion. Elle semblait plus grande à leurs yeux, ne ressemblant plus à une mortelle, depuis qu'elle avait senti la puissance du dieu respirer à proximité. Là-dessus, sous l'inspiration d'Apollon, elle prophétisa sur l'avenir d'Énée et la fondation divinement ordonnée de Rome.

On aurait pu s'attendre à ce que cette prophétesse païenne soit rejetée et dénoncée par les chrétiens et les juifs. Et beaucoup d'entre eux l'ont d'ailleurs dénoncée et rejetée. De nombreux chrétiens considéraient les dieux païens comme des démons et leurs prêtres et prêtresses comme des serviteurs du diable.

D'autres premiers chrétiens, cependant, ont interprété certains des oracles sibyllins comme des prophéties inspirées de la venue du Christ, en particulier la quatrième "Éclogue" de Virgile, qui était considérée comme une prophétie poétique basée sur un oracle sibyllin. Les chrétiens citaient des passages de ces oracles à leurs rivaux païens comme preuve que même les livres sacrés des païens prophétisaient le Christ.

Les oracles sibyllins ont ainsi commencé à être considérés par de nombreux chrétiens comme ayant été, au moins en partie, inspirés par le Saint-Esprit, et ils ont été cités par de nombreux premiers apologistes chrétiens et pères d'église, y compris Augustin.

Dans ce rôle, la Sibylle apparaît dans les peintures murales de la Chapelle Sixtine de Michel-Ange aux côtés des prophètes de l'Ancien Testament en tant qu'authentique prophète du Christ, illustrant la portée mondiale de sa mission rédemptrice envers toute l'humanité.

Cette acceptation chrétienne de certaines des prophéties de la Sibylle garantissait leur survie partielle, bien que les livres existants des oracles sibyllins aient été fortement édités et interpolés par les chrétiens et les juifs.

L'histoire remarquable des Sibylles est racontée dans H. W. Parke, « Sibyls and Sibylline Prophecy » (Routledge, 1988). Les 14 livres survivants d'oracles sibyllins christianisés ont été traduits dans l'ouvrage de James Charlesworth, « The Old Testament Pseudepigrapha » (1983), 1:317-472.

Daniel Peterson a fondé la Middle Eastern Texts Initiative de BYU, préside The Interpreter Foundation et blogue sur Patheos. William Hamblin est l'auteur de plusieurs livres sur l'histoire prémoderne. Ils ne parlent que pour eux-mêmes.


Idées et société

Toutes les sociétés anciennes se tournaient vers la prophétie et la divination pour s'assurer que leurs croyances et leurs activités étaient conformes à la volonté des dieux. Chez les Romains, aucune prophétesse n'était plus importante ou célèbre que la Sibylle. (Le terme n'est pas un nom, mais le titre d'une fonction prophétique toujours détenue par une femme.) Dans le monde antique, à différentes époques, de nombreuses femmes auraient été des Sibylles, y compris une légendaire Sibylle juive, la fille -la belle-famille de Noé qui vécut à l'époque de la Tour de Babel. Pour les Romains, cependant, la Sibylle la plus vénérée a prophétisé d'un temple-grotte sacré à Cumes, près de Naples moderne.

L'apparition des oracles sibyllins dans la société romaine remonte au début de l'histoire romaine. Selon les légendes, le roi Tarquinius Priscus (début du VIe siècle av. Tarquinius, considérant la femme comme une fraude et méprisant ce don des dieux, refusa de payer la somme scandaleuse. Là-dessus, la vieille femme brûla trois des rouleaux dans le feu voisin, se tourna de nouveau vers le roi et demanda trois cents pièces d'or pour les six restants. Convaincu que la vieille femme était folle, Tarquinius refusa à nouveau, sur quoi la vieille femme brûla trois autres rouleaux, exigeant à nouveau les mêmes trois cents pièces d'or pour les trois derniers. Réalisant que la femme était la Sibylle elle-même, Tarquinius accepta de payer la somme. Les trois rouleaux survivants de la Sibylle ont ensuite été soigneusement conservés dans le temple du Capitole de Rome comme les livres les plus sacrés des Romains. Ces oracles étaient régulièrement consultés par un groupe de dix prêtres spéciaux, cherchant des conseils prophétiques dans les décisions politiques majeures. Cependant, les Romains ont toujours reconnu qu'il leur manquait la collection complète originale d'oracles et, par conséquent, que leurs interprétations étaient faillibles.

La Sibylle païenne de Cumes aurait prophétisé sous l'inspiration d'Apollon, le dieu de la divination, dont elle était la prêtresse. Elle a continué à prophétiser à Cumes pendant de nombreux siècles. Des collections de ses oracles ultérieurs ont été ajoutées aux trois rouleaux originaux de Tarquinius. La description la plus célèbre de la méthode oraculaire de la Sibylle vient de l'épopée nationale romaine, Virgile’s Aeneid (6.35ff). Après avoir demandé au héros Énée le sacrifice de sept taureaux et sept brebis, la Sibylle entra dans un état d'extase. Pendant qu'elle parlait, ni son visage ni sa teinte ne sont restés inchangés, et ses cheveux ne sont pas restés soigneusement attachés : sa poitrine se soulevait, son cœur sauvage s'agrandissait de passion. Elle semblait plus grande à leurs yeux, n'ayant plus l'air d'une mortelle, depuis qu'elle avait senti la puissance du dieu respirer près de lui. Sur ce, sous l'inspiration d'Apollon, elle prophétisa sur l'avenir d'Énée et de Rome.

On se serait attendu à ce que chrétiens et juifs rejettent et dénoncent cette prophétesse païenne. Et beaucoup l'ont fait. D'autres premiers chrétiens, cependant, ont interprété certains des oracles sibyllins comme des prophéties inspirées de la venue du Christ, en particulier la quatrième églogue de Virgile, qui aurait été basée sur un oracle sibyllin. Ils ont cité des passages de ces oracles aux païens comme preuve que même les païens possèdent des livres sacrés prophétisés sur le Christ. Les prophéties des Sibylles ont ainsi commencé à être considérées par de nombreux chrétiens comme ayant été inspirées, au moins en partie, par le Saint-Esprit, et elles ont été citées par de nombreux apologistes et pères chrétiens, y compris saint Augustin. En tant que telle, elle apparaît dans les peintures murales de la chapelle Sixtine de Michel-Ange avec les prophètes de l'Ancien Testament.

Cette acceptation chrétienne de certaines prophéties des Sibylles garantissait leur survie, bien que les livres existants des oracles sibyllins aient été fortement édités et interpolés par les chrétiens et les juifs. L'histoire remarquable des Sibylles est racontée dans H. W. Parke, Sibyls and Sibylline Prophecy (Routledge, 1988). Les quatorze livres survivants d'oracles sibyllins christianisés ont été traduits dans James Charlesworth, The Old Testament Pseudepigrapha (1983), 1:317-472.


Sibylles : prophétie et pouvoir dans le monde antique - Histoire

``Là où est l'Evêque, que la multitude des croyants soit
de même que là où est Jésus, il y a l'Église catholique'' Ignace d'Antioche, 1er s. UN D

Les Sibylles

Bien avant que le Sauveur ne soit né de la Vierge, et jusqu'à l'époque de son premier avènement, il est dit qu'il y a eu des femmes sages qui ont habité des sanctuaires, des temples et des grottes, et qui, étant bénies « par les dieux » avec le don de prophétie, lire les signes de la nature pour prédire l'avenir. Nous appelons ces voyantes « Sibylles », d'après le mot grec signifiant prophétesse (« sibulla »).

Notre connaissance des origines de ces femmes est obscurcie par les brumes du mythe et du temps, le premier enregistrement écrit d'elles venant d'Héraclite, qui a écrit d'une - peut-être la seule à l'époque - dans un fragment datant du 6ème siècle avant Jésus-Christ. Ça lit:

Le nombre de ces sibylles est calculé différemment à travers les âges, Héraclite et Platon en mentionnant un, les Grecs en mentionnant neuf, les Romains et les premiers chrétiens en mentionnant dix, et les chrétiens médiévaux en énumérant jusqu'à douze. Quel que soit leur nombre, les Sibylles sont le plus souvent désignées par les lieux qu'elles habitent. L'apologiste chrétien Lactance (né vers 250 après J.

  • la sibylle persane : " de son Nicanor a fait mention, qui a écrit les exploits d'Alexandre de Macédoine "
  • la Sibylle libyenne : "de son Euripide fait mention dans le prologue de la Lamia"
  • la Sibylle Delphes : "à propos de qui Chrysippe parle dans ce livre qu'il a composé concernant la divination"
  • la Sibylle Cimmérienne : « que Naevius mentionne dans ses livres de la guerre punique, et Piso dans ses annales »
  • la Sibylle Samienne : « concernant qui Eratosthenes écrit qu'il avait trouvé un avis écrit dans les anciennes annales des Samiens »
  • la Sibylle hellespontine : "né dans le territoire de Troie, dans le village de Marpessus, à propos de la ville de Gergithus et Héraclide du Pont écrit qu'elle a vécu à l'époque de Solon et Cyrus"
  • la Sibylle Phrygienne : "qui a donné des oracles à Ancyre"
  • la Sybille Tiburtine : "de nom Albunea, qui est vénérée à Tibur [Tivoli moderne] comme une déesse, près des rives de la rivière Anio, dans les profondeurs de laquelle sa statue aurait été trouvée, tenant à la main un livre. Le sénat a transféré ses oracles au Capitole."
  • la Sybille érythréenne : "dont Apollodore d'Erythrée affirme avoir été sa propre compatriote, et qu'elle a prédit aux Grecs lorsqu'ils étaient assis sans Ilium, à la fois que Troie était vouée à la destruction, et qu'Homère écrirait des mensonges"
  • la Sibylle de Cumes : " de nom Amalthaea, qui est appelé par un certain Herophile, ou Demophil et ils disent qu'elle a apporté neuf livres au roi Tarquinius Priscus, et leur a demandé trois cents philippiques, et que le roi a refusé un si grand prix, et a tourné en dérision la folie de la femme qu'elle, aux yeux du roi, brûla trois des livres, et demanda le même prix pour ceux qui restaient que Tarquinias considérait beaucoup plus la femme comme folle et que lorsqu'elle de nouveau, ayant brûlé trois autres livres , persista à demander le même prix, le roi fut ému, et acheta les livres restants pour les trois cents pièces d'or ; d'Italie et de Grèce, et surtout de ceux d'Erythrée, et furent amenés à Rome, sous le nom de quelque Sibylle qu'ils fussent."


Les prophéties de ces Sibylles païennes - plus particulièrement les Sibylles tiburtines, érythréennes et de Cumes, qui sont souvent confondues les unes avec les autres ou appelées comme une seule - jouent des rôles intéressants dans l'histoire chrétienne. On voit des représentations des Sibylles dans l'art catholique - des retables aux manuscrits enluminés, de la sculpture jusqu'au plafond de la chapelle Sixtine, dont la périphérie est dominée par cinq Sybilles (la delphique, la cumée, la libyenne, la persane et l'érythréenne ) entrecoupé de sept prophètes de l'Ancien Testament (Zacharias, Isaias, Daniel, Jonas, Jeremias, Ezechiel et Joël). Les sibylles érythréennes et cuméennes de Michel-Ange sont présentées en haut de cette page dans l'ordre indiqué, et les représentations du retable de Van Eyck à Gand de ces mêmes femmes, dans le même ordre, sont présentées ci-dessous.



Ces femmes sont souvent représentées dans les drames médiévaux, les arbres de Jesse et les scènes de la Nativité. On entend aussi parler des Sibylles dans le chant catholique et les hymnes : la veille de Noël, après les Matines et avant la Messe, le Cantique de la Sibylle était chanté dans toute l'Europe jusqu'au Concile de Trente (maintenant cette coutume, rétablie en certains endroits au XVIIe c., reste principalement en Espagne). 1 Ils sont surtout mentionnés dans le "Dies Irae", chanté lors des messes pour les morts. Ses premières lignes :

Dies irae, dies illa,
solvet saeculum dans favilla,
teste David avec Sibylla.
Ce jour de colère, ce jour terrible,
le ciel et la terre seront-ils couverts de cendres,
comme disent David et la Sibylle.

Qui étaient ces femmes que les chrétiens groupent avec le roi David et les grands prophètes de l'Ancienne Alliance ? Pourquoi Tertullien (né vers 160 après JC) a-t-il décrit une Sibylle comme « la vraie prophétesse de la Vérité » ? 2 Pourquoi saint Clément d'Alexandrie (mort vers l'an 215) décrirait-il ainsi une sibylle au chapitre VIII de son "Exhortation aux païens" :

-- où, en accord remarquable avec l'inspiration, elle compare l'illusion aux ténèbres, et la connaissance de Dieu au soleil et à la lumière, et soumettant les deux à la comparaison, montre le choix que nous devons faire. Car le mensonge n'est pas dissipé par la présentation nue de la vérité, mais par l'amélioration pratique de la vérité, il est éjecté et mis en fuite.

Regardons, une à la fois, les trois sibylles qui sont les plus importantes pour le christianisme.


La Sibylle Tiburtine :
La Sibylle de Noël

La Sibylle Tiburtine - également connue sous le nom d'Albunea - vivait à Tibur, la ville maintenant connue sous le nom de Tivoli et située à environ quinze miles au nord-est de Rome. Son temple, qui existe encore aujourd'hui, était entouré d'un bosquet "sacré" et de sources minérales qui, assez poétiquement compte tenu du sujet de cette page, se jetaient dans le Tibre. La raison de l'importance de cette sibylle pour les chrétiens est sa rencontre avec Auguste. 3 L'histoire racontée dans le XIIIe s. de l'archevêque Jacobus de Voragine. "Golden Legend", dans sa section sur la Fête de la Nativité :

. voici ce que nous dit le pape Innocent III : pour récompenser Octave d'avoir établi la paix dans le monde, le Sénat a voulu lui rendre les honneurs d'un dieu. Mais le sage Empereur, sachant qu'il était mortel, ne voulait pas assumer le titre d'immortel avant d'avoir demandé à la Sibylle si le monde verrait un jour naître un homme plus grand que lui.

Or, le jour de la Nativité, la Sibylle était seule avec l'empereur, lorsqu'en plein midi, elle vit apparaître un anneau d'or autour du soleil. Au milieu du cercle se tenait une Vierge, d'une beauté merveilleuse, tenant un Enfant sur sa poitrine. La Sibylle montra cette merveille à César et une voix se fit entendre qui dit : « Cette femme est l'autel du ciel (Ara Coeli) !

Et la Sibylle lui dit : « Cet enfant sera plus grand que toi.

Ainsi, la salle où ce miracle a eu lieu était consacrée à la sainte Vierge et sur le site se dresse aujourd'hui l'église de Santa Maria in Ara Coeli. Cependant, d'autres historiens racontent le même événement d'une manière légèrement différente. Selon eux, Auguste monta au Capitole, et demanda aux dieux de faire connaître celui qui régnerait après lui et il entendit une voix dire : « Un Enfant céleste, le Fils du Dieu vivant, né d'une Vierge sans tache ! Sur quoi Auguste éleva l'autel sous lequel il plaça l'inscription : C'est l'autel du Fils du Dieu vivant.

Cliquez ici pour voir une représentation médiévale typique de la rencontre de la Sibylle Tiburtine et d'Auguste (vous pouvez en savoir plus sur cette rencontre et l'église qui en est issue dans la section Il Santo Bambino de la page sur la Dévotion à l'Enfant Jésus).


La Sibylle érythréenne :
La Sibylle de l'Acrostiche

La Sibylle érythréenne aurait été la fille d'un berger et d'une nymphe. Elle a vécu à Erythrae, Ionie (Asie Mineure), sur la mer Égée, et est souvent confondue avec la Sibylle de Cumes (Saint Augustin, dans sa « Cité de Dieu », en parle).

Ce qui rend cette femme importante pour les chrétiens, c'est sa prédiction du Christ, donnée sous la forme d'un poème acrostiche qui formait les mots « Ihsous Xristos Qeou uios spthr, ce qui signifie « Jésus-Christ le Fils de Dieu, le Sauveur ». Voir des extraits de "La Cité de Dieu" ci-dessous.


La Sibylle de Cumes :
La Sibylle des Enfers

La plus fascinante de toutes les Sibylles vivait à Cumes (maintenant appelée Cuma), la première colonie grecque fondée en Italie, située à une vingtaine de kilomètres au nord-ouest de Naples dans « la région volcanique proche du Vésuve, où tout le pays est creusé de gouffres d'où partent des flammes sulfureuses surgissent, tandis que le sol est secoué de vapeurs refoulées, et que des sons mystérieux sortent des entrailles de la terre." 4 La Sibylle, également connue sous le nom d'Amalthée, s'installa dans une grotte de ce pays tumultueux - une grotte que l'on peut visiter encore aujourd'hui - et là, elle écrivait ses pronostics sur des feuilles et les répandait dans l'une des cent bouches à sa grotte, permettant de les ramasser et de les lire - ou de les disperser par les vents pour ne plus être vus, selon la première éventualité, comme Virgile nous le dit dans son Énéide :

Arrivé à Cumes, quand tu regardes le déluge
De l'Averne noire et du bois qui sonne,
La folle sibylle prophétique que tu trouveras,
Sombre dans une grotte, et sur un rocher allongé.
Elle chante les destins, et, dans ses crises frénétiques,
Les notes et les noms, inscrits, aux commits de feuilles.
Ce qu'elle s'engage à feuilleter, dans l'ordre,
Avant l'entrée de la caverne sont affichés :
Unmov'd ils mentent mais, si un coup de vent
Sans, ou des vapeurs sortent par derrière,
Les feuilles sont portées en l'air dans l'air liquide,
Et elle ne reprend plus ses soins muséaux,
Ni ramasse des rochers ses vers épars,
Ni met en ordre ce que les vents dispersent.
Ainsi, beaucoup ne réussissent pas, la plupart réprimandent
La folie de la bonne visionnaire,
Et avec des malédictions bruyantes, quittez l'ombre mystique.

Dans l'Énéide aussi, elle fait visiter à Énée les régions infernales qui s'enfoncent dans le pays qu'elle habitait (c'est la raison pour laquelle Dante a choisi Virgile comme guide dans « La Divine Comédie »). Après cette tournée des enfers, ils remontent à nouveau, et la Sibylle raconte l'histoire de la façon dont elle est devenue vieille de plusieurs centaines d'années. Extrait du chapitre 25 du livre de Bouvreuil :

Alors qu'Énée et la Sibylle poursuivaient leur chemin vers la terre, il lui dit : « Que tu sois une déesse ou une mortelle bien-aimée des dieux, tu seras toujours respectée par moi. Quand j'atteindrai les airs supérieurs, je fais bâtir un temple en ton honneur, et j'apporterai moi-même des offrandes.

"Je ne suis pas une déesse", a déclaré la Sibylle "Je n'ai aucun droit à un sacrifice ou à une offrande. Je suis pourtant mortel si j'avais pu accepter l'amour d'Apollon, j'aurais peut-être été immortelle. Il m'a promis l'accomplissement de mon souhait, si Je consentirais à être à lui. J'ai pris une poignée de sable, et je l'ai brandi et j'ai dit : " Accorde-moi de voir autant d'anniversaires qu'il y a de grains de sable dans ma main. "

"Malheureusement, j'ai oublié de demander une jeunesse durable. Cela aussi, il l'aurait accordé, si j'aurais pu accepter son amour, mais offensé de mon refus, il m'a permis de vieillir. Ma jeunesse et ma force de jeunesse se sont enfuies il y a longtemps. J'ai vécu sept ans. cent ans, et pour égaler le nombre des grains de sable, j'ai encore à voir trois cents sources et trois cents récoltes. Mon corps rétrécit à mesure que les années augmentent, et avec le temps, je serai perdu de vue, mais ma voix sera restent, et les âges futurs respecteront mes paroles."

Une femme ancienne condamnée à vivre mille ans, mais sans jeunesse, rétrécissant avec l'âge chaque année jusqu'à ce qu'il ne reste plus d'elle que sa voix - une voix que certains disent qu'elle est conservée dans un bocal dans la grotte, et que d'autres disent qu'on peut entendons encore là dans sa grotte de Cumes.

Une autre grande histoire racontée à son sujet, et mentionnée par Lactance ci-dessus, est comment elle est allée vendre neuf livres au roi des Tarquins, une histoire bien racontée par Amy Friedman :

Pendant de nombreuses années, sous le temple de Jupiter à Rome, les livres sibyllins ont été protégés dans une voûte bien gardée. Il s'agissait de livres que les prêtres consultaient, en particulier lors de catastrophes naturelles, lorsque des tremblements de terre, des inondations et des ouragans déferlaient sur leur monde, lorsque la maladie frappait et lorsque les difficultés arrivaient. Ces livres contenaient une grande sagesse et des prédictions de ce que l'avenir réservait à leur terre et à leur peuple. Les livres sibyllins, disaient les prêtres, étaient précieux au-delà de tout trésor.

Elle était connue sous le nom de Cumaean Sibyl, une femme qui pouvait changer ses traits à volonté. Elle avait les yeux sauvages, les cheveux sauvages et la langue sauvage. Un jour, elle est venue voir le roi, Tarquin l'Ancien. Elle a apporté avec elle une offre.

« J'ai neuf livres à vous vendre, dit-elle au roi.

« Quels seraient ces livres ? » demanda le roi. C'était une femme étrange, et le roi ne croyait pas qu'elle était la prophétesse qu'elle prétendait être.

« Dans ces neuf livres, dit-elle, est contenue la destinée de Rome.

Tarquin l'Ancien se moqua de la vieille. Il avait entendu parler d'elle, bien sûr, mais il ne croyait pas qu'elle pût prédire l'avenir, et il ne crut pas un seul instant que ces livres qu'elle portait contenaient le destin du monde. Sa voix, après tout, ressemblait plus à un croassement, et quand elle parlait, de l'écume s'accumulait sur ses lèvres.

Tarquin avait entendu dire qu'elle écrivait ses prédictions sur des feuilles de chêne et qu'elle déposait ces feuilles au bord de sa grotte. Quand le vent est venu et a soufflé les feuilles, elles ont dérivé de-ci de-là, ici et là, de sorte que ceux qui recevaient les messages de la femme étaient souvent confus par les mots.

Tarquin ne la croyait pas aussi sage qu'elle le prétendait, mais il était curieux de connaître son offre. « Combien d'argent voulez-vous pour vos livres ? » Il a demandé.

« Neuf sacs d'or, » répondit-elle.

Le roi et ses conseillers éclatèrent de rire. « Neuf sacs d'or ? Comment pouvez-vous demander une telle fortune ?

"L'avenir de votre monde est en eux", répéta-t-elle, mais voyant qu'il ne voulait pas acheter ses livres, elle alluma un feu, et dans ce feu elle lança trois de ses livres.

En quelques instants, ils furent réduits en cendres, et la sibylle de Cumes partit pour la maison, laissant derrière elle le roi et ses conseillers.

Il fallut encore un an avant que la sibylle ne revienne. Cette fois, elle est arrivée avec six livres.

"Que voulez-vous maintenant?" Tarquin lui a demandé.

"Je propose six livres à la vente", a-t-elle répondu. "Six livres qui contiennent le reste du destin de Rome."

"Combien?" le roi lui a demandé.

« Neuf sacs d'or », dit-elle.

"Quoi?" demanda le roi. « Neuf sacs pour moins de livres ? Êtes-vous fou ? Vous avez demandé neuf sacs pour neuf livres, mais maintenant vous n'en proposez que six pour le même prix ?

"Pensez à ce qu'ils contiennent avant de refuser", dit la sibylle. "Le reste de l'avenir de Rome."

"Trop", répondit Tarquin, et ainsi, une fois de plus, la femme fit un feu et y jeta trois autres livres. Puis elle se retourna et s'éloigna, traversant les vastes terres agricoles qui séparaient Rome de Cumes.

Les routes entre les deux villes étaient longues et dangereuses à cette époque. Le voyage de la femme a été difficile. Pourtant, l'année suivante, elle revint voir le roi une fois de plus. Cette fois, elle a apporté avec elle les trois livres restants.

« Il reste trois livres, dit-elle, et je vous les vendrai pour neuf sacs d'or.

Les conseillers du roi se rassemblèrent alors et se consultèrent entre eux. Ils craignaient que la vieille sibylle ne brûle la toute dernière des prédictions. Et si ce qu'elle disait était vrai ? Et s'ils connaissaient leur avenir ? Et s'ils gâchaient leur chance de lire leur destin ?

« Vous devez acheter ces livres », dirent les conseillers à leur roi, ce qu'il fit, en payant à la vieille sibylle neuf sacs d'or.

Lorsque le roi et ses conseillers eurent lu les trois livres qui restaient, ils comprirent que cette étrange vieille femme était bien une grande sibylle, prophétesse du futur. Le roi la fit aussitôt chercher et la fit retourner à sa cour. « Je vous en prie, la supplia Tarquin, voulez-vous réécrire les six autres livres ?

"Non," dit-elle, refusant de discuter de la question. "Vous avez choisi votre destin, et je ne peux pas changer cela."

Rome est devenue un grand royaume, et pendant des années et des années, elle a prospéré en tant que république puissante, conquérant la Gaule sous le célèbre Jules César. Mais lorsque l'Empire romain s'est effondré, les gens se sont demandé quelle sagesse ils avaient pu apprendre dans ces six livres brûlés par la sibylle de Cumes.

Que peut-on apprendre de l'Honoration des Sibylles par l'Église

Ces femmes, bien qu'entourées de mystère et de contes merveilleux et fantastiques, nous rappellent que l'Église enseigne que la grâce réelle et les vertus naturelles existent en dehors d'elle, et que les chrétiens doivent honorer la vérité, quelle que soit sa provenance dans le domaine temporel. That the majority of Church Fathers adopted a form of Platonism, considering the philosopher an ally against naturalism and materiaism, that St. Thomas Aquinas and the Scholastics who followed used the Truths spoken by Aristotle for the same, that medieval Catholic civilization revered the "Nine Worthies" 5 -- three of whom were pagan, three of whom were Old Testament Jewish -- as the embodiment of chivalry -- these things remind us that arrogance and spiritual pride have no place in a Catholic's life. While there is an "us" and a "them" with regard to sanctifying grace, there is no "us" and "them" with regard to actual grace and the Naturel virtues. Further, we can't presume to know who's been blessed by sanctifying grace -- i.e., we can't know who the "them" is in that regard we can only know who is formally outside of the Church and, therefore, whom we need to evangelize -- in all charity and prudence -- and pray for.

Treat all men with charity, honor Truth wherever it is, and live a deeply Catholic life. "Spread the Gospel and let God sort 'em out." This is all we can do.

The Sibyls in Virgil's
and early Christians' Writings

  • The Eclogues, by Virgil (b. 70 B.C.) See also his "Aeneid."
  • Hortatory Address to the Greeks, by St. Justin Martyr (b. ca. 100)
  • To Aucolytus, by Theophilus, Bishop of Antioch (ca. 169)
  • Exhortation to the Heathen, by St. Clement of Alexandria (d. ca. 215)
  • Divine Institutes, by Lactantius (b. ca. 250)
  • On the Anger of God, by Lactantius
  • Oration of Constantine, by Eusebius (b. ca. 260)
  • City of God, by St. Augustine (b. 354)
  • Prophecy of the Tiburtine Sybil, Author Unknown (written ca. 380)

Judicii signum tellus sudore madescet.

E caelo rex adveniet per saecla futurus
scilicet ut carnem praesens ut judicet orbem.
Judicii signum tellus sudore madescet.

Unde deum cernent incredulus atque fidelis
celsum cum sanctis aevi jam termino in ipso.
Judicii signum tellus sudore madescet.

Sic animae cum carne aderunt quas judicat ipse
cum jacet incultus densis in vepribus orbis.
Judicii signum tellus sudore madescet.

Reicient simulacra viri cunctam quoque gazam
exuret terras ignis pontumque polumque.
Judicii signum tellus sudore madescet.

Inquirens taetri portas effringet averni
sanctorum sed enim cunctae lux libera carni.
Judicii signum tellus sudore madescet.

Tradetur sontes aeterna flamma cremabit
occultos actus retegens tunc quisque loquetur.
Judicii signum tellus sudore madescet.

Secreta atque deus reserabit pectora luci
tunc erit et luctus stridebunt dentibus omnes.
Judicii signum tellus sudore madescet.

Eripitur solis jubar et chorus interit astris
voluetur caelum lunaris splendor obibit.
Judicii signum tellus sudore madescet.

Deiciet colles valles extollet ab imo
non erit in rebus hominum sublime vel altum.
Judicii signum tellus sudore madescet.

Jam aequantur campis montes et caerula ponti
omnia cessabunt tellus confracta peribit.
Judicii signum tellus sudore madescet.

Sic pariter fontes torrentur fluminaque igni
sed tuba tum sonitum tristem demittet ab alto.
Judicii signum tellus sudore madescet.

Orbe gemens facinus miserum variosque labores tartareumque chaos monstrabit terra dehiscens.
Judicii signum tellus sudore madescet.

Et coram hic domino reges sistentur ad unum
reccidet e caelo ignisque et sulphuris amnis.
Judicii signum tellus sudore madescet.

3 Augustus (d. A.D. 14) was born "Gaius Octavius," became known as "Julius Caesar Octavianus" when he became heir to Julius Caesar (his great-uncle), and is most often called "Octavian," "Augustus," or "Caesar Augustus" in literature and references.

4 "Bullfinch's Mythology, the Age of Fable" by Thomas Bullfinch

5 Jean de Longuyon first enumerated the "Nine Worthies" in the 14th c., in his work, Voeux du Paon ("Vows of the Peacock"). The Nine Worthies are: Hector, Alexander the Great, Julius Caesar, Joshua, David, Judas Maccabaeus, King Arthur, Charlemagne, and Godfrey of Bouillon.


Sibyls Oraculum

The Sibyls Oraculum: Oracle of the Black Doves of Africa, by Tayannah Lee McQuillar, artwork by Katelan V. Foisy
Destiny Books, 9781620556719, 44 cards, 2018

The Sibyls Oraculum is inspired by the Libyan sibyls, or “prophetesses,” who were reputed to have the power of prophecy, speaking the will of deity, and divination. Tayannah Lee McQuillar has infused this deck with a deep sense of history and place, and it makes for a remarkable oracle.

And this is where I should note that I’m probably the wrong person to review this deck. I’m a generic white Canadian lacking a background in ancient North African art and history. (My research focuses on early modern European art and history.) Yet, when the deck arrived unsolicited in my mailbox, I found myself enchanted by Katelan V. Foisey’s artwork, as it reminded me of Byzantine mosaics I had seen in Venice and Ravenna, Italy. Soon I would discover that there was a reason for this, as McQuillar explains that they were inspired by Libyan mosaics. Unfamiliar with this history, I’m looking forward to exploring it further, and McQuillar proves an informative guide.

Indeed, these kinds of antecedents run through the story of the deck and the oracles that inspired it. McQuillar writes that the oldest recorded oracle was in Kemet (Egypt), in a temple dedicated to Wadjet, a snake-headed goddess. She writes that Libyan oracles were the antecedent to later Greek and Roman oracles,1 and indeed there is a lot of shared symbolism between them. She highlights the syncretic nature of spiritual practices in the ancient Mediterranean. McQuillar also gives an account of the sibyl’s value to those in power, and how this was curbed with the advent of Christianity.2

McQuillar describes the oracle as “designed to advise seekers based on a traditional African worldview,” and she provides numerous examples of the way this philosophy is infused into the deck, emphasizing positive collectivity, reverence for one’s ancestors, and respect for mysticism and mystics, among other values.3 The deck is subtitled “Oracle of the Black Doves of Africa,” which refers to the two black doves the ancient Greek historian Herodotus described as giving prophecy for the location of two temples. McQuillar notes that the dove was a symbol of the soul among the cultures of the ancient Mediterranean.4 Doves have since garnered divine associations in Jewish and Christian traditions.5

As noted, the imagery on the cards resemble figurative mosaics, though no human beings are represented. McQuillar is quick to note that the meanings of the symbols given in the accompanying book only relate to this deck, and that they have a multiplicity of meanings outside of it.6 The cards and the descriptions given reflect the mythologies of several ancient Mediterranean cultures: Libyan, Nubian, Kemetian, Greek, Roman, Phonetician, Canaanite, and Etruscan, among others.7 She offers suggestions for how to “awaken” the symbols within oneself, particularly if one has no prior experience with that symbol.8 The example she gives is of an ox-drawn cart — one that’s not familiar to me in daily life, so I appreciate these suggestions for how to bring awareness to the physical reality behind the symbol.

In the ancient Mediterranean, McQuillar writes, “omens were not thought to foretell the future,” but rather to “reflect a conditional future that could be altered with proper rituals if the change was seen to be unfavourable.𔄫 I like this approach, and it’s in line with my own thinking on this. In a personal tarot reading, after reading the advice in the cards, I’ll sometimes shift them around to suggest a more favourable outcome before putting them away. In this way, I leave the reading with a clearer sense of where I want things to rest. Here, McQuillar describes this type of oracle reading as more of a suggestion of the way things are now, so that you can change the things you need to for a better outcome.

Indeed, she stresses that the Sibyls Oraculum is not intended for fortune-telling, but rather for self-examination and decision making that focuses on root causes, rather than end results.10 The oracle comments on situations, it doesn’t provide solutions in the usual sense.

The backs of the cards are colour-coded: black for core issues, copper for projection, blue for “cool” action, and red for “hot” action.11 The cards are read as a set of four — one card from each category. Sample readings are offered, accompanied by advice based on a situation outlined, in order to provide a sense of how the oracle works. The result is straightforward practical advice you can use.

McQuillar recommends that one read the cards for major events, and not as an everyday tool. She further suggests that there’s nothing to be gained from doing a reading when you won’t be dissuaded from the result you want.

Don’t do a reading with a closed mind. If you are determined to do whatever you plan to do, exactly how you plan to do it, and with you whom you plan to do it no matter what, then admit that and just do it. Don’t play games.12

This leads into a lengthy quiz (121 questions) to determine your current outlook in 11 key areas in your make up, based on the core issue cards (black). It was an interesting exercise to determine empowering and disempowering habits of mind. The responses were cut and dry, but there were many instances where I wanted to challenge this, and offer equivocations, which was not permitted. There were other instances where I could say “not anymore,” which means I’m changing, and (mostly) for the better, and that was encouraging. It helped me to identify areas that I need to be more mindful of, and journalling helped me articulate fears I’d previously tried to bury. That was not something I expected to delve into with this oracle, but I’m glad for the opportunity for reflection.

After this, I did a reading for myself based on a major change upcoming in my life, in order to get a lay of the land. The results had more depth than I expected from a mere four cards, and it’s given me more to consider as I move forward.

The Sibyls Oraculum is more than just another oracle deck, it’s a guide to living your most fulfilling life for yourself, your family, and your community. The holistic approach it offers touches on many aspects of well-being, and the complex insights it offers are rewarding.


Sibyls: Prophecy and Power in the Ancient World - History


The feminist movement has raised the public's consciousness about the unfairness of gender discrimination. Modern-day secular society has responded by eliminating sexism in employment, education, accommodation, etc. A large portion of the public has accepted that women should be given the same career opportunities that men have long enjoyed.

It is obvious that, early in the 21st century, the largest institutions in North America which will still deny equal rights to women are among conservative Christian denominations: Roman Catholicism, Eastern Orthodoxy and many denominations within Protestantism, like the Church of Jesus Christ of Latter-day Saints and the Southern Baptist Convention. These groups interpret Bible passages as requiring women and men to follow defined, sexually determined roles. In opposite-sex marriage, for example, men are to lead and women are to be submissive to their husbands. In religion institutions women are not to be placed in a position of authority over men. A logical result of these beliefs is that women are not to be considered for ordination. There is no wiggle room here, unless their theologians take a different approach to biblical interpretation.

As gender discrimination becomes as abhorrent to the public as racism, these denominations may well be under increased pressure to conform to the non-sexist secular standard. Faith groups will be expected to evaluate candidates for ordination on the basis of the candidates knowledge, sense of calling from God, personality, commitment, ability, etc. -- but not on the basis of gender. Gender discrimination will be viewed by many as a millstone around the necks of conservative denominations. It will present a serious barrier to the evangelization of non-Christians. Whenever religious institutions are perceived by the general public as operating to a lower ethical standard than the rest of society, religious conversion becomes more difficult to achieve.


Many faith groups teach that women have very specific roles, both in the family and in religious organizations where positions of authority are reserved for males. This list includes the Roman Catholic Church, all Eastern Orthodox churches, a minority of provinces within the Anglican Communion, the Church of Jesus Christ of Latter-day Saints (the Mormons) and many Fundamentalist and other Evangelical Protestant denominations.

On the other hand, the Unitarian Universalist religion is the first major faith group which has a majority of female clergy. Women have had equal and sometimes superior roles within Wiccan and other Neopagan groups.

Since the issue seems to rest on the historical questions of women's roles in society, this article discusses the role of women in the development of religion and spirituality.

To begin, we must reach back into time beyond the Canonical Bible and the many dogmas as defined by the Orthodox Church Fathers and include in our historical studies Christian and Jewish Books excluded from the accepted Canon, namely the Apocrypha and the Pseudepigrapha. We must also include in our studies the ancient writings of the Egyptians and Babylonians and particularly the writings of the Greeks and Romans, for it was in the context of these historic civilizations that the present day church doctrines and literature evolved and were defined. Analysis and study of these writings collectively suggest that although hidden from apparent view, women had an integral, elemental role in the development of Religions and the religious doctrines, they were leaders of the people and were both honored and revered. In this light, to exclude women from ordination on the basis of an historical precedent seems ludicrous, rather gender discrimination proves itself to be a product of society.


Women were at varying times in history revered as equal in station to men within the church. A simple and undeniable example of how women were once acknowledged as equals to men may be seen when we look at the ceiling of the Sistine Chapel in Rome, where for all the world to see, Michelangelo painted five women — Sibyls — in equal station with the Prophets of the Old Testament.

Who were these Sibyls and why did the Church of Rome allow Michelangelo to incorporate these women into his masterpiece of religious history with such prominence? To answer this question, we must look the influence of women in the pre-historical period and during the days of the Greco-Roman Empire when women were looked to for both wisdom and guidance, when women as guardians of the Way and Truth were held in high esteem.

In the period prior to the development of cities, during the development of the agricultural societies, women were the mainstay of the communities. They farmed the land and cared for the children while men were away hunting. Later, women influenced the development of the city-state and religion. They alone tended the fires of the hearth and managed affairs at home while men went off to war. They were the teachers of the young and as the the first farmers, developed the agricultural knowledge of farming and investigated and developed the use of herbal medicines and knowledge of healing.

Even later, women impacted religious literature and philosophy. We may look to the myths and legends of the many Ancient Societies for numerous examples. In the Western World of the Greco-Romans , in the earliest period, women were accorded stations of equality with men . Themistoclea, played "a central role in the development of early Pythagorean philosophy. there exists a record that Pythagoras acquired the greater part of his ethical doctrines from Themistoclea, the Priestess of Delphi. "


Hypatia of Alexandria was one of the cities most renowned Neo-Platonic philosophers and also a mathematician. By the age 30, she was known in distant intellectual communities such as Libya and Turkey. During a period of religious persecution against the Jews and Pagans by the Christians, the government honored Hypatia with a paid, public position "as the head of the Neo-Platonic school of Plotinus. She taught geometry, mathematics, the works of Plato, Aristotle, Neo-Platonism, astronomy, and mechanics." She met an "early and gruesome death at the hands of a mob of monks who pulled her from her chariot, drug her into a church, stripped her of her clothing, hacked her body to pieces with sharp shells, then took her dismembered body to another location and burned it. her teachings and writings were virtually ignored by historians of philosophy for almost 1500 years." ( Women Philosophers of Ancient Times)

Christian Women included such as Makrina,

During the time of Christ, we may look to women for examples, especially in regard to Mary Magdalene who is sometimes called the Apostle to the Apostles because she is reported to have been the first to see Jesus Christ after the Resurrection. Other ancient views of Mary Magdalene as a teacher and companion of Christ are beginning to be more accepted today, although they remain unproven. These are made known to us primarily due to the Nag Hammadi Library. The Gospel of Philip states: "the companion of the [Savior is] Mary Magdalene. There were three who always walked with the Lord: Mary his mother and her sister and Magdalene, the one who was called his companion. His sister and his mother and his companion were each a Mary (NHC II.3.59.6-11) (Robinson 1988: 145). The Gospel of Philip continues:

Women of the ancient world were instrumental in the development of both philosophy and the church. In the agricultural societies, an idea of God developed. God was seen as transcendent figure in female form and reflected the role of women as creators. Women in agricultural societies represented the mysteriousness of life in a threefold form: Virgin, Mother, and Ancient One or Maiden, Mother and Crone.

As Virgin, the development of women's bodies and their ability to bear and nurture children was perceived of as a magical event. The menstrual cycle of 28 days correlated with the 28 day cycle of the moon thus the moon became a powerful symbol for women . The moon, most always associated with night and the mysteriousness of darkness and sleep enhanced the mystery of women, for superstitious early man equated sleep with death and death with darkness.

Women's ability to bleed and stop bleeding was a great source of wonder to men, who when wounded seriously, died from loss of blood. As Mothers, the women mysteriously bore children, bled monthly and survived, apparently by magic, and women independently provided the main sustenance for children through their milk. Women were also the ones who tilled the soil, prepared the food, made the clothing, built the homes, bore the children, and raised the children. Women, in pre-historic days, were the teachers: they taught children what they needed to know to survive as adults and were the mainstay of the agricultural community. From the viewpoint of men, women were autonomous creators and providers women could survive without men.

As Ancient Ones women were the storehouses of knowledge for the survival of the culture and the family or tribal unit. In those days, living to old age and surviving the child bearing years and the hardships of everyday life was a miracle in itself such women were accorded occult power over life and death. With a storehouse of life experience and knowledge women were sources of wisdom. They passed on their teachings and their wisdom in the oral tradition to other women. This knowledge lay outside the domain of men in general.

Women also preserved clan and family lineages. In ancient days descent was determined through the matriarchal line and the brother and sister relationship was dominant over the relationship of husband and wife, for brother and sister were children of the same mother and their lines could be traced. In the ancient matriarchal society women also defined the laws of behavior and inheritance because women defined the lineage. Women were also the lawmakers and judges. Matriarchs controlled inheritance and the distribution of goods and exchange.

As agricultural communities made the transition to an urban lifestyle they carried the concepts of their ancient traditional structure with them. At first these concepts manifested themselves in the sophisticated idea of the female goddess throughout the Mediterranean Civilizations including Egypt. Egyptian, Grecian, Babylonian, and Roman history abounds with examples of the female goddess in such forms as Isis, Ishtar, Venus and Aphrodite. Their attributes encompassed themes compatible with the ideas of fertility and autonomy, birth, death, and regeneration. Nurturing qualities included gentleness, wisdom and love, but there were also goddesses of War. The power of the destructive forces of nature was also acknowledged.

As people sought wisdom and guidance from the Ancient Ones, women became more and more powerful and priestesshoods evolved. As civilizations developed, the populace looked to the Ancient Ones for divine guidance. Because of their old age these women were considered as semi-divine and having special relationships with the gods and goddesses. Over time it became a specific duty for one in particular to have the sacred chore of being what was called a Sibyl , meaning oracle or prophetess. The Sibyl's duty was to sit in a sacred shrine and prophesy for those who sought answers to specific questions. According to the records, the most prominent of the Sibyls for the most part were well advanced in age.

Sibyls were well established figures in the Greek city-states by the 4th and 5th B.C. Hericlitus, a philosopher of 500 B.C., said t he office of Sibyl was older than Orpheus , meaning that the Sibyls were traditional priestesses whose roots stretched so far back in time that their origins were untraceable. Other Ancients also speak well of them. Sibyls are mentioned in the Books of Plato with great respect where they are referred to as sources of reputable wisdom Sophocles reported that the Sibyls were divinely inspired. Sibyls are also mentioned in many other writings of various cultures including those of Egypt, Italy, Asia Minor, Persia, Erythea and Africa.

Although it is not well-known, written records still exist of the Sibylline Oracles. As these Oracles spoke, scribes recorded what they said in the literary form of the day known as Greek hexameter verse. Greek hexameter verse is a form of rhythmic poetry with accents on particular syllables. In fact, the Bible is written after this same form, in emulation of the Sibylline writings. Few of the earliest writings of 500-300 B.C. exist intact and it is a fact that those that exist have been altered from the original text however, we can be assured that the altered content must have been consistent with the expectations and reflected beliefs of the day.

The surviving Sibylline Oracles are not the famous Sibylline Books of Roman history, which were lost not once, but twice, and thus there is very little knowledge of the actual contents. The collection of pseudo- Sibylline Oracles in twelve books, written in Greek hexameters, which have survived, contain a medley of pretended prophecies by various authors and of very various dates, from the middle of the second century B.C. at the earliest, to the fifth century A.D. They were composed partly by Alexandrian Jews and revised and enriched by Christian editors, who added similar texts, all in the interests of their respective religions and in part they refer to events of the later Roman Empire, often portraying Rome in a decidedly negative light.

Pseudepigrapha :
Book I of the Sibylline Oracles

Beginning from the first generation
of articulate men,
Down to the last,
I will prophesy all in turn,
Such things as were before,
As are and as will come
Upon the world through the impiety of men.
First God bids me tell
Truly how the world came to be.
But you devious mortal,
So that you may never neglect my commands,
Attentively make known the most High King.
It was He who created the world,
Saying,"Let it come to Be."


We can see by the small amount of material presented here that the women of the pre-historic period and the later Sibyls were very important to the evolution of the Jewish and Christian religions. The most influential list of Sibyls consisted of ten. During the Middle Ages, the Church increased their number to twelve to correspond to the twelve apostles.

Mary eventually replaced the Sibylline Oracles, but her status in the Church may be largely ascribed in the Western Tradition to the reverence with which the Sibyls of the Ancient World were once held. Mary was included in the early church at the demand of the masses, for they required a female goddess and it seems would not accept Christianity without one. Books about Mary and other women in the church may be found in the Apocryphal Gospels. Her role as the revered Mother of Jesus Christ in the present day has been underplayed to the role of Virgin only, however, in the more ancient period, Mary must have certainly enjoyed the role of the three faces of Woman: Virgin, Mother and Wise Woman.

We have seen but a brief glimpse through the above that women have had a direct and indirect impact on history and biblical literature and thus the religion we practice today. We have seen how women, especially the Sibylline Oracles were perceived as mysterious and transcendent voices of the gods and of the Judaeo-Christian God. In the ancient world, women were held and raised up to positions of esteem and power. As voices of reason they influenced religious thought, morality, political history and Biblical literature and in the Ancient World, women became priestesses in their own right.

It seems that it was only in the last days of their service, when they preached against the expansion and excesses of the Roman Empire, that the Oracles lost their position as High Priestesses of the One God. Coincidentally, it is ironic to note, that both the monotheism of Judaism and the prophesy of a coming of a Savior were promulgated and advanced to a greater degree due to the Sibylline Oracles and their female ancestors.

The ideas that they put forth promoted Judaism, Christianity and in general Monotheism throughout the Western World. Surely the question of "should" women be ordained will be resolved as the general public becomes more aware of the real role of women and the impact of women in the development of the church and history in general.


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