Mary Wollstonecraft

Mary Wollstonecraft

Mary Wollstonecraft, la fille aînée d'Edward Wollstonecraft et d'Elizabeth Dixon Wollstonecraft, est née à Spitalfields, Londres le 27 avril 1759. Au moment de sa naissance, la famille de Wollstonecraft était assez prospère : son grand-père paternel possédait une entreprise de tissage de soie à Spitalfields et son le père de la mère était marchand de vin en Irlande. (1)

Marie n'a pas eu une enfance heureuse. Claire Tomalin, l'auteur de La vie et la mort de Mary Wollstonecraft (1974) a souligné : « Le père de Mary était sporadiquement affectueux, parfois violent, plus intéressé par le sport que par le travail, et on ne pouvait compter sur lui pour rien, encore moins pour l'attention aimante. Sa mère était par nature indolente et faisait une chérie de son premier-né, Ned, deux ans plus âgé que Mary ; au moment où la petite fille avait appris à marcher à la poursuite jalouse de ce couple aimant, un troisième bébé était en route. donation." (2)

En 1765, son grand-père décède et son père, son fils unique, hérite d'une part importante de l'entreprise familiale. Il vendit l'entreprise et acheta une ferme à Epping. Cependant, son père n'avait aucun talent pour l'agriculture. Selon Mary, il s'agissait d'un tyran, qui maltraitait sa femme et ses enfants après des séances de consommation excessive d'alcool. Elle a rappelé plus tard qu'elle devait souvent intervenir pour protéger sa mère de la violence ivre de son père (3) despote". (4)

Mary avait plusieurs frères et sœurs plus jeunes : Henry (1761), Eliza (1763), Everina (1765), James (1768) et Charles (1770). Quand elle avait neuf ans, la famille a déménagé dans une ferme à Beverley où Mary a passé quelques années à l'école locale, où elle a appris à lire et à écrire. C'était la seule scolarisation formelle qu'elle devait recevoir. Ned, quant à lui, a reçu une bonne éducation, dans l'espoir qu'il finirait par devenir avocat. Mary a été bouleversée par la quantité d'attention que Ned a reçue et a dit de sa mère « en comparaison de son affection pour lui, on pourrait dire qu'elle n'aime pas le reste de ses enfants ». (5)

En 1673, Mary se lie d'amitié avec une autre fille de quatorze ans, Jane Arden. Son père, John Arden, était un homme très instruit qui donnait des conférences publiques sur la philosophie naturelle et la littérature. Arden a également donné des cours à sa fille et à sa nouvelle amie. (6) "Sensible aux défauts qu'elle commençait à percevoir dans sa propre famille, et les contrastant avec les Ardens dignes, sobres et lettrés, Mary envia à Jane toute sa situation et s'attacha résolument à la famille." (7)

Mary et Jane se sont disputées et ont cessé de se voir. Cependant ils restèrent en contact par lettre : « Avant de commencer, je demande pardon pour la liberté de mon style. Si je ne t'aimais pas, je ne l'écrirais pas ; dissimuler: j'ai formé des notions romantiques d'amitié. J'ai été une fois déçu - je pense que si je suis une deuxième fois, je ne souhaiterai qu'une certaine infidélité dans une histoire d'amour, pour me qualifier de vieille fille, car alors je n'aurai aucune idée de l'un ou l'autre. Je suis un peu singulier dans mes pensées d'amour et d'amitié; je dois avoir la première place ou aucune. - Je reconnais que votre comportement est plus conforme à l'opinion du monde, mais je briserais des limites si étroites" (8)

En 1774, la situation financière d'Edward Wollstonecraft oblige la famille à déménager à nouveau. Cette fois, ils retournèrent dans une maison à Hoxton. Son frère, Ned, suivait une formation d'avocat et avait l'habitude de rentrer à la maison le week-end. Mary a continué à avoir une mauvaise relation avec son frère et a constamment miné sa confiance en elle. Elle a rappelé plus tard qu'il prenait "un plaisir particulier à me tourmenter et à m'humilier". (9)

Alors qu'elle était à Londres, elle a rencontré Fanny Blood. "Elle fut conduite à la porte d'une petite maison, mais meublée avec une propreté et une convenance particulières. Le premier objet qui attira son attention, était une jeune femme de forme élancée et élégante... occupée à nourrir et à s'occuper de quelques enfants, nés des mêmes parents, mais considérablement son âge inférieur. L'impression que Marie a reçue de ce spectacle était indélébile; et avant la fin de l'entretien, elle avait fait, dans son cœur, les vœux d'amitié éternelle. (dix)

Mary s'identifiait étroitement à sa nouvelle amie : « Fanny avait dix-huit ans contre Mary en seize, mince et jolie et se distinguait du reste de sa famille par ses manières et ses talents. Mary pouvait voir en elle une image miroir d'elle-même : une fille aînée, supérieure à son entourage, souvent en charge d'une couvée de petits, avec un père imprévoyant et ivre et une mère charmante et douce mais assez brisée d'esprit." (11)

Après deux ans à Londres, la famille a déménagé à Laugharne au Pays de Galles, mais Mary a continué à correspondre avec Fanny, qui avait été promise en mariage à Hugh Skeys, qui vivait à Lisbonne. Mary a déclaré dans une lettre que son sentiment pour elle « ressemblait à une passion » et était « presque (mais pas tout à fait) celui d'un futur mari ». Mary a expliqué à Jane Arden que sa relation avec Fanny était difficile à expliquer : « Je sais que ma résolution peut sembler un peu extra-ordinaire, mais en la formant, je suis les préceptes de la raison ainsi que le penchant de mon inclination. (12)

La mère de Mary est décédée en 1782. Elle est maintenant allée vivre avec Fanny Blood et ses parents à Waltham Green. Sa sœur Eliza a épousé Meredith Bishop, un constructeur de bateaux de Bermondsey. En août 1783, après la naissance de son premier enfant, elle souffrit d'une dépression nerveuse et on demanda à Mary de s'occuper d'elle. Lorsqu'elle est arrivée chez sa sœur, Mary a trouvé Eliza dans un état très perturbé. Eliza a expliqué qu'elle avait "été très maltraitée par son mari".

Marie a écrit à sa sœur, Everina, expliquant que « Bishop ne peut pas se comporter correctement - et ceux qui tentent de raisonner avec lui doivent être fous ou avoir très peu d'observation... Mon cœur est presque brisé d'écouter Bishop pendant qu'il raisonne le cas. Je ne peux pas l'insulter avec des conseils qu'il n'aurait jamais voulus s'il avait été capable d'y prêter attention." En janvier 1784, les deux sœurs s'échappèrent de Bishop et allèrent vivre sous un faux nom à Hackney. (13)

Quelques mois plus tard, Mary Wollstonecraft a ouvert une école à Newington Green, avec sa sœur Eliza et une amie, Fanny Blood. Peu de temps après son arrivée au village, Mary se lie d'amitié avec Richard Price, un pasteur de la chapelle dissidente locale. Price et son ami, Joseph Priestley, étaient les chefs d'un groupe d'hommes connus sous le nom de Rational Dissenters. Price lui a dit que "l'amour de Dieu signifiait s'attaquer à l'injustice". (14)

Price avait écrit plusieurs livres dont le très influent Revue des principales questions de morale (1758) où il soutenait que la conscience individuelle et la raison devaient être utilisées pour faire des choix moraux. Price a également rejeté les idées chrétiennes traditionnelles de péché originel et de punition éternelle. En raison de ces opinions religieuses, certains anglicans ont accusé les Rational Dissenters d'être athées. (15)

En janvier 1784, Fanny Blood se rend à Lisbonne pour épouser Hugh Skeys. Mary lui manquait profondément et a écrit que "sans quelqu'un pour aimer le monde est un désert". Elle a avoué que "mon cœur déborde parfois de tendresse - et à d'autres moments semble assez épuisé et incapable de s'intéresser chaleureusement à qui que ce soit". Elle a été attirée par John Hewlett, un jeune maître d'école, et a été très contrariée lorsqu'il a épousé une autre femme. (16)

Fanny Blood tomba gravement malade et Mary décida de lui rendre visite au Portugal. À son arrivée, elle a découvert que Fanny était enceinte de neuf mois. Elle a accouché avec succès, mais en quelques jours, Fanny et l'enfant étaient morts. Mary est restée à Lisbonne pendant plusieurs semaines. Elle et Skeys ont été rapprochés dans leur chagrin, mais elle a dû retourner à son école et est retournée en Angleterre en février 1786. (17)

Wollstonecraft a soutenu que l'amitié était plus importante que l'amour : « L'amitié est une affection sérieuse ; la plus sublime de toutes les affections, parce qu'elle est fondée sur des principes et cimentée par le temps. L'inverse peut être dit de l'amour. Dans une large mesure, l'amour et l'amitié ne peuvent subsister dans le même sein, même inspirés par des objets différents, ils s'affaiblissent ou se détruisent l'un l'autre, et pour un même objet ne peuvent se ressentir que successivement.Les peurs vaines et les jalousies tendres, les vents qui attisent la flamme de l'amour , lorsqu'elles sont judicieusement ou astucieusement tempérées, sont à la fois incompatibles avec la tendre confiance et le sincère respect de l'amitié". (17a)

Bien que Mary ait été élevée comme anglicane, elle a rapidement commencé à fréquenter la chapelle unitarienne de Price. Price avait des opinions politiques radicales et avait rencontré beaucoup d'hostilité lorsqu'il soutenait la cause de l'indépendance américaine. Chez Price, Mary Wollstonecraft a rencontré d'autres radicaux de premier plan, dont l'éditeur Joseph Johnson. Il a été impressionné par les idées de Mary sur l'éducation et lui a demandé d'écrire un livre sur le sujet. Dans Réflexions sur l'éducation des filles, publié en 1786, Mary a attaqué les méthodes d'enseignement traditionnelles et a suggéré de nouveaux sujets qui devraient être étudiés par les filles. (18)

Mary Wollstonecraft s'est impliquée émotionnellement avec l'artiste Henry Fuseli. Il gagnait sa vie en réalisant des dessins pornographiques et s'était finalement fait connaître grâce à sa peinture. Le cauchemar, qui montrait une femme endormie, la tête et les épaules tombant au bout de son canapé. Elle est surmontée d'un incube qui scrute le spectateur. Les critiques contemporains ont été surpris par la sexualité manifeste de la peinture. (19)

Fuseli avait quarante-sept ans et Mary vingt-neuf. Il s'est récemment marié avec son ancienne mannequin, Sophia Rawlins. Fuseli a choqué ses amis en parlant constamment de sexe. Mary a dit plus tard à William Godwin qu'elle n'avait jamais eu de relation physique avec Fuseli mais qu'elle appréciait « les affections des rapports personnels et une réciprocité de gentillesse, sans s'écarter le moins du monde des règles qu'elle s'était prescrites ». (20)

Marie est tombée profondément amoureuse de Fuseli : « De lui, Marie a beaucoup appris sur le côté sordide de la vie... Il est évident qu'il fut un temps où ils étaient amoureux l'un de l'autre et jouaient avec le feu ; l'augmentation de l'amour de Marie au point où cela est devenu une torture pour elle est difficile à expliquer si cela est resté à tout moment entièrement platonique. » (21) Marie a écrit qu'elle était ravie par son génie, "la grandeur de son âme, cette rapidité de compréhension et une belle sympathie". Elle a proposé un arrangement de vie platonique avec Fuseli et sa femme, mais Sophia a rejeté l'idée et il a rompu la relation avec Wollstonecraft. (22)

En 1788, Joseph Johnson et Thomas Christie fondèrent le Revue analytique. Le journal offrait un forum pour les idées politiques et religieuses radicales et était souvent très critique à l'égard du gouvernement britannique. Mary Wollstonecraft a écrit des articles pour le journal. Il en fut de même pour le scientifique Joseph Priestley, le philosophe Erasmus Darwin, le poète William Cowper, le moraliste William Enfield, le médecin John Aikin, l'auteur Anna Laetitia Barbauld ; le ministre unitarien William Turner ; le critique littéraire James Currie ; l'artiste Henry Fuseli ; l'écrivain Mary Hays et le théologien Joshua Toulmin. (23)

Marie et ses amis radicaux ont accueilli la Révolution française. En novembre 1789, Richard Price prêcha un sermon louant la révolution. Price a fait valoir que les Britanniques, comme les Français, avaient le droit de retirer du trône un mauvais roi. « Je vois l'ardeur de la liberté prendre et se répandre ; un amendement général commençant dans les affaires humaines ; la domination des rois changée pour la domination des lois, et la domination des prêtres céder la place à la domination de la raison et de la conscience. (24)

Edmund Burke, a été consterné par ce sermon et a écrit une réponse intitulée Réflexions sur la Révolution en France où il a plaidé en faveur des droits hérités de la monarchie. Il a également attaqué des militants politiques tels que le major John Cartwright, John Horne Tooke, John Thelwall, Granville Sharp, Josiah Wedgwood, Thomas Walker, qui avaient formé la Society for Constitutional Information, une organisation qui faisait la promotion du travail de Tom Paine et d'autres militants pour la défense parlementaire réforme. (25)

Burke attaqua les dissidents qui étaient totalement « ignorants du monde dans lequel ils aiment tant se mêler, et inexpérimentés dans toutes ses affaires, sur lesquelles ils se prononcent avec tant de confiance ». Il a averti les réformateurs qu'ils risquaient d'être réprimés s'ils continuaient à réclamer des changements dans le système : « Nous sommes résolus à maintenir une église établie, une monarchie établie, une aristocratie établie et une démocratie établie ; chacun dans la mesure où il existe, et pas plus grand." (26)

Joseph Priestley était l'un de ceux attaqués par Burke, a souligné : « Si les principes que M. Burke avance maintenant (bien que ce ne soit en aucun cas avec une cohérence parfaite) soient admis, l'humanité doit toujours être gouvernée comme elle a été gouvernée, sans aucune enquête sur la nature ou l'origine de leurs gouvernements. Le choix du peuple ne doit pas être pris en considération, et bien que leur bonheur soit assez maladroitement fait par lui la fin du gouvernement ; pourtant, n'ayant pas le choix, ils ne doivent pas être le juges de ce qui est pour leur bien. Sur ces principes, l'église, ou l'état, une fois établi, doit pour toujours rester le même. Priestley a poursuivi en affirmant qu'il s'agissait des principes « d'obéissance passive et de non-résistance propres aux tories et aux amis du pouvoir arbitraire ». (27)

Mary Wollstonecraft a également estimé qu'elle devait répondre à l'attaque de Burke contre ses amis. Joseph Johnson a accepté de publier l'ouvrage et a décidé de faire imprimer les feuilles au fur et à mesure qu'elle écrivait. Selon une source, lorsque « Mary était arrivée à peu près au milieu de son travail, elle a été saisie d'un accès temporaire de torpeur et d'indolence, et a commencé à se repentir de son entreprise. » Cependant, après une rencontre avec Johnson « elle rentra immédiatement chez elle ; et procéda à la fin de son travail, sans autre interruption que ce qui était absolument indispensable ». (28)

Le dépliant Une défense des droits de l'homme a non seulement défendu ses amis, mais a également souligné ce qui, selon elle, n'allait pas dans la société. Cela comprenait le commerce des esclaves et la façon dont les pauvres étaient traités. Dans un passage, elle écrivait : « Combien de femmes gâchent ainsi leur vie en proie au mécontentement, qui auraient pu exercer comme médecins, régler une ferme, gérer une boutique et se tenir debout, soutenues par leur propre industrie, au lieu de baisser la tête surchargées avec la rosée de la sensibilité, qui consume la beauté à laquelle elle a d'abord donné de l'éclat. (29)

La brochure était si populaire que Johnson a pu sortir une deuxième édition en janvier 1791. Son travail a été comparé à celui de Tom Paine, l'auteur de Bon sens. Johnson s'est arrangé pour qu'elle rencontre Paine et un autre écrivain radical, William Godwin. L'ami d'Henry Fuseli, William Roscoe, lui a rendu visite et il a été tellement impressionné par elle qu'il a commandé un portrait d'elle à John Williamson. "Elle a pris la peine de se faire poudrer et friser les cheveux pour l'occasion - un geste des moins révolutionnaires - mais n'était pas très contente du travail du peintre." (30)

En 1791, la première partie de Paine Droits de l'Homme a été publié. Dans le livre Paine a attaqué le gouvernement héréditaire et a plaidé pour l'égalité des droits politiques. Paine a suggéré que tous les hommes de plus de vingt et un ans en Grande-Bretagne devraient avoir le droit de vote, ce qui aurait pour résultat une Chambre des communes prête à adopter des lois favorables à la majorité. Le livre recommandait également une imposition progressive, des allocations familiales, des pensions de vieillesse, des allocations de maternité et l'abolition de la Chambre des Lords. « Tout le système de représentation n'est plus, dans ce pays, qu'une poignée commode pour le despotisme, ils n'ont pas à se plaindre, car ils sont aussi bien représentés qu'une nombreuse classe de mécaniciens assidus, qui paient pour l'entretien de la royauté quand ils peuvent à peine boucher la bouche de leurs enfants avec du pain. (31)

Le livre recommandait également une imposition progressive, des allocations familiales, des pensions de vieillesse, des allocations de maternité et l'abolition de la Chambre des Lords. Paine a également fait valoir qu'un Parlement réformé réduirait la possibilité d'aller à la guerre. « Quelle que soit la cause des impôts d'une nation, elle devient aussi le moyen de revenu d'un gouvernement. Toute guerre se termine par une addition d'impôts, et par conséquent par une addition de revenu ; commencée et terminée, le pouvoir et l'intérêt des gouvernements sont accrus. La guerre, donc, de sa productivité, car elle fournit facilement le prétexte de la nécessité pour les impôts et les nominations aux places et aux bureaux, devient une partie principale du système des anciens gouvernements; et établir un mode quelconque pour abolir la guerre, quelque avantageux qu'il puisse être pour les nations, reviendrait à retirer à ce gouvernement la plus lucrative de ses branches. guerre, et trahissent les motifs sur lesquels ils agissent. (32)

Le gouvernement britannique a été indigné par le livre de Paine et il a été immédiatement interdit. Paine a été accusé de diffamation séditieuse, mais il s'est enfui en France avant de pouvoir être arrêté. Paine a annoncé qu'il ne souhaitait pas tirer profit de Les droits de l'homme et n'importe qui avait le droit de réimprimer son livre. Il a été imprimé dans des éditions bon marché afin qu'il puisse atteindre un lectorat de la classe ouvrière. Bien que le livre ait été interdit, au cours des deux années suivantes, plus de 200 000 personnes en Grande-Bretagne ont réussi à en acheter un exemplaire. (33)

L'éditeur de Mary Wollstonecraft, Joseph Johnson, lui a suggéré d'écrire un livre sur les raisons pour lesquelles les femmes devraient être représentées au Parlement. Il lui a fallu six semaines pour écrire Défense des droits des femmes. Elle a dit à son ami William Roscoe : « Je suis mécontente de moi-même de ne pas avoir rendu justice au sujet. Ne me soupçonnez pas de fausse modestie. Je veux dire, que si je m'étais accordé plus de temps, j'aurais pu écrire un meilleur livre. , dans tous les sens du terme." (34)

Dans le livre, Wollstonecraft a attaqué les restrictions éducatives qui maintenaient les femmes dans un état « d'ignorance et de dépendance servile ». Elle était particulièrement critique à l'égard d'une société qui encourageait les femmes à être « dociles et attentives à leur apparence à l'exclusion de tout le reste ». Wollstonecraft a qualifié le mariage de "prostitution légale" et a ajouté que les femmes "peuvent être des esclaves commodes, mais l'esclavage aura un effet constant, dégradant le maître et l'abject dépendant". Elle a ajouté : « Je ne souhaite pas qu'elles (les femmes) aient du pouvoir sur les hommes ; mais sur elles-mêmes ». (35)

Les idées du livre de Wollstonecraft étaient vraiment révolutionnaires et ont provoqué une énorme controverse. Un critique a décrit Wollstonecraft comme une « hyène en jupons ». Mary Wollstonecraft a soutenu que pour obtenir l'égalité sociale, la société doit se débarrasser de la monarchie ainsi que de l'église et des hiérarchies militaires. Les opinions de Mary Wollstonecraft ont même choqué ses collègues radicaux. Alors que les partisans de la réforme parlementaire tels que Jeremy Bentham et John Cartwright avaient rejeté l'idée du suffrage féminin, Wollstonecraft a soutenu que les droits de l'homme et les droits des femmes étaient une seule et même chose.

Edmund Burke a poursuivi son attaque contre les radicaux en Grande-Bretagne. Il a décrit la London Corresponding Society et la Unitarian Society comme « des insectes répugnants qui pourraient, s'ils étaient autorisés, se transformer en araignées géantes aussi grosses que des bœufs ». Le roi George III a publié une proclamation contre les écrits et les réunions séditieux, menaçant de graves punitions pour ceux qui refusaient d'accepter son autorité.

En novembre 1792, Mary Wollstonecraft décide de s'installer à Paris dans le but d'échapper à sa malheureuse histoire d'amour avec Henry Fuseli : « Je n'entends plus lutter contre un désir rationnel, j'ai donc décidé de partir pour Paris au cours d'une quinzaine ou de trois semaines." Elle a plaisanté en disant que "Je suis toujours une vieille fille sur l'aile... À Paris, je pourrais prendre un mari pour le moment et divorcer quand mon cœur de vagabond souhaiterait à nouveau se blottir avec de vieux amis." (36)

Marie est arrivée à Paris le 11 décembre au début du procès du roi Louis XVI. Elle est restée dans un petit hôtel et a regardé les événements depuis la fenêtre de sa chambre : « Bien que mon esprit soit calme, je ne peux pas rejeter les images animées qui ont rempli mon imagination toute la journée... Une ou deux fois, en levant les yeux du papier , j'ai vu des yeux briller à travers une porte vitrée en face de ma chaise, et des mains ensanglantées me serraient... Je vais me coucher - et, pour la première fois de ma vie, je ne peux pas éteindre la bougie." (37)

Également à Paris à cette époque se trouvaient Tom Paine, William Godwin, Joel Barlow, Thomas Christie, John Hurford Stone, James Watt et Thomas Cooper. Elle a également rencontré la poétesse Helen Maria Williams. Mary écrivit à sa sœur, Everina, que « Mlle Williams s'est comportée très civilement avec moi, et je lui rendrai visite fréquemment, car je l'aime bien, et je rencontre de la société française chez elle. Ses manières sont affectées, mais sa simple bonté de son cœur brise continuellement le vernis, de sorte qu'on serait plus enclin, du moins je devrais, à l'aimer qu'à l'admirer. (38)

En mars 1793, Mary rencontre l'écrivain Gilbert Imlay, dont le roman, Les émigrés, venait d'être publié. Le livre a fait appel à Mary « parce qu'il préconisait le divorce et contenait le portrait d'un mari brutal et tyrannique ». Mary avait trente-quatre ans et Imlay avait cinq ans de plus. "C'était un bel homme, grand, mince et facile dans ses manières". Wollstonecraft a été immédiatement attiré par lui et l'a décrit comme « une créature la plus naturelle et la plus intacte ». (39)

William Godwin, qui a été témoin de la relation alors qu'il était à Paris, affirme que sa personnalité a changé au cours de cette période. "Sa confiance était entière; son amour était sans limite. Maintenant, pour la première fois de sa vie, elle laissait libre cours à toutes les sensibilités de sa nature... Tout son caractère semblait changer avec un changement de fortune. Ses peines, la dépression de ses esprits, ont été oubliés, et elle a pris toute la simplicité et la vivacité d'un esprit jeune... Elle était enjouée, pleine de confiance, de gentillesse et de sympathie. Sa voix devint joyeuse, son caractère débordant d'une bonté universelle, et ce sourire d'une tendresse envoûtante illuminait de jour en jour son visage, dont tous ceux qui l'ont connue se souviendront si bien. (40)

Mary a décidé de vivre avec Imlay. Elle a écrit à propos de ces "sensations qui sont presque trop sacrées pour être évoquées". Le révolutionnaire allemand, George Forster en juillet 1793, a rencontré Mary peu de temps après le début de sa relation avec Imlay. "Imaginez une jeune fille aux cheveux bruns de cinq ou huit et vingt ans, avec le visage le plus franc, et des traits qui étaient autrefois beaux, et le sont encore en partie, et un caractère simple et constant plein d'esprit et d'enthousiasme ; en particulier quelque chose de doux dans les yeux et la bouche. Tout son être est enveloppé dans son amour de la liberté. Elle a beaucoup parlé de la Révolution ; ses opinions étaient sans exception d'une justesse et d'une justesse frappantes. (41)

Mary a donné naissance à une fille le 14 mai 1794. Elle l'a nommée Fanny d'après son premier amour, Fanny Blood. Elle écrivit à une amie à quel point elle et Gilbert aimaient tendrement le nouvel enfant : « Rien de plus naturel ou de plus facile que mon travail. Ma petite fille commence à téter si virilement que son père compte avec impertinence sur elle pour écrire la deuxième partie du Droits des femmes." (42)

En août 1794, Gilbert dit à Mary qu'il devait se rendre à Londres pour affaires et qu'il prendrait des dispositions pour qu'elle le rejoigne dans quelques mois. En réalité, il l'avait abandonnée. "Quand j'ai reçu pour la première fois votre lettre, repoussant votre retour à un temps indéfini, je me sentais si mal que je ne sais ce que j'ai écrit. Je suis maintenant plus calme, bien que ce ne soit pas le genre de blessure sur laquelle le temps a le plus d'effet; au contraire, plus je pense, plus je deviens triste... Quels sacrifices n'as-tu pas fait pour une femme que tu ne respectais pas ! ." (43)

Mary retourna en Angleterre en avril 1795, mais Imlay refusa de vivre avec elle et de garder les apparences d'un mari conventionnel. Au lieu de cela, il a emménagé avec une actrice « exposant Mary à l'humiliation publique et la forçant à reconnaître ouvertement l'échec de sa courageuse expérience sociale... quand tu es malheureux." Mary trouvait particulièrement humiliante que son "désir pour elle n'ait duré guère plus de quelques mois". (44)

Une nuit d'octobre 1795, elle sauta de Putney Bridge dans la Tamise. Au moment où elle avait flotté deux cents mètres en aval, elle a été vue par un couple de bateliers qui ont réussi à la sortir de la rivière. Elle écrivit plus tard : « Je n'ai qu'à déplorer que, lorsque l'amertume de la mort fut passée, j'ai été ramenée de manière inhumaine à la vie et à la misère. Mais une détermination fixe ne doit pas être déroutée par la déception ; tentative frénétique, qui fut un des actes les plus calmes de la raison. A cet égard, je ne suis responsable qu'envers moi-même. (45)

Joseph Johnson a réussi à persuader son retour à l'écriture. En janvier 1796, il publia une brochure intitulée Lettres écrites lors d'une courte résidence au Danemark, en Norvège et en Suède. Mary était une bonne écrivaine de voyage et a fourni de bons portraits des personnes qu'elle a rencontrées dans ces pays. D'un point de vue littéraire, c'était probablement le meilleur livre de Wollstonecraft. Un critique a commenté que « Si jamais il y avait un livre calculé pour rendre un homme amoureux de son auteur, cela me semble être le livre ». (46)

En mars 1796, Marie écrit à Gilbert Imlay pour leur dire qu'elle a enfin accepté la fin de leur relation : « Je vous assure maintenant solennellement, que c'est un adieu éternel... Je me sépare de vous en paix ». (47) Mary était maintenant ouverte à commencer une autre relation. Elle a reçu à plusieurs reprises la visite de l'artiste, John Opie, qui avait récemment obtenu le divorce de sa femme. Robert Southey a également montré de l'intérêt et a dit à un ami qu'elle était la personne qu'il aimait le plus dans le monde littéraire. Il a dit que son visage n'était marqué que par un léger regard de supériorité et que "ses yeux sont brun clair et, bien que la paupière de l'un d'eux soit affectée d'une petite paralysie, ils sont les plus significatifs que j'aie jamais vus". (48)

Son amie, Mary Hays, l'a invitée à une petite fête où elle a renoué avec le philosophe William Godwin. Bien qu'âgé de 40 ans, il était encore célibataire et pendant la majeure partie de sa vie, il avait montré peu d'intérêt pour les femmes. Il avait récemment publié Enquête sur la justice politique et William Hazlitt avait commenté que Godwin « brillait comme un soleil au firmament de la réputation ». (49)

Le couple aimait aller au théâtre ensemble et dîner avec des peintres, des écrivains et des hommes politiques, où ils aimaient discuter de questions littéraires et politiques. Godwin a rappelé plus tard : " La partialité que nous avons conçue l'un pour l'autre, était dans ce mode, que j'ai toujours considéré comme le plus pur et le plus raffiné de l'amour. Il a grandi avec des progrès égaux dans l'esprit de chacun. Il aurait été impossible pour le l'observateur le plus minutieux pour avoir dit qui était avant et qui était après... Je ne suis pas conscient que l'une ou l'autre des parties puisse supposer avoir été l'agent ou le patient, le passeur ou la proie, dans l'affaire... Je trouvé un cœur blessé... et j'avais l'ambition de le guérir." (50)

Mary Wollstonecraft a épousé William Godwin en mars 1797 et peu de temps après, une deuxième fille, Mary, est née. Le bébé était en bonne santé mais le placenta était retenu dans l'utérus. La tentative du médecin d'enlever le placenta a entraîné un empoisonnement du sang et Mary est décédée le 10 septembre 1797.

Je ne souhaite pas qu'elles (les femmes) aient du pouvoir sur les hommes ; mais sur eux-mêmes.

Renforcez l'esprit féminin en l'élargissant, et il y aura une fin à l'obéissance aveugle.

Mon propre sexe, j'espère, m'excusera, si je les traite comme des créatures rationnelles, au lieu de flatter leurs grâces fascinantes, et de les considérer comme s'ils étaient dans un état d'enfance perpétuelle, incapables de se tenir seuls.

Mais les femmes se situent très différemment les unes par rapport aux autres - car elles sont toutes rivales... Est-il alors surprenant que lorsque la seule ambition de la femme se concentre sur la beauté, et que l'intérêt donne à la vanité une force supplémentaire, des rivalités perpétuelles s'ensuivent ? Ils font tous la même course, et s'élèveraient au-dessus de la vertu des mœurs, s'ils ne se regardaient d'un œil méfiant et même envieux.

Il faut qu'il y ait plus d'égalité établie dans la société, sinon la morale ne gagnera jamais de terrain, et cette égalité vertueuse ne reposera pas fermement, même fondée sur un roc, si la moitié de l'humanité est enchaînée jusqu'au fond par le destin, car ils saperont continuellement par ignorance ou orgueil.

L'amour, considéré comme un appétit animal, ne peut longtemps se nourrir de lui-même sans expirer. Et cette extinction, dans sa propre flamme, peut être appelée la mort violente de l'amour. Mais la femme ainsi rendue licencieuse s'efforcera probablement de combler le vide laissé par la perte des soins de son mari ; car elle ne peut se contenter de devenir une servante supérieure après avoir été traitée comme une déesse. Elle est toujours belle et, au lieu de transmettre son affection à ses enfants, elle ne rêve que de profiter du soleil de la vie. D'ailleurs, il y a beaucoup de maris si dépourvus de sens et d'affection parentale, que pendant la première effervescence de tendresse voluptueuse, ils refusent de laisser leur femme allaiter leurs enfants. Ils ne doivent s'habiller et vivre que pour leur plaire : et l'amour, même innocent, sombre bientôt dans la lascivité quand l'exercice d'un devoir est sacrifié à son indulgence.

L'attachement personnel est une base très heureuse pour l'amitié ; pourtant, quand même deux jeunes gens vertueux se marient, il serait peut-être heureux si quelque circonstance arrêtait leur passion ; si le souvenir d'un attachement antérieur, ou d'une affection déçue, en faisait d'un côté, au moins, plutôt une alliance fondée sur l'estime. Dans ce cas, ils regarderaient au-delà du moment présent et essaieraient de rendre respectable toute la vie, en formant un plan pour régler une amitié que seule la mort doit dissoudre.

L'amitié est une affection sérieuse ; la plus sublime de toutes les affections, parce qu'elle est fondée sur des principes et cimentée par le temps. Les vaines craintes et les tendres jalousies, les vents qui attisent la flamme de l'amour, lorsqu'ils sont judicieusement ou habilement tempérés, sont tous deux incompatibles avec la tendre confiance et le sincère respect de l'amitié.

Il est temps d'opérer une révolution dans les mœurs féminines - le temps de leur rendre leur dignité perdue - et de les faire, en tant que partie de l'espèce humaine, travailler en se réformant pour réformer le monde. Il est temps de séparer les mœurs immuables des mœurs locales.

Il est vain d'attendre de la vertu des femmes tant qu'elles ne sont pas en quelque sorte indépendantes des hommes ; bien plus, il est vain d'attendre cette force d'affection naturelle qui ferait d'elles de bonnes épouses et de bonnes mères. Bien qu'elles soient absolument dépendantes de leurs maris, elles seront rusées, méchantes et égoïstes. The preposterous distinction of rank, which render civilization a curse, by dividing the world between voluptuous tyrants and cunning envious dependents, corrupt, almost equally, every class of people.

How many women thus waste life away the prey of discontent, who might have practised as physicians, regulated a farm, managed a shop, and stood erect, supported by their own industry, instead of hanging their heads surcharged with the dew of sensibility, that consumes the beauty to which it at first gave lustre.

Ah ! why do women condescend to receive a degree of attention and respect from strangers different from that reciprocation of civility which the dictates of humanity and the politeness of civilization authorize between man and man? And why do they not discover, when, "in the noon of beauty's power", that they are treated like queens only to be deluded by hollow respect. Confined, then, in cages like the feathered race, they have nothing to do but to plume themselves, and stalk with mock majesty from perch to perch.

Her (Mary Wollstonecraft) confidence was entire; her love was unbounded. Her voice became cheerful; her temper overflowing with universal kindness: and that smile of bewitching tenderness from day to day illuminated her countenance, which all who knew her will so well recollect.

Imagine a five or eight and twenty year old brown-haired maiden, with the most candid face, and features which were once beautiful, and are still partly so, and a simple steadfast character full of spirit and enthusiasm; particularly something gentle in eye and mouth. She talked much about the Revolution; her fopinions were without exception strikingly accurate and to the point. The ministry at Vienna she judged with a knowledge of facts which nothing but peculiar readiness of observation could have given.

She speaks nothing but French, fluently and energetically, though not altogether correctly. But who speaks it correctly now? She has a strong thirst for instruction; says she wishes to go into the country and there study to supply the deficiencies of her education. She wishes for the company of a well-informed man, who can read and write well; and is ready to give him his board and two thousand livres a year. She is no more than a peasant girl, she said, but has a taste for learning.

Gracious God! It is impossible to stifle something like resentment, when I receive fresh proofs of your indifference. What I have suffered this last year, is not to be forgiven. Love is a want of my heart. I have examined myself lately with more care than formerly, and find, that to deaden is not to calm the mind - Aiming at tranquility, I have almost destroyed all the energy of my soul. .. Despair, since the birth of my child, has rendered me stupid ... the desire of regaining peace (do you understand me?) has made me forget the respect due to my own emotions - sacred emotions that are the sure harbingers of the delights I was formed to enjoy - and shall enjoy, for nothing can extinguish the heavenly spark.

When I first received your letter, putting off your return to an indefinite time, I felt so hurt that I know not what I wrote. I am now calmer, though it was not the kind of wound over which time has the quickest effect; on the contrary, the more I think, the sadder I grow. Society fatigues me inexpressibly. So much so, that finding fault with everyone, I have only reason enough to discover that the fault is in myself. My child alone interests me, and, but for her, I should not take any pains to recover my health.

As it is, I shall wean her, and try if by that step (to which I feel a repugnance, for it is my only solace) I can get rid of my cough. Physicians talk much of the danger attending any complaint on the lungs, after a woman has suckled for some months. They lay a stress also on the necessity of keeping the mind tranquil and, my God ! how has mine been harrassed ! But whilst the caprices of other women are gratified, the wind of heaven not suffered to visit them
too rudely. I have not found a guardian angel, in heaven or on earth, to ward off sorrow or care from my bosom.

What sacrifices have you not made for a woman you did not respect! But I will not go over this ground. I want to tell you that I do not understand you. You say that you have not given up all thoughts of returning here and I know that it will be necessary nay is. I cannot explain myself; but if you have not lost your memory, you will easily divine my meaning. What ! is our life then only to be made up of separations and am I only to return to a country, that has not merely lost all charms for me, but for which I feel a repugnance that almost amounts to horror, only to be left there
a prey to it !

Why is it so necessary that I should return - brought up here, my girl would be freer. Indeed, expecting you to join us, I had formed some plans of usefulness that have now vanished with my hopes of happiness. In the bitterness of my heart, I could complain with reason, that I am left here dependent on a man, whose avidity to acquire a fortune has
rendered him callous to every sentiment connected with social or affectionate emotions. With a brutal insensibility, he cannot help displaying the pleasure your determination to stay gives him, in spite of the effect it is visible it has
had on me.

Till I can earn money, I shall endeavour to borrow some, for I want to avoid asking him continually for the sum necessary to maintain me. Do not mistake me, I have never been refused. Yet I have gone half a dozen times to
the house to ask for it, and come away without speaking you must guess why. Besides, I wish to avoid hearing of the eternal projects to which you have sacrificed my peace not remembering but I will be silent for ever.

Simulation du travail des enfants (Notes pour l'enseignant)

Les Chartistes (Réponse Commentaire)

Les femmes et le mouvement chartiste (Réponse Commentaire)

Le transport routier et la révolution industrielle (Réponse Commentaire)

Richard Arkwright et le système d'usine (commentaire de réponse)

Robert Owen et New Lanark (Réponse Commentaire)

James Watt et Steam Power (Réponse Commentaire)

Le système domestique (Réponse Commentaire)

Les Luddites : 1775-1825 (Réponse Commentaire)

Le sort des tisserands à la main (commentaire de réponse)

(1) Barbara Taylor, Mary Wollstonecraft : Oxford Dictionary of National Biography (2004-2014)

(2) Claire Tomalin, The Life and Death of Mary Wollstonecraft (1974) page 14

(3) Janet Todd, Mary Wollstonecraft: A Revolutionary Life (2000) page 11

(4) William Godwin, Memoirs of the Author of a Vindication of the Rights of Woman (1798) page 206

(5) Mary Wollstonecraft, Mary, the Wrongs of Woman (1798) page 124

(6) Diane Jacobs, Her Own Woman: The Life of Mary Wollstonecraft (2001) page 21

(7) Claire Tomalin, The Life and Death of Mary Wollstonecraft (1974) page 19

(8) Mary Wollstonecraft, letter to Jane Arden (4th June, 1773)

(9) Mary Wollstonecraft, Mary, the Wrongs of Woman (1798) page 152

(10) William Godwin, Memoirs of the Author of a Vindication of the Rights of Woman (1798) page 20

(11) Claire Tomalin, The Life and Death of Mary Wollstonecraft (1974) page 25

(12) Diane Jacobs, Her Own Woman: The Life of Mary Wollstonecraft (2001) page 29

(13) Claire Tomalin, The Life and Death of Mary Wollstonecraft (1974) pages 38-43

(14) Diane Jacobs, Her Own Woman: The Life of Mary Wollstonecraft (2001) pages 38-39

(15) D. O. Thomas, Richard Price : Oxford Dictionary of National Biography (2004-2014)

(16) Claire Tomalin, The Life and Death of Mary Wollstonecraft (1974) pages 53-55

(17) Emily Sunstein, A Different Face: the Life of Mary Wollstonecraft (1975) pages 160–61

(17a) Mary Wollstonecraft, A Vindication of the Rights of Women (1792)

(18) Claire Tomalin, The Life and Death of Mary Wollstonecraft (1974) page 57

(19) Donald E. Palumbo, Eros in the Mind's Eye: Sexuality and the Fantastic in Art and Film (1986) pages 40–42

(20) William Godwin, Memoirs of the Author of a Vindication of the Rights of Woman (1798) page 92

(21) Claire Tomalin, The Life and Death of Mary Wollstonecraft (1974) page 118

(22) Janet Todd, Mary Wollstonecraft: A Revolutionary Life (2000) pages 197-198

(23) Helen Braithwaite, Romanticism, Publishing and Dissent: Joseph Johnson and the Cause of Liberty (2003) page 88

(24) Richard Price, sermon (4th November, 1789)

(25) F. W. Gibbs, Joseph Priestley: Adventurer in Science and Champion of Truth (1965) pages 186-187

(26) Edmund Burke, Reflections on the Revolution in France (November, 1790)

(27) Joseph Priestley, Letters to the Right Honorable Edmund Burke (1791)

(28) William Godwin, Memoirs of the Author of a Vindication of the Rights of Woman (1798) page 77

(29) Mary Wollstonecraft, A Vindication of the Rights of Man (1790)

(30) Claire Tomalin, The Life and Death of Mary Wollstonecraft (1974) page 126

(31) Tom Paine, Les droits de l'homme (1791) page 74

(32) Tom Paine, Les droits de l'homme (1791) page 169

(33) Harry Harmer, Tom Paine: The Life of a Revolutionary (2006) pages 71-72

(34) Mary Wollstonecraft, letter to William Roscoe (3rd January, 1792)

(35) Mary Wollstonecraft, A Vindication of the Rights of Women (1792)

(36) Mary Wollstonecraft, letter to William Roscoe (12th November, 1792)

(37) Mary Wollstonecraft, letter to Joseph Johnson (26th December, 1792)

(38) Mary Wollstonecraft, letter to Everina Woolstonecraft (24th December, 1793)

(39) Claire Tomalin, The Life and Death of Mary Wollstonecraft (1974) page 126

(40) William Godwin, Memoirs of the Author of a Vindication of the Rights of Woman (1798) pages 112-113

(41) George Forster, letter to his wife (July, 1793)

(42) Ralph M. Wardle, Mary Wollstonecraft: A Critical Biography (1951) page 202

(43) Mary Wollstonecraft, letter to Gilbert Imlay (19th February, 1795)

(44) Claire Tomalin, The Life and Death of Mary Wollstonecraft (1974) page 230

(45) Janet Todd, Mary Wollstonecraft: A Revolutionary Life (2000) pages 355-56

(46) William Godwin, Memoirs of the Author of a Vindication of the Rights of Woman (1798) page 249

(47) Mary Wollstonecraft, letter to Gilbert Imlay (March, 1796)

(48) Claire Tomalin, The Life and Death of Mary Wollstonecraft (1974) page 230

(49) William Hazlitt, The Spirit of the Age: Contemporary Portraits (1825) page 182

(50) William Godwin, Memoirs of the Author of a Vindication of the Rights of Woman (1798) page 152


What Was the Main Goal of Mary Wollstonecraft's Advocacy?

Mary Wollstonecraft is sometimes called the "mother of feminism," as her main goal was to see women gain access to segments of society largely off-limits to them in the 18th century. Her body of work is primarily concerned with women's rights. In her 1792 book, "A Vindication of the Rights of Woman," now considered a classic of feminist history and feminist theory, Wollstonecraft argued primarily for the right of women to be educated. She believed that through education would come emancipation.


The original suffragette: the extraordinary Mary Wollstonecraft

M eet the original suffragette: Mary Wollstonecraft. The founder of feminism, a philosopher, travel writer, human rights activist, she was a profound influence on the Romantics, and an educational pioneer. In Virginia Woolf’s words, “we hear her voice and trace her influence even now among the living.” This may be true, but it’s not as true as I’d like. The writer of Vindication of the Rights of Men (1790) and Vindication of the Rights of Woman (1792) sank into relative obscurity after her death, aged 38. Why?

Wollstonecraft was born in 1759 into a picturesquely bleak family. She had a violent alcoholic father, and a weak, unsympathetic mother. Despite her inauspicious beginnings, she dragged herself upwards, eventually becoming a self-supporting bestselling international human-rights celebrity. The self-supporting bit is key – for her, independence was “the grand blessing of life”.

She argued, apparently outrageously, that women were capable of reason – all they lacked was education. An early role model, she translated and reviewed essays on natural history, and she was speaking the language of human rights before the term existed. She didn’t exclude men, or indeed anyone. Perhaps her most quotable maxim is “I do not wish [women] to have power over men, but over themselves.”

Wollstonecraft saw marriage as slavery and had her first child out of wedlock. When she set off on a mysterious mission, chasing a Norwegian captain along the treacherous shores of the Skagerrak, she took her baby with her. And knocked off a bestseller along the way. Has there been another treasure-hunting single mum philosopher on the high seas?

But Wollstonecraft died not one, but two deaths. First in childbirth, bringing the author Mary Shelley into the world – the agonising post-partum infection took 10 days to finish her off. She left behind two daughters and a devastated husband, the anarchist philosopher William Godwin.

Godwin, still grieving, wrote her first biography. And in doing so, he unwittingly brought about Wollstonecraft’s second death: her reputation was killed in the scandal following the revelation of her unconventional life and loves. Overnight she became toxic. The shockwaves were massive, and lasting. Wollstonecraft’s enemies couldn’t contain their glee: here was proof irrefutable that she was a whore, a “hyena in petticoats” as Horace Walpole described her.

Scurrilous poems did the rounds, including an exceptionally unpleasant piece of work called The Un-sex’d Females. This was poetry functioning as an 18th-century Twitter: mocking Wollstonecraft as a “poor maniac” a “voluptuous” victim of “licentious love.” The author also crowed that “she died a death that strongly marked the distinction of the sexes, by pointing out the destiny of women, and the diseases to which they are liable.” In that oldest of misogynistic chestnuts: she was asking for it. She was a trouble-maker, and she died a woman’s death. Take note, ladies!

Even Wollstonecraft’s friends and allies stepped back silenced, shaking their heads. Wollstonecraft’s legacy was trashed for well over a century and even today, despite a number of outstanding modern biographies, there’s still no significant memorial to her anywhere.

Mary on the Green is the campaign for a statue of Wollstonecraft in the north London area of Stoke Newington, where she lived, worked, and founded a school. The historian Mary Beard wrote in support that “every woman who wants to make a difference to how this country is run, from the House of Commons to the pub quiz, has Mary Wollstonecraft to thank”.

In Search of Mary by Bee Rowlatt (Alma Books) is out on 15 October. Further information: www.maryonthegreen.org.

This article was amended on 6 October 2015. An earlier version gave the title of one of her works as Vindication of the Rights of Women (1792). This has been corrected.


Mary Wollstonecraft Takes Up Writing

From the circle of English intellectuals to whom she'd been introduced through Rev. Price, Mary Wollstonecraft had met Joseph Johnson, a leading publisher of the liberal ideas of England.

Mary Wollstonecraft wrote and published a novel, Mary, a Fiction, which was a thinly-disguised novel drawing heavily on her own life.

Just before she'd written Mary, a Fiction, she'd written to her sister about reading Rousseau, and her admiration for his attempt to portray in fiction the ideas which he believed. Clearly, Mary, a Fiction was in part her answer to Rousseau, an attempt to portray the way that a woman's limited options and the serious oppression of a woman by circumstances in her life, led her to a bad end.

Mary Wollstonecraft also published a children's book, Original Stories from Real Life, again integrating fiction and reality creatively. To further her goal of financial self-sufficiency, she also took on translation and published a translation from French of a book by Jacques Necker.

Joseph Johnson recruited Mary Wollstonecraft to write reviews and articles for his journal, Analytical Review. As part of Johnson's and Price's circles, she met and interacted with many of the great thinkers of the time. Their admiration for the French Revolution was a frequent topic of their discussions.


My history hero: Mary Wollstonecraft (1759–97)

Mary Wollstonecraft (1759–97) was a London-born philosopher and an early advocate of women’s rights. She is best known for her book A Vindication of the Rights of Woman (1792) in which she argued that women are not naturally inferior to men. Wollstonecraft had an unconventional private life before marrying the philosopher William Godwin. She died 11 days after the birth of her second daughter, Mary, who would find fame as the author of the novel Frankenstein.

When did you first hear about Wollstonecraft?

Years ago, probably in the 1970s or 1980s, when I learned about her through the women’s rights movement. I was immediately intrigued by her, in part because she helped found a school in the progressive Dissenting [separated from the Church of England] community of Newington Green, which is in my constituency. I just find that entire period in English history fascinating.

What kind of person was she?

I think she was a complex person – partly as a result of the stress and hardship that she experienced – who gave deep thought to women’s place in the world. I believe that she wrote her famous book, A Vindication of the Rights of Woman, not in an attempt to disempower men but to empower women – the two things are different. She was also religious and worshipped at the Newing-ton Green Unitarian Church, London’s oldest Nonconformist place of worship still in use.

What made her a hero?

Firstly, her opening of a school that aimed to give girls an education every bit as good as that enjoyed by boys, a novel idea at the time. Then there’s the fact that (unlike a lot of people this side of the Channel) she was excited by the radical opportunities the French Revolution could bring. Yet unfortunately she died before the end of the revolution.

Thirdly, her influence down the decades in Britain and the rest of the world is immeasurable – she has subsequently become an inspiration to women everywhere, including my Mexican-born wife!

What was Wollstonecraft’s finest hour?

One of her finest hours has to be the writing and publication of A Vindication of the Rights of Woman, in which she put forward the argument for a society where men and women enjoyed equality – again, a novel concept in her day and age. It was Mary who had the vision of women leading lives every bit as full as any man.

Is there anything you don’t particularly admire about her?

I’ve never read anything negative about her – although I get the impression that she could be quite a difficult and distant person. You can’t escape the feeling that she could have achieved so much more but for the tragedy of dying so young.

Can you see any parallels between Wollstonecraft’s life and your own?

I think we share a belief in treating people with respect, regardless of their gender, race or religion.

If you could meet Mary Wollstonecraft, what question would you ask her?

What was it that led you to take such risks and take such abuse in order to write such an amazing book?


Timeline of Mary Wollstonecraft

The lifetime of British writer, philosopher, and feminist Mary Wollstonecraft (1759–1797) encompassed most of the second half of the eighteenth century, a time of great political and social upheaval throughout Europe and America: political reform movements in Britain gained strength, the American colonists successfully rebelled, and the French revolution erupted. Wollstonecraft experienced only the headiest of these days, not living to see the end of the democratic revolution when Napoleon crowned himself emperor. Although Britain was still revelling in its mid-century imperial conquests and its triumph in the Seven Years' War, it was the French revolution that defined Wollstonecraft's generation. As poet Robert Southey later wrote: "few persons but those who have lived in it can conceive or comprehend what the memory of the French Revolution was, nor what a visionary world seemed to open upon those who were just entering it. Old things seemed passing away, and nothing was dreamt of but the regeneration of the human race." [1]

Part of what made reform possible in Britain in the second half of the eighteenth century was the dramatic increase in publishing books, periodicals, and pamphlets became much more widely available than they had been just a few decades earlier. [2] This increase in available printed material helped facilitate the rise of the British middle class. Reacting against what they viewed as aristocratic decadence, the new professional middle classes (made prosperous through British manufacturing and trade), offered their own ethical code: reason, meritocracy, self-reliance, religious toleration, free inquiry, free enterprise, and hard work. [3] They set these values against what they perceived as the superstition and unreason of the poor and the prejudices, censorship, and self-indulgence of the rich. They also helped establish what has come to be called the "cult of domesticity", which solidified gender roles for men and women. [4] This new vision of society rested on the writings of Scottish Enlightenment philosophers such as Adam Smith, who had developed a theory of social progress founded on sympathy and sensibility. A partial critique of the rationalist Enlightenment, these theories promoted a combination of reason and feeling that enabled women to enter the public sphere because of their keen moral sense. [5] Wollstonecraft's writings stand at the nexus of all of these changes. Her educational works, such as her children's book Original Stories from Real Life (1788), helped inculcate middle-class values, and her two Vindications, A Vindication of the Rights of Men (1790) and A Vindication of the Rights of Woman (1792), argue for the value of an educated, rational populace, specifically one that includes women. In her two novels, Mary: A Fiction et Maria: or, The Wrongs of Woman, she explores the ramifications of sensibility for women.

The end of the eighteenth century was a time of great hope for progressive reformers such as Wollstonecraft. Like the revolutionary pamphleteer Thomas Paine and others, Wollstonecraft was not content to remain on the sidelines. She sought out intellectual debate at the home of her publisher Joseph Johnson, who gathered leading thinkers and artists for weekly dinners, [6] and she traveled extensively, first to be a part of the French revolution and later to seek a lost treasure ship for her lover in what was then exotic Scandinavia, turning her journey into a travel book, Letters Written in Sweden, Norway, and Denmark. After two complicated and heart-rending affairs with the artist Henry Fuseli and the American adventurer Gilbert Imlay (with whom she had an illegitimate daughter, Fanny Imlay), Wollstonecraft married the philosopher William Godwin, one of the forefathers of the anarchist movement. [7] Together, they had one daughter: Mary Shelley, the author of Frankenstein. Wollstonecraft died at the age of 38 due to complications from this birth, leaving behind several unfinished manuscripts. [8] Today, she is most often remembered for her political treatise A Vindication of the Rights of Woman and is considered a foundational feminist philosopher. [9]


Mary Wollstonecraft - History

Mary Wollstonecraft was an English philosopher, author, and women’s rights advocate. Despite dying before the age of 40, she published a large number of works, ranging from novels to history books and even a conduct book. Her most important philosophical work, Vindication of the Rights of Woman, was a call for better women’s education and an appeal for reason to become the basis of society at large. She had an unconventional personal life which included multiple affairs. She was the mother of Mary Wollstonecraft Godwin, who under the name Mary Shelley, published Frankenstein.

Les premières années

Wollstonecraft was born in London on April 27, 1759. The family was neither influential nor rich, and Mary’s father was unable to hold down a long-term job to bring stability to his wife and children. As well as his professional failures, he was also something of an abusive person, being especially unkind to his wife, Mary’s mother.

Mary often found herself having to comfort and protect her mother, and this experience informed a number of her later writings which were critical of the institution of marriage. In her teens, Mary began a long-term friendship with Fanny Blood, and when Mary’s mother died in 1780, she went to live with Fanny’s family.

Teaching Career

In 1784, unhappy about the lack of professional openings available to women, Wollstonecraft made the decision to open a school in Islington, with her sister Eliza and Fanny Blood to help her. They found the inner-city location unpleasant and quickly set in train moves to have it transferred to Newington Green, a leafier northern suburb.

Here, another sister, Everina, joined them. The school was visited by Samuel Johnson. In 1785, Blood left for Portugal in order to marry. Shortly afterward, she became pregnant and wrote to Wollstonecraft asking her to come to Portugal to keep her company until the child was born. Wollstonecraft put personal loyalties ahead of professional success and traveled to Lisbon, but tragedy awaited her: Blood died in childbirth, and her child lived for only a short time thereafter. Wollstonecraft was deeply upset and wove the experience into Mary: A Fiction, her debut novel of 1788.

Wollstonecraft Back in England

Wollstonecraft returned to find her school in such severe financial difficulties that she had to shut it down. She wrote a conduct book, Thoughts on the Education of Daughters, which was published by the prominent liberal, Joseph Johnson, in 1787. The modest income from sales of this book was not sufficient for Wollstonecraft to support herself, and she went to Ireland to work as a governess for the two daughters of Viscount Kingsborough.

She spent about 18 months in this position, and she came to loathe what she saw as the demeaning nature of the governess’s role, something that shines through in several of her published works the first of these, Original Stories from Real Life, appeared in 1788.

Becoming a Writer

By now, Wollstonecraft had resolved that, if she could not earn a living as a teacher, she would do so as a writer. She became a translator from French and wrote pieces for the Analytical Review, a periodical owned by Johnson. Johnson held weekly dinners, and here Wollstonecraft met several of the age’s greatest radical philosophers, including William Blake, Thomas Paine, and William Godwin.

In this circle of liberal intellectuals, Wollstonecraft felt quite at home, and she began to attack conservative thinkers such as Edmund Burke in a way previously thought shocking for a woman. A Vindication of the Rights of Man, published in 1790, was a strong disputation of Burke’s support for the landed gentry. Two years later, its companion piece, A Vindication of the Rights of Woman, proved Wollstonecraft’s clear, deep understanding of her subject.

Wollstonecraft’s Later Years

Wollstonecraft traveled to revolutionary France in 1792, publishing a book about its morality two years later. In Paris, she met an American businessman, Gilbert Imlay, and the two began a relationship. She was in some danger from the Great Terror and Imlay hid her away, first in the U.S. Embassy and later in Le Havre, pretending to be her husband.

The couple had a daughter, Fanny, in 1794. Instead of remaining at home to care for her as the conventions of the time dictated, Wollstonecraft took the infant with her on one of Imlay’s business trips in Scandinavia. From this journey came a book of letters. They end with her anticipating imminent disaster – and indeed, returning to London she discovered that Imlay had left her.

Mort et héritage

Wollstonecraft was so upset by this turn of events that she made an unsuccessful suicide attempt by jumping from Putney Bridge. She recovered, and a renewed friendship with William Godwin became an affair. She became pregnant, and the pair was married in 1797. The marriage came as something of a surprise to both of them, since both parties had previously spoken out against what they saw as the suffocating restrictiveness of marriage.

Later that year, Wollstonecraft’s daughter was born but, although the child herself was healthy, her mother suffered a placental infection. Nothing could be done to save her, and she died on September 10, 1797, just 11 days after the birth.


Sommaire

Until the late 20th century, Wollstonecraft's life, which encompassed several unconventional personal relationships, received more attention than her writing. After two ill-fated affairs, with Henry Fuseli and Gilbert Imlay (by whom she had a daughter, Fanny Imlay), Wollstonecraft married the philosopher William Godwin, one of the forefathers of the anarchist movement. Wollstonecraft died at the age of thirty-eight, ten days after giving birth to her second daughter, leaving behind several unfinished manuscripts. Her daughter Mary Wollstonecraft Godwin, later Mary Shelley, would become an accomplished writer herself.

After Wollstonecraft's death, her widower published a Memoir (1798) of her life, revealing her unorthodox lifestyle, which inadvertently destroyed her reputation for almost a century. However, with the emergence of the feminist movement at the turn of the twentieth century, Wollstonecraft's advocacy of women's equality and critiques of conventional femininity became increasingly important. Today Wollstonecraft is regarded as one of the founding feminist philosophers, and feminists often cite both her life and work as important influences.


Mary Wollstonecraft - History

The Enlightenment was a time when writers and thinkers sharply debated questions about women’s rights. Issues of women’s options were framed in terms of “patriotic motherhood.” “liberty,” “natural rights,” and “emancipation” from familial control.

Both male and female Enlightenment thinkers and writers appeared on both sides of the issues. Mary Wollstonecraft, writer of the influential “A Vindication of the Rights of Woman,” responded to a French proposal to educate girls only up the the age of eight, when they then should be trained in domestic duties at home. She feared the ideas of the famous writer Jean-Jacque Rousseau, who in his novels, such as Emile (1762), drove home the point that women’s education must prepare them to serve men. While glorifying women as wife and mother, he thought that nature had made her “to submit to man and to endure even injustice at his hands.”

Rousseau: “. This habitual restraint produces a docility which woman requires all her life long, for she will always be in subjection to a man, or a man’s judgment, and she will never be free to set her own opinion above his. What is most wanted in a woman is gentleness…A man, unless he is a perfect monster, will sooner or later yield to his wife’s gentleness, and the victory will be hers.

Once it is demonstrated that men and women neither are nor, and should not be, constituted the same, either in character or in temperament, it follows that they should not have the same education…Boys want movement and noise, drums, tops, toy-carts girls prefer things which appeal to the eye, and can be used for dressing-up-mirrors, jewelry, finery, and specially dolls. The doll is the girl’s special plaything this shows her instinctive bent towards her life’s work. Little girls always dislike learning to read and write, but they are always ready to learn to sew…The search for abstract and speculative truths for principles and axioms in science, for all that tends to wide generalizations, is beyond a woman’s grasp.”

Wollstonecraft responds: “What opinion are we to form of a system of education, when the author (Rousseau in Emile) says. ‘Educate women like men, and the more they resemble our sex the less power will they have over us.’ This is the very point I am at. I do not wish them to have power over men, but over themselves. The most perfect education, in my opinion, is …to enable the individual to attain such habits of virtue as will render it independent. In fact, it is a farce to call any being virtuous whose virtues do not result from the exercise of its own reason.

This was Rousseau’s opinion respecting men: I extend it to women…To reason on Rousseau’s ground, if man did attain a degree of perfection of mind when his body arrived at maturity, it might be proper, in order to make a man and his wife one, that she should rely entirely on his understanding and the graceful ivy, clasping the oak that supported it, would form a whole in which strength and beauty would be equally conspicuous. Mais hélas! husbands, as well as their helpmates, are often only overgrown children nay, thanks to early debauchery, scarcely men in their outward form - and if the blind lead the blind, one need not come from heaven to tell us the consequence…

To be a good mother a woman must have sense, and that independence of mind which few women possess who are taught to depend entirely on their husbands. Meek wives are, in general, foolish mothers…

If children are to be educated to understand the true principle of patriotism, their mother must be a patriot…make women rational creatures, and free citizens, and they will quickly become good wives, and mothers that is-if men do not neglect the duties of husbands and fathers.”


Mary Wollstonecraft (1759–1797)

And how can woman be expected to co-operate unless she knows why she ought to be virtuous? Unless freedom strengthens her reason till she comprehend her duty, and see in what manner it is connected with her real good?

Mary Wollstonecraft

Writer, teacher, philosopher, and feminist Mary Wollstonecraft was a prominent freethinker and notable influence on generations who came after her. The wife of William Godwin, the pair lived a self-determined and – for its time – radical existence, both producing works of lasting significance to humanists today. Mieux connu pour elle A Vindication of the Rights of Woman (1792), Wollstonecraft was a passionate advocate of women’s rights, a bold and original thinker, and an example of how outspoken and unorthodox women could be pilloried for their acts and ideas.

La vie

Mary Wollstonecraft was born in Spitalfields, London on 27 April 1759. Though previous generations of the family had enjoyed relatively prosperity, her father, Edward Wollstonecraft, proved inept at maintaining it, and the family’s fortunes suffered increasingly throughout Mary’s childhood. Her only formal education was some years at a day school in Yorkshire, at which she learned to read and write. All else, including an impressive array of languages, was self taught. The frustration with educational inequality between the sexes, to be excoriated in A Vindication of the Rights of Woman, had its roots in this early hardship – her elder brother, and the favoured child, Ned, receiving the only ‘gentleman’s education’ among the Wollstonecraft children.

The family’s finances undermined Wollstonecraft’s marriageability, and the limited professional prospects for women (teaching, needlecraft, lady’s companion) were all tried and rejected. Writing, though, provided an avenue for self-support, as well as the opportunity to try out and establish her own ideas. Settling in London to pursue this new career, Wollstonecraft produced translations from French and German, read widely, and wrote reviews. She was also introduced to such radical freethinkers as Thomas Paine and William Godwin.

In 1790, enraged by Edmund Burke’s conservative critique of the French Revolution, Wollstonecraft published A Vindication of the Rights of Men, attacking the aristocracy and defending republicanism. The work made her instantly well-known, though her 1792 A Vindication of the Rights of Woman secured her reputation today as a groundbreaking work in the tradition of women’s rights.

In it, Wollstonecraft applied ardent feminism to her calls for freedom, reason, and education, regardless of sex. It was, she argued, by ‘considering the moral and civil interest of mankind’ that a love of it could develop, ‘from which an orderly train of virtues spring’. Education was central to this, and vital for women: ‘but the education and situation of woman, at present, shuts her out from such investigations.’ Drawing, like many women writers before and since, on the responsibilities of motherhood in passing these values down through generations, A Vindication was a rallying cry for equality, rooted in civic duty and mutual responsibility in society.

Moralists have universally agreed that unless virtue be nursed by liberty, it can never attain due strength – and what they say of man I extend to mankind, insisting… that the being cannot be considered rational or virtuous who obeys any authority but that of reason.

In her emphasis on freedom and reason as the touchstones for virtue, Wollstonecraft’s ideas resonate strongly with the humanist approach today.

In May 1794, Wollstonecraft gave birth to a daughter, Fanny, conceived with American writer and adventurer Gilbert Imlay. In the same year, she published An Historical and Moral View of the French Revolution, which attempted to present a carefully constructed history of the events in France and their impact on a range of people.

Wollstonecraft returned from France to London in 1795, rejoining a circle of writers and radicals. Among these was William Godwin, with whom she embarked on a passionate love affair and partnership of equals. Despite Godwin’s own misgivings about the institution of marriage, when Wollstonecraft became pregnant the pair decided to marry in order to avoid scandal. The couple moved to Somers Town, London, where they lived separately, retaining their independence but maintaining a close and happy relationship.

Wollstonecraft gave birth on 30 August 1797 to Mary, the child who would go on to achieve fame as the writer of Frankenstein. Tragically, Wollstonecraft contracted septicaemia, and died on 10 September. She was buried in Old St Pancras Churchyard.

I firmly believe there does not exist her equal in the world. I know from experience we were formed to make each other happy. I have not the least expectation that I can now ever know happiness again.


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