Armée grecque

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En temps de paix, l'armée grecque comptait environ 32 000 hommes. Cependant, pendant les guerres balkaniques (1912-1913), ce chiffre a été porté à 210 000. Les officiers supérieurs étaient fortement royalistes et, comme le roi Constantin Ier, avaient tendance à soutenir l'Allemagne dans ses différends avec la Grande-Bretagne.

Au début de la Première Guerre mondiale, le Premier ministre grec, Eleftherios Venizelos, a favorisé une alliance avec la Grande-Bretagne, la France et la Russie contre les puissances centrales. Venizelos voulait que la Grèce apporte une aide militaire aux Alliés pendant la campagne des Dardanelles, et lorsque le roi Constantin Ier refusa d'accepter, il démissionna de ses fonctions.

Quand Eleftherios Venizelos a été réélu après une victoire écrasante en mars 1915, il a ordonné la mobilisation de l'armée grecque. Plus de 150 000 hommes ont été mobilisés et la plupart d'entre eux ont été envoyés pour aider à défendre les frontières de la Serbie. Lorsque Venizelos a invité les forces alliées à Salonique, il a été démis de ses fonctions par le roi Constantin Ier.

Eleftherios Venizelos s'est enfui en Crète où il a formé un gouvernement révolutionnaire provisoire. Avec le soutien des forces alliées à Salonique, Venizelos a fait des plans pour marcher sur Athènes. En juin 1917, le roi Constantin Ier fut déposé et Venizelos put reprendre le pouvoir.

Le 29 juin 1917, Eleftherios Venizelos déclare la guerre aux puissances centrales. Les 60 000 soldats recrutés par Venizelos en Crète constituaient le noyau de la nouvelle armée. Finalement, 250 000 soldats grecs ont participé à la guerre, y compris l'offensive très réussie du Vardar. Pendant la guerre, l'armée grecque avait environ 15 000 hommes tués et 85 000 autres blessés.


Sparte

Sparte était une société guerrière de la Grèce antique qui a atteint l'apogée de sa puissance après avoir vaincu la cité-État rivale Athènes lors de la guerre du Péloponnèse (431-404 av. La culture spartiate était centrée sur la loyauté envers l'État et le service militaire. À l'âge de 7 ans, les garçons spartiates sont entrés dans un programme rigoureux d'éducation, d'entraînement militaire et de socialisation parrainé par l'État. Connu sous le nom d'Agoge, le système mettait l'accent sur le devoir, la discipline et l'endurance. Bien que les femmes spartiates n'étaient pas actives dans l'armée, elles étaient instruites et jouissaient de plus de statut et de liberté que les autres femmes grecques. Parce que les hommes spartiates étaient des soldats professionnels, tout le travail manuel était effectué par une classe d'esclaves, les Ilotes. Malgré leurs prouesses militaires, la domination des Spartiates a été de courte durée : en 371 av.

REGARDER: Spartan Vengeance sur HISTORY Vault


Les Grecs pourraient avoir influencé l'armée chinoise de terre cuite

Bien que l'explorateur italien du XIIIe siècle Marco Polo ait peut-être été le premier Européen occidental à laisser une chronique détaillée de ses voyages en Asie, il n'était certainement pas le premier à faire le voyage. Les historiens chinois ont enregistré des visites antérieures de personnes considérées comme des émissaires de l'Empire romain, qui ont eu lieu au cours des deuxième et troisième siècles de notre ère. relais de caravanes et comptoirs commerciaux reliant la Chine et l'Occident.

L'armée de terre cuite vieille de 2 200 ans exposée à Xian, en Chine. (Crédit : Chine Photos/Getty Images)

Selon les archéologues et les historiens qui travaillent maintenant sur la célèbre armée de terre cuite de la Chine, un contact significatif entre l'Est et l'Ouest peut avoir commencé bien plus tôt. Ils croient que l'apparence réaliste des statues peut avoir été inspirée ou modelée sur des sculptures grecques anciennes, suggérant une influence occidentale à l'époque du premier empereur de Chine, quelque 1 500 ans avant le célèbre voyage de Marco Polo.

L'empereur Qin Shi Huang, fondateur de la dynastie Qin, monta sur le trône en 246 av. à l'âge de 13 ans. Au cours des 25 années suivantes, il a unifié un certain nombre de royaumes en guerre et mis en œuvre des politiques de stabilisation, notamment la normalisation des pièces de monnaie, des poids et mesures et la construction de routes et de canaux. Qin a également entrepris divers projets de construction ambitieux au cours de son règne, y compris la première version de la Grande Muraille, construite le long de la frontière nord du pays pour se protéger contre les invasions barbares, ainsi que son propre mausolée.

La figure d'un archer agenouillé exposée au British Museum. (Crédit : Leon Neal/AFP/Getty Images)

Selon les écrits de la cour&# x2019s historien, Siam Qian, Qin a ordonné la construction de la tombe complexe pour commencer au début de son règne. Plus de 700 000 ouvriers ont travaillé à sa construction sur trois décennies, et le projet semble avoir été laissé inachevé après la mort de l'empereur&# x2019s en 209 av.

Avance rapide jusqu'en 1974, lorsqu'un agriculteur terrifié est tombé sur l'armée de terre cuite après avoir vu un visage humain émerger parmi les légumes de ses champs. Les archéologues ont finalement mis au jour quelque 8 000 sculptures des fosses de Xi&# x2019an, toutes construites pour escorter l'empereur Qin dans l'au-delà et garder sa dernière demeure. Les figures de guerriers grandeur nature comprenaient des chars, des armes et des chevaux, et ont été sculptées avec des détails impressionnants, jusqu'à leurs coiffures et les insignes sur leur armure.

Soldats en terre cuite en formation de combat. (Crédit : Martin Moos/Getty Images)

Avant Qin&# x2019s règne, la Chine n'avait aucune tradition connue de construction de sculptures grandeur nature. Bien que de nombreux autres soldats en terre cuite enterrés aient été trouvés, les premiers étaient beaucoup plus petits, mesurant moins de 10 pouces de haut. Selon Li Xiuzhen, archéologue principal sur le site de l'armée de terre cuite, ce changement significatif d'échelle et de style s'est probablement produit lorsque des influences sont arrivées en Chine d'ailleurs, en particulier de la Grèce antique.

&# x201CNous avons maintenant la preuve qu'un contact étroit existait entre le premier empereur de la Chine et l'Occident avant l'ouverture officielle de la Route de la soie. C'est bien plus tôt que nous ne le pensions auparavant », a déclaré le Dr Xiuzhen à la BBC, qui a collaboré avec National Geographic sur un documentaire sur les découvertes de l'équipe. “Nous pensons maintenant que l'armée de terre cuite, les acrobates et les sculptures en bronze trouvées sur place, ont été inspirés par les sculptures et l'art de la Grèce antique.”

Crédit : Keren Su/Getty Images

Quoi de plus, les artistes grecs ont peut-être même été sur place pour instruire leurs homologues chinois dans les techniques de sculpture. « Imaginez qu'un sculpteur grec se soit rendu sur le site pour former les habitants », a déclaré Lukas Nickel, président d'histoire de l'art asiatique à l'Université de Vienne et membre de l'équipe travaillant sur l'histoire de l'armée de terre cuite. .

Il est largement admis qu'Alexandre le Grand&# x2019s campagne militaire en Inde en 326 av. fut le premier point de contact entre l'Orient et l'Occident, laissant derrière lui une tradition culturelle de l'art gréco-bouddhique. Mais la nouvelle théorie va plus loin, suggérant qu'au siècle suivant la campagne d'Alexandre, des statues grecques auraient pu se rendre en Chine et avoir influencé l'armée de terre cuite.

Xi&# x2019an, Shaanxi, Chine, Asie du Nord-Est, Asie

Pour étayer cette théorie, le Dr Xiuzhen et ses collègues experts citent une étude distincte, qui a trouvé un ancien ADN mitochondrial, spécifique aux Européens et datant de l'époque du premier empereur, dans la province du Xinjian, la région la plus occidentale de la Chine. Ces découvertes suggèrent que les Européens se sont peut-être installés dans la province avant et pendant le règne de Qin Shi Huang.

En plus du lien possible avec la Grèce antique, les archéologues du site ont également découvert que le complexe de tombes Qin&# x2019s est beaucoup plus grand qu'ils ne le pensaient au départ, quelque 200 fois plus grand que l'Égypte&# x2019s Vallée des Rois. Aux côtés de l'armée de terre cuite, le mausolée contenait également les restes mutilés de femmes, qui auraient été des concubines de haut rang de l'empereur. Le crâne d'un homme, trouvé avec un boulon d'arbalète intégré, aurait appartenu au fils de l'empereur&# x2019, qui a été tué avec d'autres au cours d'une lutte pour le pouvoir après la mort de son père&# x2019.


Au cours de l'âge du bronze, à partir de 1600 avant JC environ, les anciens Grecs se sont battus dans le style héroïque d'Homère. Chaque guerrier s'est battu pour sa gloire personnelle plutôt que dans une formation organisée. Les batailles commençaient généralement par des railleries et des railleries, suivies de duels entre champions. Si aucune des deux parties ne perdait son sang-froid, une bataille générale commencerait. Les guerriers de la Grèce antique avaient déjà commencé à porter des armures encombrantes, mais efficaces, et les pertes étaient généralement légères pendant la mêlée. Les hommes se battaient principalement armés de lances et d'épées courtes, et les guerriers grecs avaient déjà devancé leurs contemporains dans l'utilisation de boucliers et d'armures. Ils considéraient les armes à distance, comme l'arc, comme des lâches et les évitaient. Tout comme dans les guerres de phalanges ultérieures, le véritable carnage a commencé lorsqu'un camp a été mis en déroute. Les ennemis en fuite ne pouvaient pas utiliser leurs boucliers et faisaient d'excellentes cibles. Des rois guerriers comme le semi-légendaire Agamemnon régnaient depuis d'énormes forteresses de pierre au sommet d'une colline, faisant des raids et faisant la guerre pour le profit et la gloire.

Finalement, au 12ème siècle avant JC, pour des raisons pas complètement comprises, la Grèce est entrée dans un âge sombre de lent déclin. La langue écrite a été perdue et les grands palais et villes ont été détruits ou abandonnés. Un âge sombre s'est installé dans une grande partie de la Méditerranée orientale et du Moyen-Orient en même temps, et il existe de nombreuses théories pour expliquer pourquoi. Les sécheresses régionales, les changements dans la guerre et les catastrophes naturelles ont tous été blâmés. Il s'agissait très probablement de plusieurs facteurs convergents, mais nous ne le savons pas vraiment pour le moment.

À partir d'environ 800 avant JC, la Grèce a commencé à récupérer. Au cours des 400 années qui suivirent, les Grecs développèrent la démocratie, le théâtre, la poésie et la philosophie, ainsi que la redécouverte de la langue écrite. Quelque temps avant 650 avant JC, ils ont développé la phalange, et leurs guerriers et la guerre elle-même ont également commencé à changer. La guerre en Grèce avait toujours été dictée par le terrain, le terrain accidenté ne convenait pas aux chars. Autrefois, lorsque leurs contemporains développaient la guerre des chars, les guerriers grecs se concentraient sur l'infanterie lourde. Outre la Thessalie, les Grecs ont également négligé le développement de la cavalerie dans leur armée. Cependant, leur concentration sur l'infanterie lourde porterait ses fruits grâce à la puissance de leurs guerriers hoplites et à leur formation de phalanges.

Les guerriers de la Grèce antique étaient des soldats citoyens, à l'exception de l'armée professionnelle de Sparte, et la guerre est devenue quelque peu standardisée pour permettre aux soldats-agriculteurs de s'occuper de leurs fermes. Ce n'est qu'après les récoltes des champs que les Grecs prenaient les armes. Les différentes cités-États grecques régleraient alors leurs nombreux problèmes pendant la saison de campagne. Les guerriers réglaient leurs comptes sur des champs de bataille présélectionnés, généralement une plaine entre les deux cités-États en guerre. Les guerriers se formeraient dans la célèbre phalange sur les côtés opposés de la plaine entourée de montagnes.

Hoplites et phalanges grecs
Les guerriers grecs étaient appelés hoplites, du nom de leur bouclier, le hoplon. Les hoplons étaient de lourds boucliers en bois recouverts de bronze d'environ 3 à 3,5 pieds de diamètre. Il s'étendait du menton au genou et était très lourd (17-33 livres). Ces boucliers avaient un design révolutionnaire, leur forme arrondie leur permettait d'être posés sur l'épaule pour un soutien supplémentaire. Ils comportaient également de nouvelles sangles de préhension et d'avant-bras qui leur donnaient une grande mobilité et leur permettaient d'être utilisés de manière offensive pour frapper leurs adversaires. Les guerriers grecs chevauchaient leurs boucliers, formant un mur de boucliers. La partie gauche de chaque bouclier de guerrier protégeait le côté droit de l'hoplite à sa gauche. Une phalange serait constituée de rangées d'hoplites armés de lances, se protégeant tous les uns les autres et présentant un mur de boucliers et de pointes de lance vers leurs ennemis. Les deux premières rangées d'une phalange étaient capables de poignarder les adversaires avec leurs lances qui dépassaient d'entre les boucliers. Les trois premiers rangs, ou rangs, d'une phalange pouvaient poignarder leurs adversaires, tandis que les rangs arrières soutiendraient les premiers rangs, empêcheraient les premiers rangs de battre en retraite et soutiendraient la cohésion primordiale de la formation. Les phalanges pouvaient avoir 4, 8, 16 hommes ou plus de profondeur, jusqu'à 50 rangées dans certains cas extraordinaires. Cela rendait les rangées arrière relativement sûres, leur donnant peu de raisons de fuir une bataille, tandis que les premières rangées étaient coincées entre leurs propres forces et un ennemi déterminé à les tuer. Pourtant, pour les guerriers grecs motivés par l'honneur, le front était là où ils voulaient être ! Dans leur culture martiale, les guerriers recherchaient la gloire au combat, et un général plaçait ses meilleurs hommes au premier rang.

Armure de guerriers grecs
Les guerriers grecs devaient s'armer et s'armer. L'armure d'hoplite était extrêmement chère et serait transmise par les familles. La quantité d'armure qu'un guerrier grec portait variait. Les hoplites paysans ne portaient peut-être qu'un bouclier et peut-être un casque ou une arme secondaire, tandis que les vétérans spartiates aguerris auraient été blindés de la tête aux pieds. Les riches hoplites de la classe supérieure avaient généralement les &ldquoworks.&rdquo Ils portaient un plastron en bronze façonné dans le style cloche ou musclé, un casque en bronze qui protégeait leur visage et des jambières pour la protection des tibias. Les plaques de poitrine en bronze à elles seules pouvaient peser 50 à 60 livres ! Un hoplite un peu moins aisé peut avoir une armure de linothorax, faite de tissus de lin cousus et laminés qui étaient parfois renforcés d'écailles de bronze et/ou de peaux d'animaux. L'armure de linothorax était le type le plus courant, offrant une protection décente à un prix modéré. La conception des casques a varié au fil du temps et offrait des niveaux de protection variables. Des innovations, notamment des joues et des visières, ont été ajoutées pour une protection supplémentaire. Chaque cité-État avait son propre motif sur le blason de ses casques.

Armes des guerriers grecs
Les hoplites étaient armés de longues lances, appelées doru. Les doru mesuraient environ 7 pieds et 9 pieds de long, bien que cela variait. Les guerriers grecs portaient leurs lances dans leur main droite et leurs boucliers attachés à leur gauche. Les guerriers grecs utilisaient probablement à la fois des poignées sournoises et proéminentes, en fonction de la situation et de l'effet de levier requis. Tenir la lance sous les bras peut avoir été optimal pour la ligne de front des phalanges tandis que les Hoplites des deuxième et troisième rangs auraient presque certainement fait des poussées sur les bras. Les rangées arrière tenaient leurs lances dans une prise sous les bras et les élevaient vers le haut selon un angle pour fournir une défense supplémentaire contre les missiles entrants. Doru avait souvent des fers de lance incurvés en forme de feuille et avait une pointe pointue, appelée sauroter, à l'extrémité opposée. La lance pouvait être retournée si quelque chose arrivait au fer de lance au combat, mais elle était plus couramment utilisée pour tenir la lance en place en la plantant dans le sol. Cette pratique a donné son nom au sauroter, sauroter est grec pour &ldquolizard killer&rdquo. Il était également utilisé par les rangs arrière pour abattre les ennemis tombés au combat alors que la phalange avançait au-dessus d'eux lorsqu'ils tenaient leurs lances en position verticale. Le sauroter servait également de contrepoids, équilibrant la lance.

Les guerriers de la Grèce antique portaient également des épées courtes, appelées xiphos, comme arme secondaire. Ils étaient utilisés lorsque les lances se brisaient ou étaient perdues au combat. Ils peuvent également avoir été utilisés lorsqu'un hoplite devait se débarrasser de sa lance et de son bouclier afin de chasser les ennemis en déroute. Le xiphos a généralement une lame d'environ 2 pieds, mais les lames des Spartans ne mesuraient souvent que 1 &ndash 1,5 pieds de long. Ce xiphos plus court serait avantageux dans la presse qui s'est produite au premier rang lorsque deux phalanges se sont écrasées. Dans ce béguin d'hommes, il n'y avait pas de place pour utiliser une épée plus longue, mais une épée courte pouvait être enfoncée à travers des trous dans le mur de bouclier de l'ennemi et dans une aine, une aisselle ou une gorge non protégée. Des xiphos plus petits auraient été particulièrement utiles pendant la guerre du Péloponnèse (431 av. Alternativement, les guerriers grecs pouvaient porter le kopis incurvé, une arme de piratage particulièrement vicieuse qui lui a valu la réputation d'être une arme de « ldquobad gars » dans la Grèce antique. Les hoplites spartiates étaient souvent représentés en utilisant le kopis au lieu du xiphos dans l'art de leurs rivaux les Athéniens. (Voir aussi Armes Spartiates)

Infanterie légère grecque et cavalerie
Tous les guerriers grecs n'étaient pas des hoplites, et bien que souvent négligés, les armées grecques étaient généralement accompagnées d'autres types de troupes. Les troupes d'infanterie légère et de cavalerie étaient utilisées comme tirailleurs et pour protéger les flancs vulnérables des phalanges lourdes. Des lanceurs de javelot appelés peltastes seraient utilisés comme tirailleurs, harcelant les formations ennemies et masquant les mouvements de troupes derrière eux. Ils étaient armés de plusieurs javelots. La guerre des peltastes s'est développée en Thrace tandis que les Grecs développaient presque exclusivement une infanterie lourde. Cela a conduit de nombreuses troupes d'infanterie légère à être des troupes mercenaires, embauchées dans les régions périphériques de la Grèce. Par exemple, les Agrianes de Thrace étaient des peltastes bien connus, tandis que la Crète était célèbre pour ses archers et les îles Beleric et Rhodes étaient célèbres pour leurs frondeurs. Pendant et après la guerre du Péloponnèse, l'utilisation de l'infanterie légère est devenue plus courante. Cela était dû à la bataille de Lechaeum (391 avant JC) lorsqu'une armée de Peltastes a vaincu une armée d'hoplites pour la première fois. Étonnamment, une force de 600 hoplites spartiates a été vaincue en utilisant des tactiques de tir et de fuite. Des cités grecques, seule Thèbes a développé sa cavalerie, un développement noté par Philippe de Macédoine et Alexandre le Grand. La cavalerie thébaine serait le modèle de la cavalerie macédonienne de compagnon et servirait éventuellement à leurs côtés sous Alexandre.

Guerre des hoplites
Depuis son aube vers 700-650 avant JC, les tactiques des hoplites et des phalanges ont dominé la guerre. Les phalanges ont triomphé des hordes ennemies désorganisées et se sont rapidement propagées à travers la Grèce et au-delà. Les Grecs ont perfectionné les tactiques hoplites grâce à une guerre endémique.

Les tactiques des hoplites ont atteint leur point culminant lorsque de plus petites armées grecques ont vaincu deux invasions perses massives (499-448 av. Les formations d'hoplite ont décimé l'infanterie perse légèrement blindée dans des batailles célèbres comme Marathon (490 av. J.-C.) et Thermopyles (480 av. J.-C.). Cependant, les Grecs n'ont jamais capitalisé sur leur victoire sur la superpuissance mondiale. Après avoir défendu la Grèce contre le contrôle étranger, les Grecs retournèrent à leur guerre insistante les uns contre les autres. Ils se sont alors lancés dans une autre série de guerres. Tout d'abord, les principales villes grecques de Sparte et d'Athènes se sont battues pour la suprématie au cours d'une longue guerre d'une décennie, entraînant la plupart des autres villes grecques dans le conflit (guerre du Péloponnèse 431 avant JC - 404 avant JC). Seulement dix ans plus tard, l'hégémonie spartiate a été contestée dans la guerre de Corinthe (395-387 avant JC). Sentant la faiblesse spartiate, une alliance d'Athènes, de Thèbes, de Corinthe et d'Argos, soutenue par leur ennemi les Perses, chercha à échapper à l'hégémonie et à accroître sa propre puissance. Cela a été combattu dans une impasse, mais Thèbes a ensuite mené une autre guerre contre Sparte. Lors de la bataille décisive de Leuctres (371 av. J.-C.), les Thébains mirent en déroute les Spartiates et leurs alliés. La bataille est célèbre pour les innovations tactiques du général thébain Epaminondas. Défiant les conventions, il a renforcé le flanc gauche de la phalange à une profondeur inédite de 50 rangs, aux dépens du centre et de la droite. Le centre et la droite étaient décalés vers l'arrière depuis le flanc gauche et loin des ennemis. Cette formation en échelon permettait à la phalange d'avancer obliquement. L'aile gauche thébaine a ainsi pu écraser les forces d'élite spartiates sur la droite alliée, tandis que le centre et la gauche thébains traînaient derrière et évitaient l'engagement. Après la défaite des Spartiates d'élite et la mort du roi spartiate, le reste de l'armée alliée battit en retraite. C'est l'un des premiers exemples connus à la fois de la tactique de concentration locale des forces et de la tactique de « refuser un flanc ». Les Spartiates et leurs alliés ont de nouveau été vaincus par les Thraces et Epaminondas dans la plus grande bataille jamais livrée entre les Grecs à la bataille de Mantinée (362 avant JC). L'hégémonie spartiate avait été brisée, mais les Thèbes avaient perdu de nombreux guerriers, dont leur ingénieux général Epaminondas.

Malheureusement pour les Grecs, le roi macédonien Philippe avait pris note des tactiques utilisées par Thèbes et les avait même améliorées. Philippe a doublé la longueur de la lance utilisée par ses phalanges et réduit les boucliers utilisés par ses guerriers, leur permettant de tenir leurs lances à deux mains. Il a également compris que si une phalange est presque impossible à arrêter de l'avant, elle est vulnérable des flancs et de l'arrière. Phillip a judicieusement utilisé des tactiques interarmes, incorporant de la cavalerie et de l'infanterie légère pour protéger sa phalange. Ses phalanges immobilisaient alors les forces adverses tandis que ses forces mobiles les débordaient. Lorsque Philippe attaqua la Grèce (356-338 av. J.-C.), les Grecs divisés et épuisés ne purent l'arrêter. Le fils de Phillips, Alexandre le Grand, a ensuite emmené les Grecs, leur mode de guerre et leur culture hellénistique dans un tour du monde de conquête. Les armées perses, égyptiennes et même indiennes ont été vaincues, mais les Grecs avaient perdu à jamais leur position de meilleurs guerriers du monde. Cependant, avec Alexandre et ses successeurs, la culture, la civilisation et les idées grecques se sont propagées à travers le monde connu.


Bataille des Thermopyles Composition de l'armée grecque

Les cités-états de la Grèce antique, notoirement indépendantes les unes des autres, avaient formé une confédération pour contrer la menace perse. Il a été convenu que la passe étroite des Thermopyles leur servirait de position de défense principale.

Le roi Léonidas de Sparte dirigerait la défense grecque unifiée. Alors qu'il y avait vraiment 300 Spartiates présents, on estime qu'environ 6 000 à 7 000 Grecs ont réellement participé à la bataille. Il est réputé que davantage de Spartiates n'étaient pas présents en raison de leurs obligations pour leur festival d'été et leurs engagements pour les jeux olympiques.

La bataille a fait rage pendant 3 jours avec Xerxès lançant des milliers d'hommes et même ses unités d'élite sur les Grecs. Après deux jours de malheur sur le champ de bataille, les Perses eurent un coup de chance. Un traître grec leur montra un étroit col de montagne autour de la position grecque sur lequel les Perses pouvaient encercler et piéger les Grecs.

Lorsque Léonidas apprit la nouvelle du flanquement des Perses, il ordonna à des milliers de Grecs de rentrer chez eux et de se battre un autre jour. Léonidas, les 300 Spartiates, 700 Thespiens et 400 Thébains sont restés sur place pour se battre jusqu'à la mort. Qu'il s'agisse d'un sacrifice pour leur patrie ou d'un mouvement d'arrière-garde pour protéger les Grecs en retraite, personne ne le sait vraiment.

L'histoire se souvient de la bravoure et de l'altruisme des Grecs dans la bataille et leur héritage se perpétue aujourd'hui.


Les forces composantes et leur organisation [ modifier | modifier la source]

État-major de la Défense nationale hellénique [modifier | modifier la source]

L'état-major de la défense nationale hellénique assure le commandement opérationnel de l'état-major interarmées et des unités qui en dépendent, ainsi que des forces de repos, lorsqu'il s'agit de la mise en œuvre des plans d'opérations et de la mise en œuvre du système de gestion des crises, de la conduite des opérations hors du territoire national et participation des Forces armées à la confrontation de situations particulières en temps de paix. Α]

Armée hellénique[modifier | modifier la source]

Les éléments de base de l'armée hellénique sont les armes et les corps, le premier responsable des missions de combat et le second du soutien logistique. Il est organisé en commandements, formations et unités, la base étant la brigade, la division et le corps. Sa mission principale est de garantir l'intégrité territoriale et l'indépendance de l'État. Β]

Marine hellénique[modifier | modifier la source]

La marine hellénique dispose d'une flotte puissante, composée d'unités de frappe (frégates, canonnières, sous-marins et navires lance-missiles d'attaque rapide) et de navires de soutien afin de mener des opérations navales qui assurent la protection des territoires helléniques. Γ]

Force aérienne hellénique[modifier | modifier la source]

L'armée de l'air hellénique comprend une flotte aérienne moderne (pour le combat, le transport et l'entraînement), la structure congruente, ainsi qu'un système moderne de contrôle aérien, qui coopère avec un vaste réseau de défense antiaérienne. La structure de ses forces comprend l'état-major général de l'armée de l'air, le poste de commandement de l'armée régulière, le commandement de l'appui aérien, le commandement de l'entraînement aérien et un certain nombre d'unités et de services. Δ]


Achille : L'Illiade

Au début de l'Iliade, la guerre de Troie dure depuis neuf ans. Achille, le poème&# x2019s protagoniste, a mené une bataille après l'autre. Il a rencontré un grand succès en fait, il est invaincu au combat, mais la guerre elle-même est dans une impasse.

L'histoire d'Homère&# x2019 se concentre sur un conflit différent, cependant : la querelle interne entre son héros et Agamemnon, le chef des armées achéennes et Ménélas&# x2019 frère. Dans une bataille qui a eu lieu avant le début du poème, Agamemnon avait pris comme concubine une jeune femme troyenne nommée Chryseis. Chryseis&# x2019 père, prêtre du dieu Apollon, a essayé d'acheter sa fille&# x2019s la liberté, mais Agamemnon s'est moqué de ses supplications et a refusé de libérer la fille.

Enragé, Apollon punit les armées grecques en envoyant une peste pour tuer les soldats un par un. Alors que ses rangs s'éclaircissaient, Agamemnon a finalement accepté de permettre à Chryseis de retourner auprès de son père. Cependant, il a exigé une concubine de remplacement en échange : Achille&# x2019 épouse, la princesse troyenne Breseis.

Achille a fait ce que son commandant a demandé et a renoncé à son épouse. Ensuite, il a annoncé qu'il ne se battrait plus au nom d'Agamemnon. Il rassembla ses affaires, y compris l'armure qu'Héphaïstos avait fabriquée, et refusa de sortir de sa tente.

Avec les Grecs&# x2019 plus grand guerrier hors du champ de bataille, le vent a commencé à tourner en faveur des Troyens. Les Grecs ont perdu une bataille après l'autre. Finalement, le meilleur ami d'Achille, le soldat Patrocle, réussit à trouver un compromis : Achille ne se battrait pas, mais il laisserait Patrocle utiliser sa puissante armure comme déguisement. De cette façon, les Troyens penseraient qu'Achille était revenu au combat et se retirerait de peur.

Le plan fonctionnait jusqu'à ce qu'Apollo, toujours bouillonnant d'Agamemnon&# x2019s traitement de Chryseis et de son père, intervienne au nom des chevaux de Troie&# x2019. Il a aidé le prince troyen Hector à trouver et à tuer Patrocle.

Furieux, Achille jura de se venger. Il a chassé Hector jusqu'à Troie, massacrant des chevaux de Troie jusqu'au bout. Lorsqu'ils arrivèrent aux murs de la ville, Hector tenta de raisonner son poursuivant, mais Achille n'était pas intéressé. Il a poignardé Hector dans la gorge, le tuant.

Hector avait demandé un enterrement honorable à Troie, mais Achille était déterminé à humilier son ennemi même dans la mort. Il a traîné le corps d'Hector&# x2019 derrière son char jusqu'au camp achéen et l'a jeté sur le tas d'ordures. Cependant, dans le poème&# x2019s dernière section Achille cède enfin : il renvoie Hector&# x2019s corps à son père pour un enterrement approprié.


Histoire de la Grèce : Grèce classique

La vague de développement et d'expansion de l'ère archaïque a été suivie par la période de maturité que nous avons connue sous le nom de &ldquoGrèce classique&rdquo. Entre 480 et jusqu'à 323 avant notre ère, Athènes et Sparte ont dominé le monde hellénique avec leurs réalisations culturelles et militaires. Ces deux villes, avec la participation des autres États helléniques, ont accédé au pouvoir grâce à des alliances, des réformes et une série de victoires contre les armées perses envahissantes. Ils ont finalement résolu leur rivalité dans une guerre longue et particulièrement méchante qui s'est terminée par la disparition d'Athènes d'abord, de Sparte ensuite et de l'émergence de la Macédoine en tant que puissance dominante de la Grèce. D'autres cités-États comme Milet, Thèbes, Corinthe et Syracuse, parmi tant d'autres, ont joué un rôle majeur dans les réalisations culturelles de la Grèce classique.

Au début de l'ère classique, Athènes et Sparte ont coexisté pacifiquement par leur méfiance sous-jacente l'une envers l'autre jusqu'au milieu du Ve s. AEC. La disposition politique et culturelle des deux cités-États occupait les extrémités opposées du spectre. Sparte était une société fermée gouvernée par un gouvernement oligarchique dirigé par deux rois, et occupant la dure extrémité sud du Péloponnèse, organisait ses affaires autour d'une puissante armée qui protégeait les citoyens spartiates à la fois des invasions externes et de la révolte interne des ilotes. Athènes, d'autre part, est devenue une société ouverte et aventureuse, gouvernée par un gouvernement démocrate qui a prospéré grâce à l'activité commerciale. La période de leadership de Perikles&rsquo à Athènes est décrite comme &ldquoGolden Age&rdquo. C'est pendant cette période que le projet de construction massive, qui comprenait l'Acropole, a été entrepris.

Casque en bronze de Miltiade. Dédié à Olympie, maintenant au musée de l'Olympia.

L'esprit d'aventure athénien et leur loyauté envers leurs parents ioniens les ont obligés à aider les colonies grecques qui étaient en conflit avec le puissant empire perse en Asie Mineure. Pour aider la révolte ionienne (499 avant notre ère), dirigée par Milet, les Athéniens débarquèrent une petite garnison en Ionie pour lutter contre les Perses et propager la révolte. Les forces grecques ont détruit les Perses en brûlant la capitale de la Lydie, Sardes en 498 avant notre ère, mais elles ont finalement été vaincues en 494 avant notre ère. Le sac de Sardes et le défi des Athéniens ont provoqué la colère du roi perse Darius qui a juré de se venger. En 490 avant notre ère, il débarqua ses forces à vingt milles au nord d'Athènes, à Marathon. Alors que les Spartiates étaient occupés par une fête religieuse, les Athéniens en infériorité numérique sous la direction de Miltiade ont lancé une attaque surprise et ont mis en déroute les Perses abasourdis à Marathon pour préserver l'indépendance grecque pour le moment.

Cela a pris dix ans, mais le roi perse Xerxès, déterminé à réussir là où Darius a échoué, a amassé ce qu'Hérodote a décrit comme la plus grande armée jamais constituée pour attaquer à nouveau la Grèce. Les Athéniens, s'attendant à une attaque complète des Perses, se préparèrent également à ce moment. Sous la direction de Thémistocle, ils encaissaient l'argent extrait des mines nouvellement creusées de Lavrion, et construisaient une formidable marine de trirèmes. Xerxès a traversé l'Hellespont en 480 avant notre ère avec son armée massive et a commencé à annexer la Grèce par terre et par mer. La première ligne de défense de l'alliance grecque des cités-États se trouvait au passage étroit des Thermopyles où Léonidas avec 300 Spartiates et 700 Thespiens a retenu la puissante armée perse pendant trois jours avant qu'elle ne tombe aux mains d'un homme par tromperie. Dans le même temps, les navires athéniens combattirent la marine perse dans une impasse à proximité d'Artemision avant de se retirer dans le détroit de Salamine.

Les Athéniens ont évacué toute la population non combattante de leur ville, donc lorsque les Perses sont arrivés, ils n'ont rencontré aucune résistance. Ils se sont vengés des bâtiments et des temples d'Athènes en les brûlant jusqu'au sol, et ont ancré leur flotte à Faliron à la poursuite de la marine grecque qui était abrité sur l'île voisine de Salamina. Alors que la direction conjointe des Hellènes se disputait à la manière grecque typique s'ils devaient se retirer dans le Péloponnèse et où engager ensuite les Pesiens, Themistocles, à la recherche d'une bataille rapide et avantageuse, invoqua la flotte perse pour qu'elle attaque alors que les navires grecs simulaient une évasion tôt le matin. de Salamine. Alors que les Perses poursuivaient ce qu'ils pensaient être un ennemi en fuite, les trirèmes grecs se sont retournés et ont engagé les Perses surpris, infligeant des pertes massives et décimant la marine perse. Avec sa marine détruite, Xerxès craignait que les trirèmes grecques ne se précipitent vers l'Hellespont pour couper son seul chemin de retour, alors il se retira en Asie laissant son général Mardonious combattre les Grecs. L'année suivante, en 479 av.

La victoire des forces grecques à Marathon et à Salamine est saluée comme un tournant dans le développement de la civilisation occidentale. La raison en est que, si les Perses étaient victorieux, toutes les réalisations de la Grèce (et en particulier d'Athènes) qui ont suivi immédiatement après et ce qui est largement considéré comme le fondement de la civilisation occidentale, n'auraient pas transpiré. Après la défense réussie de leur patrie, les États grecs sont entrés dans un état de développement élevé. Athènes a particulièrement émergé comme une superpuissance majeure qui a dirigé une foule d'autres cités-États grecques (certaines consentantes, d'autres réticentes et certaines réticentes) dans une alliance défensive, la Ligue de Delian, contre les Perses. Les tributs collectés par les alliés ont aidé Athènes à étendre et à maintenir un empire formidable, mais difficile, dans le monde égéen. Dans le même temps, Sparte a dirigé la Ligue du Péloponnèse, une alliance d'États principalement du Péloponnèse qui a agi comme un contrepoids contre l'hégémonie athénienne perçue de la Grèce.

The competitive spirit, suspicion, and animosity toward each other that characterized all Greek cities re-emerged once the external danger of the Persians threat subsided, and with the two dominant empires occupying opposite ends of the political and cultural spectrum, it was not long before the underlying differences and mistrust spilled over in a particularly long and nasty conflict: the Peloponnesian War. While Sparta and Athens were the primary adversaries, just about every other Greek city took part at one time or another. With Sparta possessing the stronger land forces, and Athens dominating at sea with its navy of triremes, the war lasted for from 431 until 404 BCE with the Peace of Nicias interrupting it briefly in 421-418 BCE. After surviving a decimating plague in 430/9 BCE and a devastating defeat in Sicily by Syracuse in 413 BCE, Athens drained of resources finally capitulated to the Spartans in 404 BCE.

The Classical Period produced remarkable cultural and scientific achievements. The city of Athens introduced to the world a direct Democracy the likes of which had never been seen hitherto, or subsequently, with western governments like Great Britain, France, and USA emulating it a thousand years later. The rational approach to exploring and explaining the world as reflected in Classical Art, Philosophy, and Literature became the well-grounded springboard that western culture used to leap forward, beginning with the subsequent Hellenistic Age. The thinkers of the Classical Greek era have since dominated thought for thousands of years, and have remained relevant to our day. The teachings of Socrates, Plato and Aristotle among others, either directly, in opposition, or mutation, have been used as reference point of countless western thinkers in the last two thousand years. Hippocrates became the &ldquoFather of modern medicine&rdquo, and the Hippocratic oath is still used today. The dramas of Sophocles, Aeschylus, Euripides, and the comedies of Aristophanes are considered among the masterpieces of western culture.

The art of Classical Greece began the trend towards a more naturalistic (even in its early idealistic state) depiction of the world, thus reflecting a shift in philosophy from the abstract and supernatural to more immediate earthly concerns. Artists stopped merely “suggesting” the human form and began “describing” it with accuracy. Man became the focus, and “measure of all things” in daily life through Democratic politics, and in cultural representations. Rational thinking and Logic became the driving force behind this cultural revolution at the expense of emotion and impulse. The most striking illustration of this “Logic over Emotion” approach is frozen on the faces of the statues of the temple of Zeus west pediment at Olympia. In the complex array of sculptures, it is easy to know who is a “Barbarian” and who is a “civilized Hellene” through the expression of their faces. Barbarian Centaurs exhibit an excess of emotion, while Lapithae women and Apollo remain collected and emotionless even in the direst of situations (photo on the left).

Even after its defeat at the Peloponnesian war, Athens remained a guiding light for the rest of Greece for a long time, but this light that shone so bright, began to slowly fade. Sparta won the Peloponnesian war and emerged as the dominant power in Greece, but her political prowess failed to match her military reputation. Soon after the conflict ended, and while Sparta fought against other city-states all over Greece, Athens reconstructed her empire after rebuilding her walls, her navy and army. Sparta’s power and military might were eventually diminished, especially after two crashing defeats at the hands of the Thebans first in Leuctra in 371 BCE, and again nine years later at Mantinea. This power vacuum was quickly filled however by the Macedonians who under the leadership of Philip II emerged as the only major military authority of Greece after their victory at Chaeronea against the Athenians in 338 BCE.

Through diplomacy and might, Philip II who became king in 359 BCE, managed to consolidate the areas around northern Greece under his power, and until his assassination in 336 BCE had added central and southern Greece to his hegemony. The pretext for his military expeditions to southern Greece was the protection of the Delphi Oracle from the Phoceans, but his sight was fixed beyond the borders of Greece. His ambition was to lead a military expedition of united Greece against the Persian Empire to avenge the earlier Persian incursions of Greece. This ambition was fulfilled by his son Alexander the Great who became king after his fathers assassination.

With a copy of the Iliad and a dagger in his hand, Alexander continued the centuries-old conflict between East and West by leading a united Greek army into Asia. His success on the battlefield and the amount of land he conquered became legendary and earned him the epithet &ldquothe Great&rdquo. Besides brilliant military tactics, Alexander possessed leadership skills and charisma that made his army unbeatable in numerous battles against more numerous opponents, pushing the Greeks all the way to Egypt, India, and Bactria (today Afghanistan). Alexander led his army in battle always placing his own self at the point of attack, partaking in the common soldier&rsquos jeopardy, and thus won a series of major battles that obliterated all opposition in its path. In the process he amassed the largest empire hitherto known and altered the composition of the ancient world.

In 334 BCE, Alexander led his army across the Hellespond into Asia and scored successive wins against the Persian Empire. His first success came at Granicus River in northwest Asia Minor where his Calvary routed the outnumbered Persian mercenaries who fought under the leadership of Memnon of Rhodes. In 333 BCE Alexander’s outnumbered army defeated the Persians at Issus and forced king Darius to flee for his life. The subsequent conquest of Miletus, Tyre (332 BCE), and Egypt (331 BCE) gave the Greeks control of the entire eastern shore of the Mediterranean, and allowed Alexander to move inland towards the heart of the Persian Empire. In Egypt Alexander was proclaimed to be the son of god Ammon (the equivalent of the Greek Zeus), and he proclaimed himself King of Asia after his victory at the battle at Gaugamela in 331 BCE, which sealed the fate of the Persian Empire.

From Babylon, Alexander led his army towards the heart of south Asia, subduing all resistance and establishing cities along the way. Despite the objections of his officers, he incorporated into his army forces from the conquered lands, adopted local customs, and married a Bactrian woman, Roxane. His march eastward eventually stopped on the edge of India partly due to the objections of his fatigued army. He returned from the frontier to Babylon to plan his next expedition southward, towards Arabia, but in 323 BCE his sudden death of a fever at the age of 32 put an end to a brilliant military career, and left his vast conquered land without an apparent heir.

The conquests of Alexander the Great changed the course of Ancient history. The center of gravity of the Greek world moved from the self-containment of city-states to a more vast territory that spanned the entire coast of Eastern Mediterranean and reached far into Asia. Alexander&rsquos conquests placed a plethora of diverse cultures under common hegemony and Greek influence around the Mediterranean and southern Asia, paving the way for the distinct Hellenistic culture that followed his death.


Greek Army - History

The Greek Army of WW2

Like many of the smaller nations in World War 2 Greece was ill prepared for the conflict with an army suffering from a shortage of modern equipment. None the less it succeeded in resisting an Italian invasion from Albania until the massive intervention of German troops from Yugoslavia overwhelmed their defences.

In 1940 the Greek army consisted of six infantry and nine mountain divisions, four mountain brigades and a cavalry division totalling some 430,000 men. Despite heavy losses during the Italian invasion this had expanded to 540,000 men before the German assault. Infantry divisions had three regiments plus a divisional artillery regiment. Mountain divisions had less artillery (4 batteries instead of 9). Infantry regiments had two battalions each with three rifle and one MG companies.

For further information visit Defence of Greece 1941 website which has a vast amount of information on this conflict and hosts a discussion group. Andrew Mollo's, The Armed Forces of WW2 has a chapter on the Greek army with uniform plates. For those using the popular Flames of War wargame rules there is a section on the Greek army on their website.

The campaign of 1940/41 is described in the feature article Blunder in the Mountains on this website and has a bibliography and order of battle. It includes details of the battlefields today that are also covered in our travel section's tour of the Epirus region of Greece.

The Editor's Greek WW2 army is in 15mm scale, originally for Rapid Fire but now rebased for use with FoW rules. There are no specific Greek troops available but figures can be adapted from Italian, British, French and Spanish Civil War ranges. Most of the figures below come from the Peter Pig ranges supplemented by FoW.

In 28mm there is a new range of figures by David Burns distributed by Rif Raf Miniatures

Greek army in 15mm for FoW

Artillery support from 75mm field guns.

The backbone of the army - the infantry

The cavalry. Units were attached to infantry divisions for recon as well two regiments of cavalry each with four squadrons, Mgs and mortars. A third regiment was in the process of being motorised.


Greco-Persian Wars: Battle of Thermopylae

In the 5th century bc, the Persian empire fought the city-states of Greece in one of the most profoundly symbolic struggles in history. Their wars would determine the viability of a new direction in Western culture, for even as Greece stood poised to embark on an unprecedented voyage of the mind, Persia threatened to prevent the Hellenes from ever achieving their destiny. Persia represented the old ways — a world of magi and god-kings, where priests stood guard over knowledge and emperors treated even their highest subjects as slaves. The Greeks had cast off their own god-kings and were just beginning to test a limited concept of political freedom, to innovate in art, literature and religion, to develop new ways of thinking, unfettered by priestly tradition. And yet, despite those fundamental differences, the most memorable battle between Greeks and Persians would hinge on less ideological and more universal factors: the personality of a king and the training and courage of an extraordinary band of warriors.

The long path to battle at Thermopylae began in what is now Iran, heart of the once vast Persian empire. Nowadays, ancient ruins attest to its long-vanished greatness, but to the Greeks of the early 5th century bc, the Persian empire was young, aggressive and dangerous. Persian expansion had begun in the mid-6th century, when its first shah, or great king, Cyrus, had led a revolt against the dominant Medes. By 545 bc, Cyrus had extended Persian hegemony to the coast of Asia Minor.

The Greeks of Asia Minor were blessed during their period of subjugation only insofar as the Persian kings generally remained remote figures of power. Stories abounded of executions and tortures ordered on the whims of angry monarchs. One shah’s wife reportedly had 14 children buried alive in an attempt to cheat death. There seems to have been little escape from the arbitrary tyranny of the rulers known by the Greeks simply as ‘the King or the Great King, enforced by a system of spies who acted as his eyes and ears. Such was the general atmosphere of oppression that one Persian nobleman who failed to do the shah’s bidding was forced to eat the flesh of his own son — and upon being shown that he had just done so, could muster no more potent a reply than to say, May the king’s will be done.

It was inevitable, then, that there would be tension between the Greek and Persian ways of life, and in 499 bc several Greek cities in Asia Minor revolted against the Persian King Darius. Darius had seized power in 521, when he and six other men crushed a conspiracy of priests on a day that became celebrated on the Persian calendar as Magophonia — The Killing of the Magi. A vengeful man, Darius had ordered that the severed heads of the magi be paraded through the streets on pikes.

According to the Greek historian Herodotus, Darius was especially furious to learn that a distant city called Athens had dared to assist his rebellious subjects in Asia Minor. Grant, O God, he said, shooting an arrow into the air, that I may punish the Athenians. He even commanded one of his servants to interrupt him during every dinner three times to remind him of his goal with the admonition, Master, remember the Athenians. The first Persian War ended badly for Darius, however, when his troops were defeated by a smaller Athenian army at Marathon in 490 bc. Greece was saved — but only for a while.

Darius’ son Xerxes does not seem to have been especially driven to complete his late father’s unfinished business. He waffled over whether the long-delayed punishment of Athens merited such a far-flung campaign. At last a phantom allegedly appeared in his dreams, urging him to invade Greece — this being interpreted by his magi as a portent for world conquest.

Xerxes spent more than four years gathering soldiers and stockpiling supplies from every corner of his empire. The resulting host amounted to a colossal cosmopolitan army of armies. In it were Persians, Medes and Hyrcanians, all wearing felt caps, tunics, mail and trousers, and armed with short spears, light wicker shields and deadly, powerful composite bows. Assyrians joined them, protected by bronze helmets and shields, and bearing spears, daggers and iron-studded wooden clubs. Bactrians, Parthians and Chorasmians added short bows and spears. The Scythian Sacae, in their tall pointed hats, bristled with bows, daggers and battle-axes. Cotton-wearing Indian auxiliaries were armed with bows that shot iron-tipped arrows. There were Paricanians, Pactyans, Arabs, Ethiopians, Libyans, Paphlagonians, Ligyans, Matieni, Mariandynians, Syrians, Phrygians, Lydians, Thracians, Pysidians, Cabalians, Moschians, Tibareni, Macrone and Mossynoeci. The list, even in abbreviated form, reads like a catalog of lost peoples. Together, they formed an army that the Greek historian Herodotus estimated at 1.7 million, excluding the navy. When he added ship-borne fighters and European allies to the total, he came to a sum of 2.6 million, a figure that he reckoned would have to be doubled to account for servants, crews and camp followers.

Herodotus’ numbers must surely be overstated, although we will never know by how much. We can only accept that Xerxes’ army was a vast and apparently awe-inspiring force — according to Herodotus, whenever it stopped to slake its thirst, it drank entire rivers dry.

Within Xerxes’ army, the native Persian contingent was most privileged. Carriages full of women and servants accompanied the Persians on the march. One Persian unit was particularly esteemed: a crack fighting force that Herodotus called the Immortals, alleging that any dead, wounded or sick soldier in its ranks was replaced so swiftly that its 10,000-man strength never seemed to diminish.

Watching his own army pass in review, Xerxes himself is said to have wept as he reflected on the brevity of human life. Not one of them, he observed, would be alive in 100 years’ time. It was an unlikely moment of insight for a king who had once ordered one of his own soldiers split in two.

The Persians maintained a splendid marching order. At the front was more than half the army, succeeded by a gap to keep those ordinary troops from being in contact with the king. There followed 1,000 of Persia’s finest horsemen, another 1,000 picked spearmen, carrying their spears upside down, 10 sacred horses, a holy chariot drawn by eight horses, then Xerxes’ chariot. The king was then followed by 1,000 noble Persian spearmen with their spears pointed upward, another 1,000 picked cavalry, 10,000 infantry, many with gold or silver ornaments on their spears, and finally 10,000 more horsemen before another gap that separated those fine troops from the ordinary soldiers who brought up the rear.

It is entirely possible that Xerxes did not anticipate having to fight any significant battles in Greece. The magnitude of his force was so great that he must have anticipated only demanding surrender in order to receive it. Like his father before him, he sent messengers ahead demanding the traditional tokens of submission — earth and water. Many Greek towns relented in the face of certain destruction. To the Persian king, they conceded, belonged the land and the sea.

Two cities were spared the indignity of the Persian ultimatum. Xerxes well recalled the fate of the messengers his father had sent to Athens and Sparta. The Athenians had thrown them into a pit. In Sparta the Persian diplomats were shown the place to find the earth and water they sought — by being pushed down a well.

Xerxes was familiar with the willful Athenians who had thwarted his father at Marathon 10 years earlier, but along the march he slowly became acquainted with Greece’s other most powerful city-state. At one point he asked a Spartan exile if anyone in Greece would dare resist his force. The exile, for whom there was no love lost for the city that had expelled him, admitted that no length of odds could possibly convince the Spartans to submit. The Spartans, he said, feared only the law, and their law forbade them to retreat in battle. It commanded them to stand firm always and to conquer or die.

Knowing that they could not hope to defeat the Persians as individual cities, the Greeks convened a conference in order to coordinate a Panhellenic defense. It was there that the Spartans, whose own city was unique in that it had no walls (relying instead upon the bravery of its citizens for defense), advocated the construction of a wall across the Isthmus of Corinth, thereby protecting only the southernmost part of Greece. The cities north of Corinth, however, knowing that Xerxes could swing around the Aegean and strike Greece from the north, sought an earlier defense. The congress adopted their strategy. The Greeks elected to draw the line at Thermopylae.

To the Greek strategists in 481 bc, Thermopylae represented their best chance to stop or at least delay the Persian army long enough to allow their combined fleets to draw the Persian navy into a decisive sea battle. A narrow mountain pass, Thermopylae was a bottleneck through which the Persian army somehow had to proceed. Forced to fight there, the Persians would be unable to take advantage of their massive preponderance in numbers instead, they would have to face the Greeks in close-quarter, hand-to-hand combat.

Two armies now prepared to converge on the tiny mountain pass. For Xerxes no force, not even nature, would be allowed to resist his progress. When a violent storm tore up the first bridge his engineers had built across the Hellespont, the great king ordered his engineers put to death, and he had his men whip and curse the waters for defying him. New engineers then bridged the Hellespont again. Constructed from nearly 700 galleys and triremes lashed together, the bridge was a marvel of makeshift military engineering. Flax and papyrus cables held the boats in line, and sides were constructed to keep animals from seeing the water and panicking during their crossing. The Persian army advanced inexorably into Greece.

The Greek force that now raced to Thermopylae was ridiculously small for the challenge that awaited it: 300 Spartans, 80 Myceneans, 500 Tegeans, 700 Thespians and so forth, totaling about 4,900. The countrymen they left behind seem to have put little faith in this army. The Athenians voted to evacuate their city. Their men of military age embarked on ships, while women and children were sent to the safer territory of the Peloponnesus. Only treasurers and priestesses remained behind, charged with guarding the property of the gods on the Acropolis.

If any Greek understood the danger of his assignment, it was almost certainly the Spartan commander, Leonidas. Although each city’s contingent had its own leader, Leonidas had been placed in overall command of the Greek army. One of two Spartan kings — Sparta had no kingship in any real sense — Leonidas traced his ancestry back to the demigod Heracles. He had handpicked the 300 warriors under his command all were middle-aged men with children to leave behind as heirs. He had selected men to die, and done so apparently without the philosophic reluctance of Xerxes. Leonidas and the Spartans had been trained to do their duty, and, having received an oracle that Sparta must either lose a king or see the city destroyed, Leonidas was convinced that his final duty was death.

On the way to Thermopylae, Leonidas sent his widely admired Spartans ahead of the other troops to inspire them with confidence. They arrived to find the pass unoccupied. It was only 50 feet wide and far narrower at some points. There were hot springs there — these gave the pass its name — an altar to Heracles and the remains of an old wall with gates that had fallen into ruin. The Greeks now rushed to rebuild it.

As Xerxes’ army drew closer, a Persian scout rode to survey the Greek camp. What he saw astonished him — the Spartans, many of them naked and exercising, the rest calmly combing their hair. It was common practice for the Spartans to fix their hair when they were about to risk their lives, but neither the scout nor his king could comprehend such apparent vanity.

The Greeks, too, began to receive intelligence on the size of the Persian force. Sometime before the battle, the Spartan Dieneces was told that when the Persian archers let loose a volley, their arrows would hide the sun. To Dieneces that was just as well. For if the Persians hide the sun, he said, we shall fight in the shade.Despite the imperturbable courage of Dieneces and the other Spartans, the Greeks were shaken when the Persian host finally neared their position. At a council of war the leaders debated retreat, until Leonidas’ opinion prevailed. The Spartan would do his duty. The Greeks would stay put and try to hold off the Persians until reinforcements could arrive.

The Persian army encamped on the flat grounds of the town of Trachis, only a short distance from Thermopylae. There, Xerxes stopped his troops for four days, waiting upon the inevitable flight of the overawed Greeks. By the fifth day, August 17, 480 bc, the great king could no longer control his temper. The impudent Greeks were, like the storm at the Hellespont, defying his will. He now sent forward his first wave of troops — Medes and Cissians — with orders to take the Greeks alive.

The Medes and Cissians were repulsed with heavy casualties. Determined to punish the resisters, Xerxes sent in his Immortals. The crack Persian troops advanced confidently, envisioning an easy victory, but they had no more success than the Medes.

What Xerxes had not anticipated was that the Greeks held the tactical advantage at Thermopylae. The tight battlefield nullified the Persians’ numerical preponderance, and it also prevented them from fighting the way they had been trained. Persian boys, it was said, were taught only three things: to ride, to tell the truth and to use the bow. There was no place for cavalry at Thermopylae and, even more critical, no place to volley arrows. The Greeks had positioned themselves behind the rebuilt wall. They would have to be rooted out the hard way.

The Persian army was neither trained nor equipped for such close fighting. Its preferred tactic was to volley arrows from a distance, the archers firing from behind the protection of wicker shields planted in the ground. They wore very little armor and carried only daggers and short spears for hand-to-hand combat.

Although students of military history argue that true shock warfare has seldom been practiced — since it is antithetical to the soldier’s natural desire for self-preservation — the Greeks had made it their standard tactic. Greek soldiers perhaps drew some confidence from their heavy armor and their long spears, which could outreach the Persian swords. But the Greeks also had another, more intangible, edge: something to fight for. They were defending their homes, and they were doing their duty — they were not fighting as slaves of some half mad god-king. As heavy casualties sapped their soldiers’ resolve, the Persian commanders had to resort to lashing them with whips in order to drive them against the determined Greek defenders.

During that long first day of fighting, the Spartans led the Greek resistance. Experienced Spartan warriors would come out from behind the walls, do fierce battle with the Persians, then feign retreat in order to draw the Persians into a trap. Xerxes reportedly leapt to his feet three times in fear for his army.

The second day of Thermopylae followed much the same course as the first. The various Greek contingents now took turns fending off the attacks, but the Persians failed to make any headway.

It is difficult to say how long the Greeks could have held off the Persians at Thermopylae — their casualties thus far were comparatively light — but the question was soon made moot. When the Greeks had first arrived, they learned that the presumably impregnable site possessed a hidden weakness: There was a track through the mountains that could be used by an enemy force to surround and annihilate the defenders of the gate. Recognizing the danger, Leonidas had dispatched his Phocian contingent to guard the path. Thus the already small number of troops available at the gate was made smaller still by the division of the Greek forces. The Phocians themselves were charged with the difficult task of defending a route with no natural defenses. Their best hope — Greece’s best hope — lay in the mountain track remaining unknown to the Persians.

It was, in the end, a Greek who betrayed that secret. The traitor, Ephialtes, was apparently motivated by greed when he revealed the mountain path to Xerxes. Acting immediately on the new information, the king sent Persian troops up the path during the night, when darkness concealed their movement among the oak trees. Near the top, they completely surprised the luckless Phocians. At last free to fight in their usual fashion, the Persians rained down arrows as the Phocians frantically sought to gather their arms. In desperation, the Phocians raced to higher ground for a last stand. The Persians, however, had no interest in chasing the Phocians higher but instead turned down the trail, aiming for the pass at Thermopylae.

Lookouts raced down the hill to warn Leonidas of the descending Persian army. There was little time left. A quick council of war led to the decision to split up the Greek force. There was no reason for the entire army to be annihilated at the wall. Most contingents were now allowed to return home and prepare for a later showdown. Leonidas and his Spartans, however, would remain at Thermopylae. Standing by them were the loyal Thespians, who considered it an honor to die fighting beside the Spartans. Leonidas also kept as hostages some 400 Thebans whom he suspected of having Persian sympathies.

Although some have questioned the wisdom of Leonidas’ decision, wondering if he was overly influenced by a mumbo-jumbo oracle prophesying his sacrificial death, the situation gave him no alternative. If the entire Greek army had fled, it would have eventually been caught from behind and slaughtered by the faster-moving Persian cavalry. Leonidas was giving the retreating troops the only chance they had to escape and fight another day.

It is in many ways the irony of Thermopylae that Sparta, arguably the least free of all the Greek states, now stood as the final defender of Greek freedom. All the things that would make Greece great — science, art, poetry, drama, philosophy — were foreign to Sparta. The Spartans had developed a constitution of almost total subordination of the individual to the community. Spartan elders determined which infants could live or die. Spartan boys were sent into military training at the age of 7. Spartan men lived in barracks, away from their wives, for much of their adult lives. The Spartans ate at a common table, they distributed land equally in an almost communistic fashion and they were forbidden to engage in what were deemed the superfluous arts. Such freedoms as their warrior elite enjoyed did not extend to non-Spartans living in their territory, the Helots, who served as their slaves. Yet the Spartan elite believed passionately in their freedom, and their sense of duty, imbued at an early age, guaranteed that no Spartan commander would ever have to resort to whips to drive his soldiers into battle.

On August 19, the Greeks elected to inflict as much damage as possible on the Persian army. Knowing that this day’s struggle would be their last, they pressed stolidly forward, leaving behind the safety of the wall to fight in the widest part of the pass. There, they would battle the massive Persian army on open ground. They would do so, however, without the Thebans, who as Leonidas had expected surrendered to the Persians before the final assault began.

Xerxes ordered his men in for the kill. Once again his commanders lashed their own troops to drive them forward. Many Persians were trampled to death by their own comrades. Others, shoved aside, drowned in the sea. All the while, the Spartans and Thespians did their deadly work. No one, wrote Herodotus, could count the number of the dead.

The Greeks fought with their long spears until the shafts had all broken. Then they fought with swords. In the course of the struggle, Leonidas fulfilled the prophecy that had doomed him. Four times the Greeks then drove the enemy away from his body before the Persians finally succeeded in dragging it away. It was about then that the second Persian force arrived from the mountain pass.

Now completely surrounded, the exhausted Greeks withdrew for the last time behind the wall and formed themselves into a single compact body. Here, wrote Herodotus, they resisted to the last, with their swords, if they had them, and, if not, with their hands and teeth, until the Persians, coming on from the front over the ruins of the wall and closing in from behind, finally overwhelmed them.

The Battle of Thermopylae was over. Leonidas and his 300 Spartans all lay dead, as did the 700 Thespians who had stood by them. The Persian dead were said to number around 20,000, although Xerxes tried to conceal this horrendous loss by having most of them secretly buried, leaving only about 1,000 Persian bodies for his army to see as it marched through the pass.

It was customary in Sparta to make great ceremony over the death of a king. Riders would carry the news throughout the country, and women would go around the capital, beating cauldrons. But Leonidas was denied even a proper burial. Xerxes ordered his head cut off and fixed on a stake. The rest of the Greek dead he ordered buried in order to conceal how few had held up his army for so long, and to remind his veterans of Thermopylae that the Spartans were mortal after all.

The Greeks’ courageous stand at the mountain pass had hardly even slowed Xerxes’ advance. Four days of waiting and three days of fighting — Leonidas’ heroism had bought only one more week for his compatriots. Athens, all but abandoned, was soon sacked.

And yet Thermopylae was not a total failure. The invading army had been bloodied — badly, if Herodotus is to be believed — and it must have had some effect on Persian morale. The battle’s influence on the Greeks was indisputable. When the war was over — for Greece did finally defeat the Persians — they established holidays commemorating Thermopylae and erected memorials over the battlefield. Four thousand men from Pelops’ land/against three million once did stand read one. Another celebrated Leonidas and his 300 men: Go tell the Spartans, stranger passing by/that here, obeying their commands, we lie.

Thermopylae thus acquired a significance that transcended its tangible military impact. In the end, the battle’s value lay not in land gained or lost or in men killed or captured, but in inspiration. The Spartans and Thespians had taught Greece and the world an enduring lesson about courage in the face of impossible odds.

This article was written by David Frye and originally published in the January/February 2006 issue of Histoire militaire magazine. Pour plus d'articles, assurez-vous de vous abonner à Histoire militaire magazine aujourd'hui !


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