Moctezuma : Aztec Ruler, une exposition au British Museum

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Une introduction au dernier souverain aztèque, Moctezuma II. Promotion d'une exposition au British Museum, explorant la civilisation aztèque (Mexique) à travers le rôle divin, militaire et politique du dernier souverain élu, Moctezuma II (règne 1502-1520 après JC).


Moctezuma, le dernier souverain aztèque "n'était pas un traître", selon une exposition du British Museum

Moctezuma, le dernier souverain de l'empire aztèque, n'était pas un traître qui s'est vendu aux conquistadors espagnols, une nouvelle exposition du British Museum revendiquera plus tard cette année.

À ce jour, l'histoire l'a présenté comme l'homme qui a cédé son empire aux Espagnols en 1520 en grande partie sans combat.

Cependant, des preuves jamais présentées auparavant en public en Grande-Bretagne montreront qu'il a été humilié devant son peuple en étant exhibé enchaîné, soutenant une théorie alternative selon laquelle le pouvoir lui a été arraché.

Deux portraits des années 1560 montreront qu'il était lié de chaînes et de corde avant d'être défilé sur un balcon.

Colin McEwan, conservateur au British Museum, a déclaré qu'il était probable que l'image conventionnelle de Moctezuma en tant qu'agent volontaire de la domination coloniale avait été peinte par les vainqueurs espagnols.

Il pensait que la version des événements indiquée par les manuscrits des années 1560 – qui ont été produits par des scribes indigènes sous le patronage espagnol – était « probablement plus proche de ce qui s'est réellement passé ».

Il a soutenu : « Est-il probable qu'un dirigeant militaire redouté change complètement de teint et se soumette faiblement et volontairement à céder son empire aux Espagnols ? Est-ce plausible ?

Moctezuma est arrivé au pouvoir en 1502, régnant sur l'une des civilisations les plus grandes et les plus avancées de l'époque, qui chevauchait une grande partie de l'Amérique centrale, des Caraïbes au Pacifique.

Alors que l'empire aztèque était à son apogée, sa politique était fragile. Moctezuma consolide le pouvoir en taxant lourdement ses sujets, sous forme de matières premières ou d'œuvres d'art précieuses. L'un de ces objets serait le masque en turquoise, feuille d'or et nacre qui sera exposé dans l'exposition.

Par conséquent, les Espagnols ont trouvé facile de trouver des ennemis puissants de l'empereur dans ses rangs, a déclaré Neil MacGregor, directeur du British Museum.

Il a déclaré: "Ce qui est si intéressant, c'est qu'il s'agit d'un empire qui est au sommet de sa forme lorsqu'il tombe. La façon dont il a été construit le rend vulnérable car il permet aux Espagnols de recruter facilement des alliés mécontents."

Ironiquement, l'image durable de Moctezuma en tant que transfuge signifie qu'il est devenu plus célèbre en Europe qu'au Mexique, a noté M. McEwan.

Moctezuma : Aztec Ruler, qui ouvre ses portes en septembre, est la quatrième et dernière exposition d'une série du British Museum sur les grands dirigeants historiques.

Tout a commencé il y a deux ans avec Le Premier Empereur, qui a amené à Londres une petite sélection de l'armée de terre cuite chinoise. Ce coup d'État a valu au musée 850 000 visiteurs en sept mois.

L'été dernier, Hadrian: Empire and Conflict a attiré 244 000 sur trois mois tandis que 50 000 ont vu le troisième, sur le dirigeant iranien Shah Abbas, depuis son ouverture en février.


Moctezuma

L'exposition Moctezuma : souverain aztèque, au British Museum jusqu'au 24 janvier 2010, est sombre et dérangeant &ndash la demi-rime gaie du titre fait fausse route. (Le catalogue dit non seulement que Montezuma s'écrit mieux Moctezuma, mais que ses sujets s'appellent proprement Mexica, pas Aztèque.) Ce qui est montré est fascinant mais souvent repoussant. Les sculptures de crânes, de cœurs, de serpents à plumes et de figures individuelles ont un poids lugubre, les ornements en or à bec d'oiseau sont féroces, les figures broyées dans de la pierre verte dure, en effet toutes les figures autonomes, ont une symétrie frontale semblable à un totem. Beaucoup menacent le spectateur avec des yeux fixes. Les objets les plus riches et les plus colorés, comme le masque turquoise sur l'affiche, sont finement travaillés, mais le grognement de grandes dents blanches menace. En son temps, une grande partie de ce qui est ici était effrayant parce que c'était censé l'être. Le message est que l'avenir est incertain, que des temps difficiles arrivent probablement, que la nature est malveillante et doit être apaisée.

Une liste hommage du Codex Mendoza

Le catalogue n'est pas facile à lire : une image de l'histoire ancienne et de l'effondrement tardif de la société mexicaine doit être extraite des contributions qui se chevauchent et qui font appel à différentes disciplines, et une langue inexpérimentée bégaye sur les noms des dieux mexicains : Coyolxauhqui, la déesse de la lune. , son frère Huitzilopochtli, qui l'a vaincue et démembrée, le dieu solaire Xiuhtecuhtli. Mais cela en vaut la peine, d'autant plus que l'histoire de l'empire Moctezuma et la nature de sa chute traitent des angoisses et des problèmes étrangement proches des nôtres.

Les scènes d'enfer en images de Signorelli ou de Michel-Ange, comme les goules dans un film d'horreur, sont désormais moins une vraie peur qu'un frisson sécuritaire. Comparez ceux-ci avec une lecture de la pierre de couronnement de Moctezuma&rsquos. Il s'agit d'une dalle rectangulaire de basalte, sculptée en bas relief sur les six faces. Dans l'exposition, il se tient sur le côté à l'origine, il était probablement posé à plat sur le sol, de sorte que le lapin avec des dents de Bugs Bunny incroyablement grandes aurait été caché. Ce glyphe de date (1 Lapin) se rapporte à la création de la terre : c'est le &lsquocalendar name&rsquo de la déesse de la terre Tlaltecuhtli. Dans chaque coin de la face supérieure, un glyphe représente une époque révolue qui s'est terminée par des catastrophes modernes tout à fait familières : ouragan, inondation et pluie de feu (volcans ?). Le quatrième, une invasion de jaguars, est plus exotique, mais le glyphe au centre du rectangle qui représentait l'époque actuelle, celle pendant laquelle Moctezuma devrait tenir les forces de la nature à distance, prédisait les tremblements de terre. Les désastres que les Mexicains ont connus ou redoutés sont ceux que l'on voit aux informations, ou qui nous ont été expliqués à propos de la musique sonore dans les documentaires scientifiques. (Nous retournons la peste des jaguars sur la tête et craignons leur disparition plutôt que leur prolifération.) Autour de la pierre, remplissant ses côtés étroits, se trouvent quatre images de Tlaltecuhtli, sa jupe ornée de crânes et d'os croisés : &lsquoSa bouche ouverte et ses dents découvertes rappellent nous des sacrifices constants nécessaires pour nourrir la terre et maintenir la stabilité de l'époque actuelle », rapporte le catalogue.

A l'époque comme aujourd'hui, la société était vulnérable à la fois aux forces de la nature et à l'instabilité inhérente. La ville de Moctezuma & rsquos, Tenochtitlan, occupait une île dans le lac peu profond qui s'étendait autrefois sur le bassin du Mexique sur le site de ce qui est aujourd'hui la ville de Mexico. Lorsque Cortéacutes est arrivé en novembre 1519, la population de l'île pouvait compter jusqu'à 200 000 habitants. La ville était riche, approvisionnée en denrées de base des territoires environnants et en produits de luxe de provinces plus éloignées : peaux et plumes d'oiseaux, cacao, cochenille, aigles vivants, sel, coquillages, peaux de jaguar et de cerf, cannes, piments, coton, turquoise, papier, or et pierres vertes. L'hommage était imposé par les guerres menées par une aristocratie guerrière qui était généreusement récompensée par des cadeaux et dont les captifs fournissaient les cœurs et le sang dont les dieux avaient soif. Toutes les batailles n'étaient pas gagnées, mais les guerriers attendaient quand même leurs cadeaux, et une population en expansion avait besoin de se nourrir. Les provinces tributaires et les alliances de l'empire mexicain qui pourvoyaient aux besoins de la ville étaient, comme la famine, une menace, et la famine n'était pas un désastre théorique. Une sécheresse prolongée a commencé en 1451 en 1454, il n'y avait rien à manger et les commerçants ont voyagé de la côte pour acheter les Mexica comme esclaves pour quelques épis de maïs. Les chevaux, les armes en acier et la variole ont permis la conquête espagnole, mais elle a été aidée par des sujets mécontents.

Le roi Nexahualcoyotl de Tetzcoco, portant un labret à tête d'aigle en or

Trois types de matériaux sont présentés dans l'exposition. Il y a des objets liés à Moctezuma et à son royaume : sculptures, armes, orfèvrerie, bijoux, etc. Il existe des peintures et des gravures, réalisées après la défaite et la mort de Moctezuma&rsquos, qui relatent les événements de la conquête espagnole. Et il y a des manuscrits &lsqucodex&rsquo faits par des ecclésiastiques espagnols ou par des descendants de la classe dirigeante mexicaine dans la dernière partie du 16ème siècle. Dans les codex, ce qui était connu et retenu de l'histoire, des coutumes et de la culture du peuple mexicain est enregistré. Plusieurs codex sont exposés, c'est à partir des récits du catalogue basés sur eux que l'on se fait une idée de la vie des Mexicains. Des artistes-scribes travaillant dans la tradition indigène ont produit des feuilles dans lesquelles des pictogrammes et des représentations schématiques sont combinés avec des transcriptions alphabétiques. Deux pages du Codex Mendoza identifient les choses à livrer à la cour royale mexicaine dans un style très semblable à celui utilisé par une encyclopédie picturale moderne lorsqu'elle aligne des épis de maïs schématiques, par exemple, pour comparer les productions agricoles.

Un fragment d'une sculpture géante d'un serpent à sonnette, les écailles et le hochet merveilleusement bien observés et sculptés avec confiance (le genre de chose que les sculpteurs du XXe siècle regardaient et admiraient lorsqu'ils recherchaient l'authenticité en faisant de la sculpture directe), faisait autrefois partie d'une décoration dans le palais de Moctezuma&rsquos. C'est la preuve de sa taille et de sa splendeur. Il y a beaucoup d'informations disponibles sur ce que mangeaient les Mexicains et comment ils s'habillaient. Maintenant que le perçage corporel est monnaie courante, il est plus facile d'imaginer l'effet qu'un labret à tête d'aigle en or aurait pu avoir lorsqu'il était branché sur la lèvre inférieure d'un guerrier (l'une des humiliations les plus désagréables subies par les guerriers capturés était de les laisser constamment dribbler après le retrait de leurs labrets). La mode moderne a également rendu les grandes bobines d'oreille plus faciles à envisager qu'elles ne l'auraient été autrefois.

Les sentiments qui ont soutenu la vie rituelle de Moctezuma et de son peuple sont plus difficiles à imaginer. Nous connaissons ses manifestations extérieures avec beaucoup de détails. Les dieux avaient soif de sang le souverain le fournissait en petites quantités lors de son investiture à partir d'égratignures faites avec les os aiguisés d'aigles et de jaguars les sacrifices humains le fournissaient en quantité. Le Templo Mayor, toujours en cours de fouille dans le centre de Mexico, était surmonté des temples jumeaux de Tlaloc, le dieu de la pluie, et de Huitzilopochtli, le héros ancestral mexica une représentation par un scribe mexicain dans un manuscrit de la fin du XVIe siècle montre du sang qui coule descendre des marches raides depuis les portes du temple. Cela donne un frisson, tout comme le schéma de câblage d'une chaise électrique.

L'abondance de matériel qui peut être retracé jusqu'aux sources indigènes montre les images esthétiquement non distinguées de la tradition occidentale incluses dans l'exposition : le long écran du début du XVIIIe siècle décrivant des scènes de la conquête du Mexique avec des détails accablants et déroutants, par exemple, ou le portrait de Moctezuma de la fin du XVIIe siècle, commandé par Cosme III des Médicis. Nous avons maintenant plus d'objets réels et plus de témoignages de première main sur lesquels puiser. Mais quand il s'agit de sang sacrificiel, les Espagnols, qui ont développé au XVIIe siècle un style de sculpture peinte qui mettait beaucoup l'accent sur les blessures du Christ (c'est l'objet d'une exposition en cours à la National Gallery), avaient beaucoup en commun avec le Mexique. Pour eux aussi, l'anxiété au sujet des intentions divines et le besoin de demander l'intercession divine étaient des faits de la vie.


Moctezuma : le leader qui a perdu un empire

Moctezuma était un commandant militaire éprouvé, mais en seulement deux ans, son règne et la suprématie de son peuple mexicain se sont effondrés, conquis par quelques centaines d'aventuriers espagnols. Greg Neale enquête sur l'histoire de deux mondes en collision.

Deux images d'un homme singulier confrontent les visiteurs de la nouvelle exposition du British Museum, Moctezuma : Aztec Ruler. L'un, un portrait idéalisé peint longtemps après la mort de Moctezuma en 1519, reflète la fascination européenne pour le mélange apparent de sophistication et de sauvagerie indigènes du Nouveau Monde, le montrant comme le fier souverain d'une civilisation exotique. Un autre tableau, présenté vers la fin de l'exposition, et également idéalisé, montre Moctezuma prêtant allégeance au conquistador Hernán Cortés, représentant la couronne espagnole.

"C'est l'ordre du jour, c'est la rotation", explique le Dr Colin McEwan, chef de la section Amériques du musée, qui a organisé l'exposition avec le soutien d'éminents universitaires mexicains. "La suggestion est que cette passation du pouvoir a eu lieu volontairement - alors que la vérité est qu'il s'agissait d'une conquête violente."

Ce thème des représentations conflictuelles du passé traverse l'exposition que le musée espère être son blockbuster hivernal. C'est une histoire de mondes en collision, de la conquête espagnole du Mexique en 1519-1521, mais c'est aussi, dit McEwan, une tentative de voir l'une des figures les plus énigmatiques de l'histoire à travers le contexte de ses propres traditions et culture. Il a également une pertinence contemporaine, car les peuples autochtones d'Amérique du Sud et d'Amérique centrale et leurs préoccupations contestent de plus en plus les agendas politiques.

Moctezuma II a régné sur l'empire des Mexicas, comme ils s'appelaient eux-mêmes - il se prononce Mesheeka, tandis que le terme Aztèques a été introduit par des écrivains ultérieurs - à partir de 1502. Le neuvième chef élu des Mexicas, Moctezuma a consolidé un empire qui s'étendait du Golfe. du Mexique au Pacifique, et était centrée sur la fabuleuse ville de Tenochtitlan, située au milieu d'un vaste lac et abritant peut-être 200 000 personnes, probablement plus grande que n'importe quelle capitale d'Europe occidentale de l'époque. Commandant militaire éprouvé et administrateur compétent, Moctezuma avait un statut semi-divin pour son peuple, dont la vie religieuse tournait autour de cérémonies régulières qui cherchaient à assurer la stabilité au milieu d'un univers menaçant et qui comprenait également le sacrifice humain, la caractéristique qui horrifiait avant tout les Européens arrivant. .

La culture aztèque était sophistiquée : sa langue, le nahuatl, riche de ses mathématiques, avançait. Son empire a été conquis et contrôlé par une armée farouchement couronnée de succès et un système élaboré de taxation et de tribut. Pourtant, en seulement deux ans, le règne de Moctezuma, et celui des Mexicains, s'effondre face à une invasion menée par quelques centaines d'aventuriers espagnols. À la suite des maladies apportées par les Européens, notamment la variole, les populations indigènes se sont effondrées, tandis que la domination coloniale espagnole soumettait les indigènes mexicains pendant trois siècles.

Aujourd'hui, Moctezuma est une figure controversée pour les nombreux historiens et commentateurs qui voient sa réponse à l'invasion espagnole comme vacillante et faible par rapport à la défiance manifestée par certains dirigeants aztèques. D'autres interprétations le voient comme une figure fatale, vouée avec sa culture à la défaite face à des forces historiques supérieures. Cela pourrait faire de lui un choix surprenant comme dernier sujet de la série d'expositions du British Museum explorant le pouvoir et l'empire - à la suite de l'empereur chinois Qin Shihuangdi (dont le complexe de tombes contenait l'extraordinaire armée de terre cuite), l'empereur romain Hadrien et l'influent Shah 'Abbas d'Iran. – mais McEwan n'est pas du tout d'accord.

« La question a été posée plus d'une fois : Moctezuma serait-il à part entière dans cette série sans la signification historique de Cortés ? La réponse est un « oui » catégorique, pour plusieurs raisons », insiste McEwan. « En premier lieu, Moctezuma a hérité d'une tradition de domination impériale qui était en train de s'inventer et de se consolider. Moctezuma avait un programme impérial, cela ne fait aucun doute. »

Les découvertes archéologiques nous ont également permis de voir Moctezuma comme ayant été un dirigeant vigoureux, dit McEwan, se lançant dans un programme de construction ambitieux - y compris un nouveau complexe de palais qui peut avoir inclus de beaux jardins et un zoo bien approvisionné - tout en instituant d'autres réformes qui ont placé lui carrément au sommet de l'empire. En particulier, Moctezuma, qui aurait reçu une formation religieuse et militaire, digne d'un noble mexicain, a diffusé son image à travers des sculptures, des gravures et d'autres artefacts, d'une manière similaire à un leader moderne utilisant les médias pour présenter une image forte et convaincante. image.

"Ce que Moctezuma fait, c'est en fait prendre le diadème royal incrusté de turquoise et il l'utilise comme glyphe de son nom. C'est une rupture avec la tradition et cela dit : « Je ne représente pas seulement l'État, je suis l'État. Je suis tout ce qui incarne la succession mexicaine' ? » Commentaires de McEwan.

Cette succession était encore relativement nouvelle lorsque Moctezuma, un arrière-petit-fils du souverain Moctezuma Ilhuicamina (1440-69), a été élu tlatoani par le conseil des anciens de Mexica - avec les chefs de deux villes alliées - en remplacement de son oncle, Ahuitzotl ( 1486-1502). Ahuitzotl serait mort des suites d'un coup sur la tête lorsqu'un système d'aqueduc qu'il avait ordonné de construire pour apporter de l'eau potable à Tenochtitlan, s'est effondré, inondant des parties de la ville. Plus important encore, il avait considérablement élargi l'empire, augmentant ses revenus des peuples de la région que les armes mexicaines avaient subjuguée. Pourtant, Moctezuma aurait besoin d'utiliser son leadership politique pour assurer la poursuite de la consolidation de l'empire : la domination mexicaine était ressentie par certains des peuples soumis, un ressentiment que Cortés exploiterait plus tard.

Notre connaissance de Moctezuma l'homme est limitée. Selon McEwan et le savant mexicain Leonardo López Luján, une fois choisi, le tlatoani n'était pas seulement le chef politique du Mexique, mais aussi une personnification des dieux, dont la visibilité publique était soigneusement gérée. Les représentations contemporaines de lui sont pour la plupart des sculptures ou des représentations symboliques très stylisées, tandis que les dessins ou peintures ultérieurs de Moctezuma sont souvent idéalisés et exécutés de nombreuses années après sa mort. Nous avons cependant quelques récits de l'homme, bien que, encore une fois, les sources écrites doivent être considérées avec prudence. Même ainsi, certaines sources peuvent éclairer le caractère du souverain mexicain. À la suite de la Conquête, de nombreux missionnaires espagnols sont arrivés au Mexique. Certains s'intéressaient véritablement aux coutumes et aux croyances des Mexicains, et leurs écrits reflétaient quelque chose de la société qui était en train de se transformer. Lorsqu'en 1581, le frère Diego Durán écrivit son Histoire des Indes de la Nouvelle-Espagne, il nota que Moctezuma avait été décrit comme étant « très modeste et vertueux et très généreux et avec un courage invincible et orné de toutes les vertus qu'un bon prince devrait avoir. , dont les conseils et l'opinion étaient toujours très sains, surtout en matière de guerre, où ils l'avaient vu donner des ordres et se livrer à certains actes d'une valeur invincible ».

Nous savons quelque chose de la vie de cour mexicaine : Moctezuma buvait du cacao servi dans des coupes en or, était un chasseur enthousiaste, jouait au vigoureux jeu de balle tlachtli, observait l'étiquette courtoise dans la distribution des cadeaux - et prenait apparemment au sérieux les présages et les présages, reflétant la cosmologie mexicaine dominante. .

Le conquistador Bernal Díaz del Castillo a servi sous Cortés pendant la campagne mexicaine et, en tant que vieil homme, a écrit Une histoire de la conquête de la Nouvelle-Espagne. Il a rappelé que : « Le grand Montezuma avait environ 40 ans, de bonne taille, bien proportionné, maigre et mince, et pas très foncé, bien que du teint indien habituel. Il ne portait pas ses cheveux longs mais juste au-dessus de ses oreilles, et il avait une courte barbe noire, bien taillée et fine. Son visage était plutôt long et gai, il avait de beaux yeux, et dans son apparence et ses manières pouvait exprimer la cordialité ou, si nécessaire, un sérieux calme. Il était très soigné et propre et prenait un bain tous les après-midi.

De telles vignettes, cependant, ont une valeur limitée (bien qu'elles puissent indiquer la méconnaissance d'un conquistador avec les bains réguliers). Ce qui focalise l'attention de l'historien, ce sont les actions de Moctezuma pendant la crise qui vont bouleverser le monde des Mexicas.

Les premiers rapports parvenus à Tenochtitlan sur l'arrivée dans la région d'étrangers venus de l'est provenaient de la côte du Yucatan en 1517 et 1518, le territoire des Mayas. Deux expéditions espagnoles de la nouvelle colonie de Cuba exploraient, dans des navires plus gros que n'importe quel navire vu auparavant. Sir John Elliott, l'historien, décrit comment la nouvelle de « tours ou de petites montagnes flottant sur les vagues de la mer » a amené Moctezuma à ordonner qu'une veille soit gardée sur la côte. En avril 1519, lorsque Cortés débarqua, l'appréhension apparente de Moctezuma augmenta, d'autant plus lorsque les forces espagnoles commencèrent à se frayer un chemin à l'intérieur des terres, formant des alliances avec certains des peuples les plus irrités du Mexique et massacrant certains de ceux qui étaient alliés à Tenochtitlan. L'indécision de Moctezuma - envoyer des cadeaux diplomatiques à Cortés, envoyer des "magiciens" pour tenter d'arrêter sa progression ou le déconseiller de voyager à l'intérieur des terres - suggère qu'il était vraiment incertain quant à l'identité, au but ou à la menace de Cortés.

Encore une fois, on ne sait pas pourquoi cela aurait dû être. Les documents post-conquête suggèrent que Moctezuma avait été persuadé par divers signes ou présages que sa propre défaite et sa mort étaient imminentes. Cortés, dans une lettre ultérieure au roi d'Espagne, Charles V, a suggéré que Moctezuma le croyait être le dieu exilé du vent et du ciel, Quetzalcoatl, venu récupérer ses terres, et cette thèse a été largement discutée dans les écrits mexicains post-conquête . Elliott souligne, cependant, que Moctezuma aurait pu simplement jouer à un jeu d'attente.

Comme le dit McEwan, Moctezuma « est damné s'il le fait, et damné s'il ne le fait pas. Il a pris un risque calculé ». Si c'est le cas, c'est un pari qui a échoué. Le 8 novembre 1519, Cortés arriva à Tenochtitlan, à la tête d'une force d'environ 300 soldats espagnols, ainsi qu'un plus grand nombre d'alliés tlaxcaltèques. Moctezuma offrit à Cortés un accueil diplomatique somptueux, installant son groupe dans des quartiers proches de son propre palais et échangeant des visites ainsi que des cadeaux d'or et de femmes. En une semaine, alors que les tensions s'intensifiaient, Cortés exécuta un coup de palais audacieux, prenant Moctezuma en otage sans résistance, tout en lui permettant extérieurement de continuer à régner. Cortés a poursuivi en obligeant Moctezuma et ses principaux nobles à reconnaître la suzeraineté espagnole, puis en détruisant certaines des statues religieuses sacrées des Mexicains. Cumulativement, cela a détruit une grande partie de la crédibilité de Moctezuma auprès de son propre peuple, une situation qui s'est aggravée lorsque, avec Cortés loin de la capitale - ironiquement, battant une autre force espagnole envoyée pour vérifier ses aventures - l'un des lieutenants de Cortés, Pedro de Alvarado, a dirigé un massacre des principaux nobles aztèques lors d'une cérémonie religieuse. Cortés est retourné dans la ville pour trouver sa forteresse assiégée, au milieu d'un soulèvement général mexicain.

Le sort de Moctezuma a peut-être été scellé à ce stade, mais les événements qui ont finalement conduit à sa mort sont toujours contestés. Il semble que Cortés lui ait ordonné de monter sur un toit ou un balcon, pour ordonner aux Mexicains d'abandonner leur assaut. Au lieu de cela, il a été touché par des pierres lancées par la foule, ayant perdu toute autorité. Certaines sources coloniales disent qu'il a refusé le traitement des Espagnols et est mort de ses blessures. Mais McEwan note qu'une illustration fragmentaire produite pour une chronique coloniale ultérieure, le Codex Montezuma, montre Moctezuma apparaissant sur un balcon retenu par une corde. "L'inférence est que cela a dû être pour l'empêcher d'essayer de s'échapper en sautant dans la foule", dit-il. Encore une autre photo montre un corps nu sous un balcon, une épée dépassant de son abdomen. "Cela pourrait suggérer que Moctezuma a été tué par les Espagnols, car il ne leur était plus d'aucune utilité", dit McEwan. Bien que des documents suggèrent que le corps de Moctezuma a été retrouvé, il n'y a aucune trace d'une cérémonie funéraire suffisamment importante pour suggérer que sa réputation auprès des Mexicas a été réhabilitée par la mort, bien que récemment l'historien mexicain Patrick Johansson ait émis l'hypothèse que le souverain déchu aurait pu a cherché sa propre mort, peut-être comme une forme de rédemption. "Aujourd'hui, tout comme au XVIe siècle, la responsabilité de la mort de Moctezuma est toujours contestée, toujours une question historique sensible", dit-il.

L'empire mexicain n'a pas survécu longtemps à Moctezuma. Cortés se retira de Tenochtitlan, mais retourna assiéger la ville l'année suivante. Le successeur immédiat de Moctezuma, son frère Cuitlahuac, a régné quelques mois seulement avant de mourir de la variole - l'envahisseur qui s'avérera encore plus mortel que la force des armes pour la population indigène au cours des décennies suivantes. Le 31 mai 1521, Cuauhtemoc, le dernier tlatoani, a été capturé alors que la résistance mexicaine s'effondrait au milieu des ruines qui se trouvent maintenant sous l'actuelle ville de Mexico. Torturé pour révéler où se trouvait l'or que Cortés et ses hommes convoitaient, Cuauhtemoc a finalement été pendu, mais depuis la révolution mexicaine contre la domination espagnole en 1810, sa réputation de héros national a grandi.

En revanche, l'image de Moctezuma dans le Mexique contemporain est ambiguë, admet Miguel Baez, de l'Institut national d'anthropologie et d'histoire du pays, qui a travaillé en étroite collaboration avec le British Museum pour préparer l'exposition, de nombreux trésors provenant d'institutions mexicaines. ou des sites archéologiques. "C'était un grand empereur qui a consolidé l'empire mexicain, mais il est également considéré comme le gars qui a perdu contre les Espagnols, et je ne crois pas qu'aucune culture n'aime un perdant", a déclaré Baez.

Cette réputation est peut-être en train de changer, à mesure qu'une image plus nuancée de Moctezuma émerge. Pour Elisenda Vila Llonch de Barcelone, commissaire adjointe de l'exposition, Moctezuma était un leader innovant, projetant son autorité. «De nouveaux récits émergent au milieu de nouvelles découvertes archéologiques et de nouveaux documents à interpréter», dit-elle. "Le processus de l'histoire est une interrogation, un dialogue avec le passé qui se poursuit toujours."

Greg Neale est le rédacteur en chef fondateur/rédacteur en chef du « BBC History Magazine »


Moctezuma au British Museum, revue

En tant que sujet d'une grande exposition, le Moctezuma du British Museum n'aurait pas pu échouer. La confrontation à la vie et à la mort entre deux hommes, le leader aztèque Moctezuma et le conquistador espagnol Hernan Cortez, est tout simplement l'histoire la plus captivante de tous les temps - une aventure passionnante, une lutte darwinienne et une tragédie humaine dans laquelle une civilisation est détruit et un autre est né.

Peu importe les changements de nom exaspérants sur les étiquettes - Mexica pour Aztec et Moctezuma pour Montezuma - le récit de la série est facile à suivre car les complexités habituelles de l'histoire se réduisent aux événements de quelques mois et au conflit brutal entre les incarnations vivantes de la Vieux Monde et Nouveau.

Moctezuma est l'une de ces figures historiques – une autre est Mary Queen of Scots – qui nous fascine parce qu'avec chaque mauvaise décision et chaque cas de confiance mal placée, ils ont entraîné leur propre destruction. À partir du moment où quelques centaines d'Espagnols débarquent sur la côte de l'actuel Mexique en avril 1519, jusqu'à leur arrivée dans la capitale Tenochtitlan en novembre, une voix dans votre tête commence à dire à Moctezuma de faire attention : les envahisseurs ont des armures, des chevaux et des fusils. , les haches et sarbacanes mexicaines. La tension monte lorsque le dieu vivant invite les intrus dans la ville, puis devient insupportable lorsqu'il accepte inexplicablement d'accompagner Cortez dans son palais.

Désormais prisonnier, il est impuissant lorsque les Espagnols massacrent à tort et à travers la noblesse mexicaine. Lorsque Moctezuma apparaît sur le toit de son palais pour calmer le peuple, il est lapidé. Qu'il soit tué alors ou assassiné plus tard par les Espagnols, d'un point de vue politique, Moctezuma méritait ce qu'il a obtenu. Quelle que soit notre sympathie pour cet homme, c'était un chef faible qui a provoqué la catastrophe sur son peuple.

Alors, par tous les moyens, allez au BM pour un fil qui déchire, mais ne vous attendez pas à voir quelque chose comme le spectacle du blockbuster 2002 de la Royal Academy Aztecs. C'était une exposition d'art, celle-ci ne l'est pas. Celui-ci vous a submergé de statues grandeur nature de divinités terrifiantes et d'énormes braseros en terre cuite. Celui-ci est tout à fait plus sobre en se concentrant sur un seul homme, son ascendance, son couronnement et sa domination militaire et économique. Des sculptures sur pierre d'un intérêt esthétique limité sont exposées pour nous aider à comprendre le calendrier, la religion et l'agriculture mexicains.

Certes, il existe de splendides prêts de l'Institut national d'anthropologie du Mexique - par exemple, un aigle en pierre massif, évidé au centre pour recevoir des offrandes sacrificielles, ou une figure autoportante sculptée dans le basalte représentant un vassal tenant une main sur son cœur. dans un geste d'obéissance. Les conservateurs donnent vie à Moctezuma et à sa cour luxueuse à travers les objets et les vêtements qu'il aurait pu porter ou transporter - des ornements de nez et des bobines d'oreille en or et en jadéite, un bouchon de lèvre en cristal de roche recouvert d'or à chaque extrémité, un éventail à plumes et un bouclier de cérémonie , ainsi que des pendentifs complexes en or et en argent coulés par le procédé à la cire perdue.

La sophistication de l'art mexicain n'est nulle part plus parfaitement exprimée que dans le célèbre masque de mosaïque turquoise du British Museum avec les formes entrelacées de deux serpents verts, peut-être porté par un prêtre pour se faire passer pour le dieu de la pluie Tlaloc lors des cérémonies au Grand Temple. Nous voyons Moctezuma dans son palais ainsi que les coutumes mexicaines et des épisodes de la conquête dans de rares codex - manuscrits illustrés à la main basés sur des témoignages oraux.

Les dernières galeries sont consacrées à des peintures montrant la conquête peintes par des artistes européens travaillant des siècles après les événements qui y sont décrits. Encore une fois, ce ne sont pas de grandes œuvres d'art mais des documents historiques.

Ce qui manque à tout cela, c'est l'horreur. En minimisant la pratique mexicaine du sacrifice humain, qui a eu lieu à une échelle sans précédent dans l'histoire, les conservateurs évitent le sensationnalisme mais rendent également difficile de comprendre ce qui a tellement horrifié les Espagnols à propos de la culture qu'ils ont trouvée dans le Nouveau Monde. Pour les Mexicas, les dieux de la terre, du vent, de la pluie et du feu exigeaient la propitiation avec le sang à la fois des guerriers capturés au combat et du propre peuple de Montezuma. Comme tout écolier le sait, la poitrine de la victime a été éventrée et son cœur arraché de son corps alors qu'il était encore en vie. Moctezuma – ou du moins ses prêtres – se sont également livrés au cannibalisme et au sacrifice d'enfants.

Bien que le spectacle soit plus théâtral que d'habitude au BM, ce culte de la mort omniprésent ne fait pas l'objet d'une attention particulière. Et donc on nous dit presque en passant que des taches de peinture rouge sur les crânes dépassant de deux gobelets en poterie représentent la graisse striée de sang trouvée à l'intérieur de la peau écorchée des victimes sacrificielles. Plusieurs crânes de pierre gravement érodés qui décoraient autrefois le mur de base du temple ne sont pas particulièrement effrayants – jusqu'à ce que vous les imaginiez à côté de rangées de vrais crânes exposés, comme dans tous les films d'Indiana Jones, pour effrayer quiconque s'approchait. A wooden drum in the shape of a bound captive awaiting his fate reminds us that the mass sacrifices must have been spectacles as expertly choreographed as the Nuremberg rallies.

What the show doesn’t mention is that (as far as I know) Mexica art is unique in having no representations of human love or kindness, either between mothers and children or men and women.

Here, I must admit that Mesoamerican art of any kind is pretty low on my pleasure-meter. The most innocuous-looking objects reek of death. A long-handled censer of painted clay in the form of the fanged rain god Tlaloc, for example, becomes sinister when you consider that incense must also have been used to make bearable the smell of the temple, which was, after all, a giant abattoir. A powerful clay head of a man wearing a lip plug becomes repugnant when you realise that it obliged the wearer to grimace ferociously in order to hold it in place, and that if removed, he would salivate constantly though the hole in his mouth. Even a disc of polished obsidian you at first mistake for a mirror was used not to reflect a woman’s beauty but for a magician to divine the future in fleeting images glimpsed on its dark surface.

A final section deals with Moctezuma’s posthumous reputation as a noble savage in Europe and the betrayer of his people in Mexico. Great stories bear constant retelling, and in this show it is the clarity of the narrative rather than individual objects that grab visitors by the lapels and keeps us interested from first to last.


Moctezuma: Aztec Ruler

Between September 󈧍 and January 󈧎, the British Museum hosted an exhibition on Moctezuma II with the participation of the Mexican Consejo Nacional para la Cultura y las Artes and the Instituto Nacional de Arqueología e Historia.
It was indeed a very interesting and well put-together exhibition, housed in the Reading Room at the heart of the Museum. I was a bit surprised that thy used this space fir the exhibition, and I have to say that it did work vey well. The contrast betweent the architecture and he pieces in the exhibition brought an extra dimension to the exhibits.

There were six different parts to the exhibition, starting with a brief introduction to the ‘Mexicas’ as the Aztecs are commonly referred to in Mexico, and which gives the country it’s modern name. The main Mexica city of Tenochtitlan was founded in 1325 in the basin of the Texcoco Lake, in central Mexico. We are told how the Mexicas were organised and ruled, which gives the opportunity of talking about Moctezuma as head of the governments if the Aztec Empire. He was elected in 1502 and as any other ruler o this magnificent civilisation, he was considered a semi-divinity and acquired a number of religious responsibilities. A very importan one was the New Fire ceremony carried out in 1507, marking the end o one if the 52-year cycles of the Aztec Calendar. The third part adressed these religious tasks and the role that the Gods played in the day to day running of the Empire.
Moctezuma presided over a large Empire embracing much of the territory that is today central Mexico and as such he earned a reputation as a battle-hardened warrior and militay ruler, as shown in the fouh part of the exhibition. However, by 1519 Cortés was set to ensure the riches of the newly ‘discovered’ lands for Spain and the ‘Encuentro de Dos Culturas’ is bound to happen. The Conquest is the theme of this part of the exhibition, where we are told how Moctezuma was taken by surprise by the arrival of the Spanish and how he decided to send welcoming gifts and ended up housing them in the Palace. Moctezuma was taken hostage and kept under guard for several months, provoking great unrest among his people.
He died in suspicious circumstances in 1520, and most of the surviving information on the matter offer the version of the Spanish new rulers. Tenochtitlan, and thus the Aztec Empire, finally fell in 1521 and the colonisation started. On the 13 of August of 1521, the Spanish declared the new added territories as ‘New Spain’, followed by almost 300 years of colonisation. In the last part, we are shown the place that Moctezuma has in history and how his legacy and fame spread from Mexico to Europe.
The exhibition included a variety of of stone carvings and sculptures depicting Gods, religiosity, everyday object and artifacts. Some of them including Moctezumas glyph (see picture), composed by a Royal diadem (xiuhuitzolli) on straight hair, an ear-spool, a nose-piece and a speech scroll. My favourite two pieces are 1) a stone box that was carved with Mocrezuma’s glyph and which he would have used to keep some of his personal belingings, and 2) a monument with the shape of a throne, placed in the centre of the exhibition, which was dedicated to ‘la Guerra Florida’ (Sacred Warfare) dating back to 1507, and that is normally hosted in the Museo Nacional de Antropología in Mexico City.


Aztec ruler Moctezuma unmasked

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TRUSTEES OF THE BRITISH MUSEUM / AFP / GETTY IMAGES

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Much is known about the rule of Moctezuma II, the great 16th-century supreme military commander and "divine leader" who inspired worldwide awe with his battle-hardiness and wondrous ability to mediate with the Gods.

Historians have marvelled at his creative achievements over the largest empire in Meso-America, feared for its military might and bloodthirsty human sacrifices. The tale of his downfall, on the other hand, is a cautionary example of the dangers of trust: the Aztec ruler met his end at the hands of the Spanish conquistadors who arrived on his shores and apparently beguiled him into a friendship that ended in incarceration and death.

Yet after centuries of study and archeological discovery, Moctezuma, the man, remains virtually unreachable to historians.

Almost nothing has been gleaned about the personality of the last great elected Aztec ruler, who leaves the loyalties of Mexicans utterly divided to this day because he is believed to have colluded with the incoming Spanish colonial power against his own people. Now, though, a new blockbuster exhibition at the British Museum will attempt to solve some of the mysteries surrounding a myth that has long been impenetrable.

"Moctezuma: Aztec Ruler" is the fourth and last in the British Museum's series of big shows about emperors. It will present a revisionist view of the leader that looks set to reveal the monarch in more intimate detail than has ever been possible before. That progress is the result of new evidence emanating from an archeological study currently being undertaken in Moctezuma's palace, in what is now Mexico City.

The show's curator, Colin McEwan, admitted that personal details about Moctezuma are so scarce that one academic thought the exhibition, which opens on 24 September, would be impossible.

Even first-hand descriptions of his life are full of contradictions, which means that the style in which he ruled, to say nothing of the character of the man, remain elusive.

But there are some details that can be pinned down. We know that Moctezuma II, or Montezuma as he is sometimes called, was the last elected Aztec emperor and ruled over an empire that stretched from the shores of the Pacific to the Gulf of Mexico. As a battle-hardened general, he was appointed supreme military commander before being elected as "ruling lord" in 1502, when he built a new palace in his capital Tenochtitlan (modern day Mexico City).

While we will never have the benefit of a full character study, we can surely glean something of the emperor's personality from his name, which means "he who frowns like a lord".

By all accounts, this was a lord with good reason to frown: Moctezuma wrestled with a great number of woes during his reign. Although he was seen as a cunning and fearsome legislator, heavy centralised taxation provoked resentment in outlying areas. And that headache paled in comparison with the problem of how to deal with the arrival of the Spanish conquistador Herná*Cortés, who landed at Veracruz with just a few hundred men in 1519.

When Cortés attempted to march on to Tenochtitlán, he was well received by Moctezuma, but that kindness was not returned, and eventually the emperor was taken prisoner. Although he was eventually restored to the throne, he was never again more than a vassal of Spain: the long-accepted version of events is that dissident groups among his people rebelled and stoned him to death. But the truth, the British Museum suggests, is rather different. In fact, the new exhibition claims, he was ruthlessly murdered by the Spanish when he was no longer of use.

Curators point to the evidence gathered in the new show, which will display together for the first time two 16th-century manuscripts brought in from Mexico and Glasgow University. The documents feature small figures among a wealth of detailed illustrations of the first encounters between Aztecs and Spaniards which have have only recently caught scholars' attention. In the images, both manuscripts show Moctezuma shackled or with a rope around his neck.

Descriptions of the emperor's death have documented the grief felt among the colonial force. The account of Bernal Díaz del Castillo's "True History of the Conquest of New Spain" portrays a noble leader who won the hearts of his captors.

He wrote: "Cortes and all of us captains and soldiers wept for him, and there was no one among us that knew him and had dealings with him who did not mourn him as if he were our father, which was not surprising, since he was so good.

"It was stated that he had reigned for 17 years, and was the best king they ever had in Mexico, and that he had personally triumphed in three wars against countries he had subjugated. I have spoken of the sorrow we all felt when we saw that Montezuma was dead."

Díaz del Castillo went on to provide a detailed description of a debonair leader who cared about his personal appearance, kept "many mistresses", and had a grand total of 19 children – 11 sons and 8 daughters.

"The Great Montezuma," he wrote, "was about 40 years old, of good height, well proportioned, spare and slight, and not very dark, though of the usual Indian complexion. He did not wear his hair long but just over his ears, and he had a short black beard, well-shaped and thin.

"His face was rather long and cheerful, he had fine eyes, and in his appearance and manner could express geniality or, when necessary, a serious composure. He was neat and clean, and took a bath every afternoon.

"He had many women as his mistresses, the daughters of chieftains, but two legitimate wives. The clothes he wore one day he did not wear again until three or four days later. He had a guard of two hundred chieftains lodged in rooms beside his own, only some of whom were permitted to speak to him."

But not every observer agreed with that essentially benign image. Bernardino de Sahagún, a Franciscan missionary to the Aztec people, for instance, portrayed Moctezuma as a weak-willed, superstitious and indulgent ruler.

Some historians, including James Lockhart, explain that disparity by suggesting that when the Aztecs were searching for a scapegoat for their defeat, Moctezuma was unfortunate enough to fit that role. Claims that he was killed by his people could be seen to confound that myth.

Whatever the truth about Moctezuma's demise, one thing is certain: the arrival of the Spanish represented the collapse of the naive world order and the imposition of a new civilisation that ultimately gave birth to modern Mexico.

Unveiling details of the exhibition, British Museum director Neil MacGregor said the story of Moctezuma presented "perhaps one of the most fascinating examples of implosion of power and the clash of civilisations".

Moctezuma's reputation is still contentious in Mexico, according to MacGregor. "There has never been an exhibition on this man, a great emperor of an extremely sophisticated empire," he said.

The exhibition will bring together spectacular loans from Europe and Mexico, including 132 objects, some of which were recently excavated from remains of the Aztec city. Next year it will coincide with the anniversaries of the independence of Mexico in 1810 and of the Mexican revolution of 1910.

If the picture of Moctezuma is still a little hazy, there remains hope of a resolution. Objects are still emerging from beneath Mexico's modern capital as part of the excavation. With luck, those objects will have their own stories to tell. If so, it may well be that the mysteries lying under centuries-old dust and rubble explaining the character of the great Aztec king, who had the privilege and misfortune to rule at the cusp of a new era, may yet be fully revealed.

The exhibition runs from 24 September to 24 January 2010. For tickets call 020 7323 8181 or book through the British Museum website


Treasures from the new world

History is a kind of official memory, and it is arbitrary what a culture decides to honour and privilege. A Euro-centred version of art history puts an idea we like to call &ldquothe Renaissance&rdquo beginning somewhere around 1456 with the printing of the three-volume bible by Johannes Gutenberg of Mainz and sees it ending with the death in old age of Leonardo da Vinci in 1519 and the early death of Raphael of Urbino in 1520.

In the nature of things, of course, some art historians would have it begin earlier and end later. One is reminded of Woody Allen in an early film, dressed up as a mediaeval man, exhorting his friends &ldquoto hurry up or before you know it the Renaissance will be here and we&rsquoll all be painting&rdquo.

But this is not the art that Hernan Cortes, a young, opportunistic government employee from Salamanca in Spain, found awaiting him in Anahuac, &ldquothe land between the waters&rdquo when he landed on the Yucatan peninsula via Haiti from Old Spain in 1519.

Proceeding westwards towards the heart of the empire, accompanied by a large army of God-fearing Catholic soldiers, the conquerors or conquistadores, abhorred the pagan rituals of the people they encountered, were disgusted by the crude architecture and art forms of the people whilst being all too delighted by their gold.

Leaving behind the grand palaces, churches and art of the Old World, with all the immense subtlety and sophistication of the European Renaissance, they crossed a peninsula where what they observed was &ldquobarbarous&rdquo and &ldquocrude&rdquo to their eyes. As for their minds, one can only assume that the indubitable cruelty and ruthlessness towards the indigenous peoples was un-informed by irony.


Gold finger ring, 1200 - 1521, gold pendant of human
face and warrior-ruler figurine with ritual regalia.
Copyright the Trustees of the British Museum

Observance of ritual involving human sacrifice was contemptible to the Spanish and unworthy of their greater European sensibility. This accepted that an Inquisition under Pope Sixtus IV in 1478 was warranted, but was disgusted by the equally-bloody practices of the Mexica and the Olmecs, Toltecs, Aztecs and Mayans. That human sacrifice was seen by the Mexica as a way to restore cosmic order was ignored and obviously misunderstood by a people who were steeped in the same story under another name.

One of the reasons &ndash incomprehensible and tragic as it now seems &ndash that the Aztec leader Moctezuma virtually embraced Cortes with open arms is that he seemed to embody a long awaited Messiah, known as the Plumed Serpent or Quetzalcoatl. Tenochtitlan, the capital, had been founded in the numinous place where a serpent had been seen perched upon a cactus &ndash still the national image of Mexico.

When Cortes entered the city from the coastlands of Veracruz, the indigenous people and their leader Moctezuma had been awaiting the arrival of the plumed serpent or his avatar for centuries. Quetzalcoatl was revered above all other gods in a richly pantheistic culture. He was the spirit god, the morning star. He was Venus. He was a quetzal bird. He was a luminous intellect. He could assume the guise of a bearded, pale-skinned man.


Mosaic mask of Tezcatlipoca. Aztec/Mixtec,
15th-16th century AD. From Mexico
Copyright the Trustees of the British Museum

Tragically, it seems that the arrival of Cortes and his men was a tragic case of misperception and &ldquoCem Anahuac Yoyotli&rdquo, (the Heart of the One World) was in crisis. A comet with three heads was hanging over the land. The temple of the Aztec war god Huitzilipochtli had recently burned to the ground in Tenochtitlan. Most importantly, the defining legend decreed that in the solar year of Ce Acatl, the solar calendar heralded the return of the lost god-king from the East. The heart was cracking in two and could only be saved by a messianic lost saviour, who like Christ, would rescue broken souls.

Moctecozoma Xocoyotzin, the 9th Huey Tlatoani (he who speaks with authority) known to us until recently as Montezuma, or as the British Museum have called him Moctezuma II, embraced Cortes as this presence and thus a great culture came to its end in flames and rivers of blood.

The focus of this show uses this moment as a way of bringing the great work of Tenochtitlan, lodged mainly in what is, to my mind, one of the greatest museums in the world &ndash the National Museum of Anthropology in Mexico City &ndash to the British Museum. For this we must be eternally grateful.

In its long series about charismatic and powerful leaders, we have thrilled to The First Emperor, Hadrian, Nebuchadnezzar, Shah Abbas and now the last elected ruler of the Aztecs. This exhibition has brought over treasures from the New World, and displayed in the beating heart of European culture in the Old World they hold their own superbly.

Moctezuma: Aztec Ruler, British Museum to 24 January 2010

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Moctezuma at the British Museum

As a new blockbuster exhibition at the British Museum sets out to reveal the truth about the Aztecs and their last emperor Moctezuma, Mark Hudson explores one of the most sophisticated - and bloodthirsty- civilizations the world has ever seen.

I'm looking down into a hole, a sharp-edged rectangle of dark earth, of no more inherent interest than the average drains excavation outside your house. Yet it marks the entrance to one of the most dramatic archaeological finds ever made in Mexico.

Beneath a colossal stone slab, shattered into four pieces, bearing the image of the earth goddess Tlaltecuhtli, the biggest mass of Aztec burial offerings yet found has been unearthed - heaps of wolf and puma bones, shells, coral, sculptures and masks, and the entire skeleton of a dog, the animal who in Aztec mythology guides the soul to the underworld.

What lies beyond is in all probability the first Aztec royal tomb ever discovered. And some of the most important results of this find - a set of 14 gold funerary objects - will be seen in public for the first time not here in Mexico, but in London, at the British Museum's autumn blockbuster, Moctezuma - Aztec Ruler, the background to which has brought me to this extraordinary country.

As your plane tilts down through the smog that wreaths Mexico City, giving you a view over the immense sprawl of the third largest city in the world, the last thing on your mind is the fact that much of this area was once a lake. Indeed, as you stand in the Zocalo, Mexico City's central square, amid the bawling touts and encampments of political protesters, the traffic thundering beneath the façade of the cathedral, you'd be forgiven for assuming that the centre of the Aztec world lay far away - out in the countryside, at great sites such as the pyramids of Teotihuacan or half-submerged in jungle. In fact, you're standing on top of it. Tenochtitlán, lake city of the Aztecs, was right here - a thriving metropolis of some 250,000 to 300,000 souls, twice the size of any European city of the time.

That the Zocalo was paved and the cathedral and surrounding buildings built from the rubble of the demolished Aztec capital has always been known. The Spanish conquistadors sought to obliterate the spiritual symbols of the Aztecs with their own monuments. It was only in 1978, when a group of electricity workers happened upon a massive stone roundel beside the cathedral showing the moon goddess, Coyolxauhqui, that the precise location of the Templo Mayor - the city's great central pyramid - was discovered.

It is now possible to walk though the layers of dark volcanic stone that form the foundations of this vast structure, built in seven stages - each new superstructure consecrated through human sacrifice - on the summit of which stood the twin temples of the rain god, Tlaloc, and the sun god, Huitzilopochtli, patron deity of the Aztecs.

In the adjacent palace resided the divine emperor who, on his election from among the greatest warriors, was ritually transformed from a man into a god his blood, elicited through self-inflicted wounds to the limbs, face and genitals, the most potent of all sacrificial substances.

That Moctezuma, the last Aztec emperor, was a formidable ruler by any standards is demonstrated in the British Museum exhibition through a range of extraordinary objects: monumental stones bearing the emperor's symbol, turquoise and gold exacted as tribute and ceremonial weaponry used by the Eagles and the Jaguars, elite warrior orders over which he presided.

Moctezuma restructured the Aztec court and rebuilt the royal palace, while ruthlessly continuing the Aztecs' subjugation of neighbouring peoples. Idealised European portraits, also shown in the exhibition, perpetuate the image of Moctezuma as an exotic, even erotic figure - all bronzed limbs and feather headdresses. Yet while he is the most famous Aztec in the world at large, Moctezuma remains an ambivalent figure in Mexico. For reasons that remain unclear, he allowed the Spanish to enter his capital, precipitating the collapse of the Aztec empire and his own death.

Climbing the Pyramid of the Sun at Teotihuacan at dawn is an awe-inspiring experience: the rays of the sun glancing around the vast pile of earth and stone the nearby Pyramid of the Moon wreathed in mist. While we tend to lump together every manifestation of pre-Columbian Mexican culture under the term "Aztec", these structures - lying in the countryside outside Mexico City - are evidence of a civilisation that predated the Aztecs by nearly a millennium. A nomadic people from the north, the Aztecs - properly the Mexica - migrated into central Mexico from the 6th century, becoming a significant power only in the 13th. Yet they venerated the ruins of Teotihuacan, the so-called City of the Gods, and drew on its culture, just as they did on many other previous civilisations, to lend credibility to their own.

Of all the cultural ideas that were common to the peoples of ancient Mexico, human sacrifice is the most difficult for the modern mind to contend with. Since the gods had sacrificed themselves for the world - the earth, sun, rain and crops created from their dismembered limbs and blood - so man must repay the debt, atoning for his own sins through sacrifice.

At the end of each 52-year cycle in the pre-Columbian calendar, every light and fire was put out, according to age-old practice, and a captive warrior's heart torn out. If the sun rose the following morning, the sacrifice was believed to have been accepted and a fire, lit in the victim's body, was used to relight every fire in the empire.

Under the Aztecs, these ancient principles were pushed to an orgiastic extreme in the belief that only daily sacrifice could maintain the order of the universe. Children, offered up by their parents, were dispatched to the rain god, Tlaloc. A young male volunteer, believed a reincarnation of the god, was butchered for Tezcatlipoca, Lord of Night, while the sun god, Huitzilopochtli, was placated through the sacrifice of captive warriors on the top of the great pyramid, their still palpitating hearts held up to the sun by the sacrificing priest, their heads placed on a special rack, their dismembered bodies employed in ritual cannibalism. It has been suggested that as many as 20,000 may have died in four days during the rededication of the pyramid in 1487.

Appalling though this all sounds, those dying in such a way were believed to pass directly to the second highest level of the after life - "close to the sun". Every Aztec warrior was mentally prepared to meet such an end and the last words a victim might hear as he lay on the sacrificial stone were those of the emperor: "Today you, tomorrow me." That this brutal, yet extraordinarily rich culture could have been brought to its knees by a few hundred Europeans in the space of only a few months still gives pause for thought. Yet while Hernán Cortés and his Spanish conquistadors had the advantage of horses - though only 15 - and firearms when they arrived on the east coast of Mexico in 1519, the key to their success was the alliances they formed with other indigenous groups hostile to the Aztecs.

Romantic histories down the centuries have told how Moctezuma welcomed Cortés because he believed him to be the incarnation of the god Quetzalcoatl, predicted to appear in a year of the Aztec calendar corresponding to 1519. But evidence for this is slender. Moctezuma, then an old man by Aztec standards at 54, allowed the Spaniards to cross the lake into Tenochtitlán because he felt he had no alternative. Other indigenous forces had failed to defeat the invaders and their allies in open battle, and he hoped to contain the Spanish in the city and destroy them there.

The confusing and contradictory events that followed are examined in the exhibition through a range of Aztec and European imagery - including a series of extraordinary oil paintings inlaid with mother of pearl - which places wildly different interpretations on events. What is clear is that at some point Moctezuma was taken hostage by the Spaniards against their safety, and though he attempted to save face with his people, the divine emperor allowed a shrine to the Virgin to be erected on top of the great pyramid.

Cortés wasn't quite the hoodlum he is often made out to be, but having undertaken this unauthorised expedition with the aim of making himself and the Spanish crown rich, he now had no obligation but to destroy or be destroyed. While he was away from Tenochtitlán, dealing with another Spanish force sent to apprehend him, a massacre of 600 Aztec nobles took place below the great pyramid in circumstances that remain unclear. Finding his forces under attack, Cortés persuaded Moctezuma to appear on the balcony of his palace to appeal for calm. Met with a hail of stones and arrows, the emperor collapsed and was taken into the palace. While Spanish sources claim he died from a blow to the head from a rock, indigenous chronicles claim he was strangled by the Spaniards since he was of no further use to them.

Attempting to evacuate the city by night, the Spaniards were set on by a much larger force and would have been completely annihilated, except that the Aztecs, concentrating on plunder and captive-taking according to their traditions, allowed the head of the column, including Cortés himself, to escape. The Spaniard returned with a larger force, laying a siege that involved the systematic demolition of much of Tenochtitlán and the near extermination of its population through starvation, imported smallpox and massacre.

It's convenient to see the Aztecs as a vanished civilisation, whose cultural and spiritual values were obliterated by the Europeans. Yet the resonances of the Aztec period are felt everywhere in modern Mexico, not just in cultural survivals such as the Day of the Dead - All Souls' Day festivities based on the Aztec festival of Mictecacihuatl - but in the way successive regimes have used indigenous culture to define Mexican identity.

During the 1810 revolution that secured independence from Spain, Moctezuma's nephew, Cautehmoc, who led the last resistance against the invaders, was rediscovered as a national hero. Yet while statues to him and his father, Quitlahuac, loom over Mexico City's busiest traffic intersections, there is no monument to Moctezuma, a figure still regarded with some embarrassment.

Was he a coward in thrall to superstition, who nonetheless failed to sacrifice himself for his people in accordance with the Aztec warrior code? Or was he a tragic hero, who tried to employ a more modern, political solution, only to be overwhelmed by forces beyond his comprehension? In a country where matters of indigenous rights make front page news every day, where 90 per cent of the population claim some indigenous blood - where the vital issue is not so much who were the Aztecs, as who are the Mexicans - such questions still feel relevant even today.


A brief history of the Aztec empire

T he people widely known as the Aztecs called themselves Mexica, after their patron deity Mexi, who according to their legends brought them out of captivity into the region of Lake Tezcoco, at the heart of what is now modern Mexico, in the middle ages. In 1325AD they founded the city of Tenochtitlan on an island off the western shore of the lake. The city grew large and prosperous, and a war of independence from local overlords in 1428-30 led to it dominating the region. By the end of the 15th century the Mexica ruler, the "tlatoani", ruled over a powerful and growing empire. The tribute of neighbouring states helped make its capital splendid. In the lake city, radiating "suburbs" of the common people's houses surrounded the ruler's palace. Above that loomed a pyramid-like temple on whose high platform thousands of people died in mass sacrifices.

The deities who demanded such slaughter included Quetzalcoatl, the "feathered serpent", god of procreation, desire and the winds Tezcatlipoca or "smoking mirror", the patron of rulers, warriors and magicians and Tlaloc, god of rain. A complicated calendar and an elaborate festive cycle unified all the different gods and myths in one baroque system of intense beliefs. The sun, the calendar, and the gods are given visceral, yet sometimes unexpectedly delicate and moving form by the great works of Mexica art, which owes a lot to the art of the neighbouring Mixtec people. Mixtec craftsmen were employed by the Mexica for their superb skills. The results earned the admiration of the Renaissance artist Albrecht Dürer.

In 1492, a Genoese sailor named Colomb sailed west from Spain in search of the Indies. It was the ironic fate of this newest in a long line of native American city cultures to coincide with the coming of the Europeans – yet Mexica culture did not vanish with the fall of Tenochtitlan in 1521. Native artists continued to make painted books telling their history in the "glyphs" of their own pictorial script. Tenochtitlan itself rose again – as Mexico. The Spanish built their colonial capital on top of the ruins of the fallen Mexica capital. Today, archaeologists are constantly finding spectacular art and artefacts under the streets of Mexico City. Mexico's famous Le jour des morts festival, with its grisly yet comic cavortings of the dead, recalls the skull motifs and the sacrifices of the lost world of Moctezuma. Mexico's pride in its past is reflected too in the desire to reclaim the "Aztecs" – as the Mexica.


New exhibition challenges view of Aztec emperor Moctezuma as traitor

Contrary to popular belief, the Aztec emperor Moctezuma was murdered by his Spanish captors and not by his own people, the British Museum will argue in a new exhibition that will try to rehabilitate the emperor's image as a traitor.

The exhibition will bring together spectacular loans from Europe, where the Spanish conquistadors brought many of the Aztecs' greatest treasures, and from Mexico, where recently excavated relics from the lost civilisation continue to be found under its modern capital, Mexico City.

Scientific tests on objects including a spectacular turquoise mask, from the British Museum's own collection, show that in a single piece, the gold, precious stone and feather decorations were drawn from many different places.

"What we are trying to do is look at an absolutely key moment in the history of the world through the filter of one man," museum director Neil MacGregor said.

"There has never been an exhibition on this man, a great emperor of an extremely sophisticated empire in ways which seemed very strange to European eyes."

The traditional account of the death of Moctezuma – the museum has adopted the spelling as closer to his name in his own Nahuatl language than the more common Montezuma – is that having been taken a willing hostage by Hernán Cortés and the conquistadors, he was killed by his own outraged people.

According to several versions of the story, in 1520, the Spanish brought him out onto a balcony of his own palace to try and calm the riotous mob, but he was pelted with stones and killed.

One Spanish account, written years later, even insists that he refused medical help and food from his Spanish captors, who "spoke very kindly to him", before suddenly dying.

However, the exhibition will include two small images from later manuscripts, one now in Glasgow, one in Mexico, both probably made by Aztecs working for Spanish patrons, which show the leader distinctly less kindly treated, brought out with a rope around his neck, or shackled. Once the Aztecs began to revolt against the presence of the Spanish in their capital city, Tenochtitlan, this version suggests, Moctezuma was useless to them, so they killed him before just managing to escape with their lives.

"Moctezuma is the last in our series on great rulers and their legacies and presents perhaps one of the most fascinating examples of implosion of power and the clash of civilisations," MacGregor said.

The series included China's first emperor, Qin, the Roman emperor Hadrian, the wall builder, and the 16th-century Iranian ruler Shah Abbas. While there were writings by, and many contemporary accounts of, the characters, curator Colin McEwan admitted that authentic personal details about Moctezuma are so scarce that one academic he consulted said he thought the exhibition would be impossible.

"We will raise many questions but we may not succeed in answering them all," Mc­Ewan said.

The exhibition, with a related show of 20th-century revolutionary posters and images opening in October, with both running into next year, will mark both the bicentenary of Mexico's declaration of independence from Spain in 1810, and of the Mexican Revolution 100 years later.